<
>

Como o sono - e a falta dele - se tornou o grande problema da NBA

É A TARDE de 26 de fevereiro, durante um período de três jogos em quatro noites, e o pivô do Miami Heat, Hassan Whiteside, está em alta. Amanhã à noite, o Heat receberá o Golden State Warriors e depois voará para Houston para enfrentar os Rockets em 28 de fevereiro. Mas agora ele está falando a que horas o jogo contra os Warriors terminará (22:00), quando embarcarão no voo (23:30 ou mais tarde), quando eles pousam em Houston (02:00) e chegam ao hotel - ele calcula que será mais ou menos 03:00 - antes de jogar contra os Rockets mais tarde naquele dia. "E é exatamente isso que temos amanhã", diz ele.

O sono importa, diz Whiteside - importa muito. "Pode ser a diferença entre você ter o melhor jogo da carreira ou jogar muito mal". Mas é aí que reside o enigma da vida da NBA. Para algo tão importante, é notavelmente evasivo. Como Whiteside diz: "É difícil conseguir o sono que você precisa".

Para lutar contra isso, ele diz que espera dormir algumas horas no avião para Houston. Ele espera que a cama do hotel esteja boa, embora isso nunca seja uma garantia. Ele espera que a melatonina que ele toma frequentemente o ajude a pegar no sono, embora isso não seja fácil depois dos jogos. Mas mesmo com isso, é possível dentro do cronograma atual da NBA obter sono consistente e de qualidade?

"Não", diz Whiteside. "É impossível. É impossível."

A fadiga tem sido uma realidade na NBA, uma liga com equipes que jogam 82 jogos em menos de seis meses e voam até 80.000 quilômetros por temporada - cerca de 30.000 quilômetros a mais por temporada que as equipes da NFL e longe o suficiente para circular o mundo duas vezes. Durante a temporada 2018-19, a média era um time da NBA jogar a cada 2,07 dias e voava o equivalente a 402 quilômetros por dia durante 25 semanas seguidas.

Alguns da liga, de jogadores a treinadores, começaram a suspeitar que o preço pago pela rotina da NBA - a combinação das exigências físicas do esporte, interrupções circadianas - sobre as 24 horas vividas por cada um de nós -, os seis a oito meses de viagem - não é totalmente apreciado. Isso fez com que especialistas começassem a compilar dados. E esses dados sugerem que a privação do sono é como o flagelo silencioso da NBA - uma catapora nos corpos e mentes dos atletas da NBA, com impactos amplos e profundos.

Um diretor geral da NBA chama isso de "um problema muito grande". Outro diretor acrescenta: "Todos queremos soluções melhores para isso". Diz um terceiro: "É um problema real para toda a liga".

Apesar dos esforços da NBA para lidar com isso, a privação de sono permanece o que uma fonte de alto escalão da liga intimamente envolvida com a saúde dos jogadores chama de "nosso maior problema sem solução.

"É o segredinho sujo que todo mundo conhece".

DO SEU ARMÁRIO no Staples Center, Tobias Harris olha em volta da sala. Ele aponta para cada um de seus colegas de equipe, até os funcionários, um por um, da esquerda para a direita.

"Você pergunta a qualquer pessoa na sala", diz Harris. "O que eu falo é dormir."

"Acho que em alguns anos", diz ele, "[a privação do sono] será uma questão comentada, como a NFL com concussões".

É o início da temporada 2017-18. Harris está com o Detroit Pistons, que acaba de perder para o Los Angeles Lakers. E enquanto Harris expõe seu tema favorito, o armador Reggie Jackson balança a cabeça. Jackson já ouviu esse discurso antes.

"Alguns caras brincam: 'Oh, você tem uma hora de dormir'", diz Harris. "Mas preciso ser capaz de funcionar no dia seguinte no mais alto nível". É assim que Tobias Harris trabalha: nos dias de folga, ele se assegura de terminar tudo às 18h para que ele possa estar na cama às 20h30 para atingir seu objetivo noturno de nove horas de sono.

