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O novato da NFL que foi 'talhado' desde criança para ser profissional e virou 'Jedi' da defesa

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Elijah Molden ainda estava no ensino médio quando o então coordenador defensivo da Universidade de Washington, Jimmy Lake, começou a passar para ele o esquema dos Huskies. Lake recebeu uma ligação da mãe de Molden, Christin, dizendo que o jovem defensive back havia feito desenhos da defesa que ele havia aprendido e colado na parede do seu quarto como se eles fossem cartazes.

"Esse cara está levando a sério", pensou Lake.

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Essa é a impressão que Elijah, que foi escolhido pelo Tennessee Titans na terceira rodada do draft da NFL de 2021, muitas vezes deixa naqueles quando fala de futebol americano. Afinal de contas, jogar como cornerback é a profissão da família. Seu pai, Alex, foi selecionado pelo New Orleans Saints como a 11ª escolha no Draft de 1996 e jogou oito temporadas com o San Diego Chargers e o Detroit Lions.

"Não era nada como: 'Você vai chegar à NFL ou coisa parecida'. Mas era como se eu entendesse que conseguiria chegar aqui", disse Elijah.

O caminho de Elijah até a NFL foi criado em parte por uma grande compreensão do futebol americano ensinada por seu pai, que passou incontáveis horas analisando partidas e treinando seu filho desde criança.

Elijah é o segundo mais velho dos oito filhos de Alex e Christin. Cada um deles recebeu um plano de desenvolvimento. Ele começou com a ginástica para aprender o equilíbrio. Em seguida, eles fizeram a transição para o futebol para trabalhar com a rapidez dos pés e as mudanças de velocidade.

Depois disso, as crianças Molden puderam jogar o que quisessem - não apenas futebol americano.

"Só porque papai jogou não significa que você tenha que jogar", disse Alex a seus filhos. "Mas se você jogar, eu tenho o manual de jogo".

O amor de Elijah pelo futebol americano despertou cedo quando ele pôde entrar no vestiário dos Chargers com seu pai. Ele passou a conviver com grandes nomes como o running back LaDainian Tomlinson, o linebacker Junior Seau e o safety Rodney Harrison.

Ver seu pai sair do túnel antes dos jogos e ouvir músicas que davam aquele ambiente de adrenalina fez com que Elijah quisesse seguir os passos de Alex.

"Não houve um dia em que acordei e não quis ser jogador de futebol americano", disse Elijah.

Ele começou a fazer perguntas detalhadas sobre futebol americano na quarta série. Alex não ficou surpreso, porque ele conseguia ver a paixão e o espírito competitivo de Elijah crescendo.

No ano seguinte, Alex e Christin permitiram que Elijah jogasse futebol americano com tackles um ano antes do planejado, porque Elijah precisava daquele aspecto físico do jogo. Sua velocidade e força se destacaram.

"Eu ficaria tonto", disse Alex. "[Elijah] estava usando muita força, arrebentando as crianças. Ele estava se divertindo muito. Quando ele colocava os pads, era exatamente como eu quando eu jogava. Isso deu a ele muita liberdade".

Estudando o jogo com seu pai

Elijah inicialmente queria jogar de running back, porque adorava Adrian Peterson. Mas Alex o encorajou a jogar como defensive back quando chegou à oitava série, sabendo que poderia começar a compartilhar seus conhecimentos e experiências.

"Eu tinha que me aproximar dele", disse Elijah sobre Alex. "Ele nunca iria simplesmente me mostrar. Ele estava de mãos vazias até que eu mostrasse a ele que eu queria aprender".

Alex queria que seu filho pensasse como um veterano de oito anos da NFL, em vez de um aluno do oitavo ano. Diferente dos torcedores normais, os dois não assistiram a um jogo de futebol por algumas horas. Assistir a jogos se transformou em uma sessão de quatro ou cinco horas.

"Eu fazia uma pausa depois de uma grande jogada e perguntava se ele sabia por que isso acontecia", disse Alex sobre o estudo dos jogos deles. "Eu explicaria a ele qual foi a leitura do DB. Você tem que aprender as leituras e o segredo. Eu dividiria as coisas como padrões de rota".

"Quando [os atacantes rivais] chegarem à linha das 50 jardas, o que você pensa? Eu digo a ele: 'Eles vão arriscar'. Quando você está no 3 contra 1, o que você pensa dependendo de qual receiver está na lateral do campo? Eles estão tentando deixar ele isolado. Isso realmente ajudou com seu QI de futebol americano, fazer com que ele assista a um jogo e decifre o que o receiver ou o coordenador ofensivo estava pensando. É tudo uma questão de tendências".

Foi aqui que foi construída a base do conhecimento de futebol de Elijah, o que impressionou os Titans nas entrevistas pré-Draft.