Nas noites de jogo, ele inicia sua recuperação assim que a partida termina. No armário, ele amarra um cinto de respiração na cintura e coloca um monitor de batimentos cardíacos no dedo indicador. Ele sabe que o jogo fez seu corpo liberar cortisol, um hormônio que o acorda, enquanto suprime a melatonina, o hormônio que o corpo produz naturalmente para regular o sono. Ele está desequilibrado. Então, por alguns minutos, ainda usando sua camisa, a adrenalina ainda fluindo em suas veias, ele respira fundo várias vezes, tentando diminuir a frequência cardíaca e a respiração até que estejam alinhadas, monitorando seu progresso em um iPad.

Ele chama isso de seu tempo de silêncio. O objetivo? Reequilibrar apenas o suficiente para que, uma vez que ele se acomodar na cama, possa rapidamente entrar em um sono profundo e restaurador.

Tem mais. Harris viaja com uma máquina de eletroencefalograma, examinando suas ondas cerebrais quase diariamente, participando de sessões diárias de treinamento de 45 minutos. Ele prende os sensores em cada ouvido, outro na têmpora, os três fios que conduzem de volta ao EEG, depois coloca um filme ou programa de TV; enquanto o programa é exibido, o EEG lê suas ondas cerebrais. Se elas se aventurarem fora de uma faixa ideal de foco e concentração, o programa não será exibido.

O que Harris está fazendo é chamado de neurofeedback. E embora sua eficácia tenha sido debatida por especialistas médicos, Harris jura que ela faz efeito.

Essa tem sido a rotina de Tobias Harris nas últimas cinco temporadas. Mas ele está longe de ser o único jogador da NBA a sentir a necessidade de gerenciar o impacto das viagens e da perda de sono.

Veja LeBron James. Quatro vezes eleito o MVP da liga, ele diz que investe milhões de dólares por ano em sua aptidão e bem-estar físico. Mas a única coisa que LeBron passou a apreciar mais do que qualquer coisa é dormir. Nos quartos de hotel quando está jogando fora de casa, a temperatura é de 20 a 21 graus celsius, os eletrônicos próximos são desligados de 30 a 45 minutos antes que ele se acomode na cama - e quando isso acontece, um aplicativo de sono em seu telefone o faz relaxar com o som suave da chuva caindo nas folhas. Como James disse em um podcast recentemente: "Não existe nada como um bom sono".

Andre Iguodala diz que sofreu de privação de sono na NBA por quase uma década antes de ir jogar nos Warriors em 2013. Agora, depois de trabalhar com um especialista em sono, ele evita longos cochilos que podem prejudicar seu sono durante a noite. Ele mantém o telefone no modo avião e a TV desligada quando está no quarto. "Não é o sono ideal se você estiver dormindo em um avião", diz ele, "isso não conta".

Ala do Portland Trail Blazers. CJ McCollum começou a tirar cochilos no ensino médio e a procurar nove horas de sono por noite. E na NBA, ele se deita o mais cedo possível. "A falta de sono atrapalha sua recuperação, atrapalha a maneira como você joga, sua função cognitiva, sua mentalidade, como está se movendo na quadra", diz McCollum. "Dormir é tudo."

Uma chave para a longevidade de Vince Carter, 42 anos, o jogador mais velho da NBA? "Durma. É a coisa número 1 para mim."


A PRIVAÇÃO DE SONO não é apenas um problema da NBA. É, de fato, um problema de todos. Em 2011, o CDC declarou que sono insuficiente é um problema de saúde pública. Nos últimos 50 anos, de acordo com uma pesquisa conduzida pelo Dr. Charles Czeisler, diretor de medicina do sono do Hospital Brigham e Mulheres de Boston e Escola de Medicina de Harvard, a duração média nacional do sono nas noites de trabalho caiu de oito horas e meia para menos que sete. Isso tem consequências.

Como Matthew Walker, professor de neurociência e psicologia da Universidade da Califórnia em Berkeley e fundador e diretor do Center for Human Sleep Science, diz: "Com base no peso de provavelmente agora cerca de 10.000 estudos científicos, o número de pessoas que podem sobreviver com seis horas ou menos de sono sem demonstrar nenhum comprometimento, arredondado para um número inteiro e expresso como porcentagem da população, é zero ".

A perda crônica de sono tem sido associada a um maior risco de câncer, diabetes, obesidade, doenças cardíacas, ataques cardíacos, Alzheimer, demência, depressão, derrame, psicose e suicídio. Como Phyllis Zee, chefe de medicina do sono no departamento de neurologia da Faculdade de Medicina Feinberg da Northwestern University, diz: "A privação do sono... não afeta apenas o cérebro - afeta todos os outros órgãos".

Então, quanto de sono os jogadores da NBA têm por noite durante a temporada? Ser categórico é complicado, mas Czeisler, que trabalhou com três equipes da NBA, diz que cinco horas por noite não é uma resposta incomum dos jogadores; ele teve jogadores "muito famosos" dizendo a ele que dormiam apenas três a quatro horas por noite. Vários fatores contribuem para esse déficit de sono, principalmente o glamour e a vida noturna dos jogadores da NBA. Dito isto, um ex e quatro membros atuais da equipe de treinamento atlético da NBA dizem separadamente que seis horas de sono por ciclo de 24 horas são comuns entre os jogadores, uma estimativa que combina o sono noturno e a soneca antes do jogo, típica de muitos jogadores da NBA.

E quanto aos cochilos? Os cientistas do sono sugerem que eles não são tão benéficos.

"Tentar dormir durante o dia resulta em pior quantidade e qualidade do sono e leva a maus resultados significativos para a saúde. Sabemos disso em centenas de estudos feitos em trabalhadores noturnos."

Czeisler, por sua vez, recomenda de oito a 10 horas de sono por noite para jogadores da NBA - adultos de 26 a 64 anos devem dormir de sete a nove horas, de acordo com a National Sleep Foundation -, mas um funcionário atual da equipe da NBA, que trabalha na liga há décadas em várias equipes, diz que os jogadores não estão dormindo tanto assim. Quando se trata de dormir por noite, com base nos dados e na observação pessoal do funcionário, "o nível está entre baixo e muito baixo".

Como observa um executivo da NBA: Se uma pessoa dormisse quatro ou cinco horas por noite durante um longo período de tempo, ela sobreviveria. "Mas não estamos pedindo que nossos jogadores estejam vivos. Pedimos que eles se apresentem no mais alto nível."

"Há uma enorme diferença entre essas duas coisas".

NO OUTONO DE 2012, quando Tim Royer do Orlando Magic procurou melhorar o foco do jogador e reduzir o estresse, ele e sua equipe começaram medindo a variabilidade da freqüência cardíaca, hormônios e padrões respiratórios dos jogadores. A ciência existente na época sugeria algumas coisas: por um lado, que os níveis de cortisol, um hormônio naturalmente liberado para combater o estresse, seriam normais no início, mas ficariam erráticos à medida que a estação avançasse - e os testes confirmaram. O que Royer e sua equipe não necessariamente previram foi como os níveis irregulares de testosterona dos jogadores se tornariam ao longo desse tempo também.

A testosterona é vital para os atletas. É um hormônio fundamental em termos de velocidade, força, massa muscular, humor. E, embora os estudos já mostrassem que dormir cerca de cinco horas por noite durante uma semana reduz temporariamente os níveis de testosterona nos homens em um equivalente a 11 anos de envelhecimento, o que Royer viu nos jogadores da NBA o surpreendeu ainda mais.

Em janeiro, apenas três meses após a temporada 2012-13 da NBA, a testosterona de um jogador na casa dos 20 anos havia caído para a de um homem de 50 anos. (Vale ressaltar que as reduções na testosterona não são permanentes, mas exigem vários dias de recuperação para compensar.) E, à medida que os níveis de testosterona caíam para mais jogadores, as lesões pareciam se acumular.