"Acho que ele foi bem criado. Ele era muito inteligente", disse o GM Jon Robinson depois que os Titans selecionaram Elijah no Draft. "Ele conhecia nosso time de futebol. Ele havia se preparado para a entrevista observando nosso time de futebol. Ele falou muito bem de como jogamos e do esforço e de finalização com a qual jogamos".

Como Elijah acabou nas mãos de Lake

Alex chegou a treinar Elijah como seu treinador na West Linn High School, no Oregon. Uma de suas lembranças mais orgulhosas veio quando Elijah tinha apenas 14 anos e dominou o wide receiver do time adversário que havia recebido uma bolsa de estudos no Arizona. Quando Elijah era calouro, ele recebeu sua própria bolsa de estudos do Oregon, a universidade de seu pai, depois de participar de um dos camps de futebol americano da escola.

Outras ofertas aconteceriam.

Quando ele era adolescente, foi oferecido a Elijah a oportunidade de visitar a Universidade de Washington e assistir ao baile de primavera em uma visita não-oficial. Alex não achava que a longa viagem até a área de Seattle valesse a pena - especialmente porque a escola era uma rival de Oregon na conferência Pac-12. Então, Elijah e sua mãe fizeram a viagem de três horas sem ele.

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Eles foram surpreendidos pelo campus e pelo programa, então eles combinaram outra visita, desta vez com Alex. Tudo mudou para Alex depois que ele conheceu Lake. De repente, a ideia de entregar as chaves do sucesso de Elijah ao rival de sua universidade não parecia uma má ideia.

"A análise de partidas [de Lake], e a atenção aos detalhes estava em outro nível", disse Alex. "Além disso, o sucesso que ele teve com defensive backs me fez perceber que este era o lugar perfeito para se desenvolver. Ele foi treinador na NFL. Isso me tranquilizou. Sim, eu teria adorado se [Elijah] tivesse sido um Duck, mas era o cenário perfeito para ele ir para lá".

Lake, que treinou defensive backs na NFL para o Tampa Bay Buccaneers (2006-07, 2010-11) e Detroit (2008), os convenceu com o histórico de Washington com defensive backs, tais como Kevin King e Desmond Trufant, do primeiro round da NFL.

"Já existiam provas de como nós desenvolvemos esses caras, como eles seguiram em frente e tiveram sucesso na NFL", disse Lake. "Alex conhecia muitos dos caras que eu havia treinado na NFL e esses caras sendo All-Pros, um dos quais era um futuro Hall of Famer, Ronde Barber, então ele respeitou o processo".

Lake, que agora é o treinador principal em Washington, disse que Elijah era um de seus recrutados favoritos de assistir em filmagens. Ele adorava a capacidade física e liderança de Elijah, observando como a equipe "progredia conforme Elijah estava jogando".

O lado curioso de Elijah também se destacou. Ele fez perguntas detalhadas sobre as técnicas e o esquema dos Huskies. Lake ficou impressionado que Elijah queria saber o que todos ao seu redor estavam fazendo, além de quais eram suas próprias tarefas.

"Ele se orgulha de aprender cada detalhe da defesa", disse Lake. "Você podia ver que ele era um viciado em futebol americano. Quando você o ouvia pelo telefone, dava para perceber que ele amava jogar".

Outra jornada de Molden na NFL começa

Elijah evoluiu para ser uma das principais promessas da NFL, terminando com 153 tackles (sete para perda de jardas), cinco interceptações, 19 passes defendidos e quatro fumbles forçados em 36 jogos em Washington.

"Com o que eu ensinei a ele e o que o treinador Lake lhe ensinou em Washington, ele via as coisas a uma velocidade totalmente diferente", disse Alex.

Os olheiros da NFL viram Elijah como um dos melhores jogadores de defesa no Draft de 2021.

O analista da ESPN, Louis Riddick, brincando, chamou Elijah de "o Jedi do slot" por jogar tão bem a defesa nickel.

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"É coisa do tipo Luke Skywalker. Ele pode ver todas essas coisas, mas nunca entra em pânico", disse Riddick. "Há muito caos em torno dele, mas ele está sob controle. Isso para mim significa um cara que está realmente conectado ao jogo em outro nível. Ele tem herança sanguínea, e essas coisas são transferidas. Ele vai se adaptar rapidamente ao jogo profissional".

Chegar à NFL sempre foi o objetivo de Elijah, mas o novato disse que ele não está satisfeito. Para ele, é hora de garantir que todo o trabalho duro que seu pai realizou nele valha a pena.

A mensagem de Elijah ao seu pai no Dia dos Pais mostra o quanto todas as lições significam para ele.

"Obrigado por me deixar viver meus sonhos e sempre me dar conselhos, mantendo as coisas em perspectiva", disse Elijah. "Quando entro em campo, posso fazer o que faço por sua causa, e quando estou fora do campo também. Sou grato por isso, e eu te amo".