Inicialmente, Royer e sua equipe estavam focados em otimizar o desempenho. Mas todas as bandeiras vermelhas começaram a apontar em uma direção - para minimizar os impactos das viagens e da perda de sono.

Já a Dra. Eve Van Cauter, diretora do Centro de Sono, Metabolismo e Saúde da Universidade de Chicago, observa que a perda de sono leva a um declínio no desempenho físico, coordenação olho-mão, atenção - quase tudo o que se pode medir. Uma pessoa privada de sono no topo de uma escada tem mais probabilidade de tropeçar e cair, diz ela. Um jogador da NBA igualmente exausto pulando, aterrissando e mergulhando em uma quadra? É mais provável, ela diz, dar um passo em falso que leva a uma lesão.

NO COMEÇO DE 2018, Royer e sua equipe, motivados pelos dados que coletaram dos jogadores da NBA, procuraram John Leopold, consultor estatístico independente da DePuy Synthes, fornecedora de produtos e serviços ortopédicos e neurocientíficos. Royer e sua equipe se perguntaram acima de tudo: os níveis mais baixos de testosterona que eles descobriram se correlacionavam com um risco aumentado de lesão? Eles forneceram a Leopold quase 400 amostras de testosterona de mais de 100 jogadores ao longo de quase seis anos - jogadores que relataram mais de cinco dezenas de lesões durante esse período.

Duas análises foram realizadas. Algumas semanas depois, Royer e sua equipe receberam o relatório completo. Em ambos, considerando apenas os dados coletados desses jogadores durante esse período, Leopold encontrou um "aumento estatisticamente significativo no risco" quando os níveis de testosterona para jogadores diminuíram abaixo de 20% para homens da mesma idade.

Czeisler, o principal pesquisador do sono em Harvard, suspeita que não haja outro grupo que tenha coletado o tipo de dados que Royer possui. Ele diz que as observações de Royer sobre o impacto adverso da deficiência de sono na testosterona são "consistentes" com o que ele esperaria ver, "com base na evidência do impacto fisiológico adverso de perturbações circadianas recorrentes e deficiência de sono. Não há dúvida para mim que essas coisas estavam acontecendo".

Hoje, Royer acredita que seu tamanho de amostra é grande o suficiente para merecer análises científicas adicionais. Desde janeiro, ele não está mais no Neuropeak Pro por motivos que não pôde divulgar, devido aos termos do contrato anterior. Mas ele é neuropsicólogo há 25 anos. Durante esse período, sua equipe reuniu dados sobre mais de 50.000 indivíduos e trabalhou em um banco de dados com mais de 10.000 testes quantitativos de EEG, muitos deles de pacientes que sofrem de distúrbios do sono, epilepsia, TDAH, demência, autismo ou outras doenças neurodegenerativas. Desde 2006, ele e sua equipe trabalham com mais de 500 atletas profissionais da NBA, NFL, NHL, MLB, golfe, tênis, críquete, futebol e natação. Apenas nos últimos seis anos, diz Royer, ele trabalhou com cerca de 250 jogadores da NBA e consultou oito equipes.

A equipe de Royer, novamente, nem se especializa em sono; ele se deparou com os dados apenas porque recebeu acesso nos bastidores a uma equipe da NBA, em parte porque essa equipe era de propriedade das mesmas pessoas que ajudaram a financiar sua empresa. Além disso, o próprio Royer é um mensageiro imperfeito. Ele não é um cientista pesquisador. Ele não conduziu um estudo conclusivo e que foi revisado por pares. Mas ele está convencido de que está vendo o próximo grande problema de saúde dos jogadores.

"Fazemos isso há seis anos. Estivemos nos aviões. Estivemos nos jogos. Estivemos na estrada. ... Tenho 100% de certeza de que o que estamos falando é real."