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Presidente Chris Paul: como armador usa genialidade das quadras para acalmar estrelas e costurar acordos para volta da NBA

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Michele Roberts tinha acabado de sair de um Uber quando seu telefone começou a tocar.

Já havia passado das 20h de 11 de março, e o diretor executivo da Associação Nacional de Jogadores de Basquete havia deixado seu escritório em Nova York depois de se encontrar com o comissário da NBA, Adam Silver, para discutir os próximos passos em meio à pandemia de coronavírus.

Ela imaginou que já tinha perdido o começo do jogo entre Utah Jazz e Oklahoma City Thunder. Então, quando viu o nome que apareceu em seus dois celulares, sabia que havia algo de errado.

Era Chris Paul.

"Michele, o que está acontecendo?" Paul disse.

"Você me diz", ela respondeu.

O armador do Thunder viu seus mundos do basquete colidirem. Ele estava na Chesapeake Arena pronto para jogar quando o teste positivo de Rudy Gobert, pivô do Jazz, se tornou público.

Com sua equipe abalada, Paul tentou acalmá-los. Os jogadores do Thunder esperavam juntos após o jogo ser oficialmente cancelado, verificando suas temperaturas antes de serem liberados para sair da arena. Enquanto isso, os jogadores do Jazz estavam sentados em um círculo usando máscaras e luvas de borracha. Paul pediu para que seu segurança pessoal, Gene Escamilla, lhes buscasse cerveja e vinho para ajudar a passar o tempo e aliviar a tensão.

Paul é presidente da NBPA desde 2013 e passou os últimos 11 anos no comitê executivo. Ele esteve na frente de negociações trabalhistas acaloradas e decisões importantes na liga.

Essa batalha foi diferente: uma luta sem precedentes com um oponente invisível.

Desde que a temporada foi suspensa, Paul emergiu como uma das figuras mais influentes à medida que a liga navega em direção de um possível reinício. Na era do empoderamento dos jogadores, não existem muitos que exercem tanto esse poder quanto Paul. Seu objetivo é que o sindicato também tenha esse poder todo.

"Nós sempre garantimos", disse Paul, "que temos jogadores - no plural - envolvidos nessas conversas.


Em um dia ensolarado em meados de abril, o sol chegou a Los Angeles, mas Paul queria estar a mais de mil quilômetros de distância: em Oklahoma City, preparando-se para os jogos 2 ou 3 de uma série de primeira rodada de playoffs. Ele queria estar jogando.

Em vez de se arriscar nas instalações de treino de sua equipe, Paul tem conversado diretamente com Silver mais de uma vez por semana, fazendo o papel de ponte entre comissário e jogadores.

"Cara, eu preciso desabafar às vezes", disse Paul. "Eu vejo como eles estão realmente preocupados e querem saber o que está acontecendo. Eles devem poder conseguir influenciar seu futuro."

Entre dar aulas para seus filhos em casa e encontrar tempo para fazer aulas de espanhol online, Paul recebia ligações quase todas as manhãs - geralmente relacionadas a sindicatos - e mais no meio da tarde.

"Ele nunca disse: 'Posso te ligar depois?' Nunca", disse Roberts sobre Paul, que muitas vezes surpreende a equipe de Roberts ao participar de ligações para incentivar e compartilhar ideias.

"Estar acessível tem sido uma dádiva de Deus."

Até o mês passado, o comitê executivo realizava de três a quatro reuniões online por semana, dedicando grande parte desse tempo para entrevistar candidatos que possam substituir Roberts.

O foco do sindicato mudou nas últimas semanas, à medida que a probabilidade de que os membros recebam um plano de retorno da liga aumentou. Paul tem estado presente em cada etapa do processo, preparando os jogadores para os muitos pontos de discussão que virão.

Enquanto rumores sobre opções da retomada e cenários hipotéticos marcaram suas linhas do tempo das redes sociais, jogadores de toda a liga têm enchido as mensagens de Paul com as mesmas perguntas que os curiosos fãs da NBA podem ter.

"Quando vamos jogar? Como vamos jogar? Onde vamos jogar?", disse Anthony Tolliver, membro do comitê executivo, descrevendo o que está sendo proposto a Paul. "Vamos terminar a temporada regular? Vale a pena? Vamos trazer os caras de volta e possivelmente estaremos sujeitos a um monte de lesões por causa das circunstâncias?"

Em 22 de abril, Paul entrou em uma reunião online com os repórteres locais de Oklahoma City e recebeu as mesmas perguntas. Ele habilmente os manobrou como se estivesse entrando no garrafão, passando por defensores.

Mas, quando a ligação terminou, Paul tinha mais uma coisa a dizer. Ele queria se desculpar.

Ele não tinha as respostas e não havia ninguém para ele perguntar - um problema peculiar para alguém com uma lista tão grande de contatos na liga.

"Eu não sei. Sério, não sei", disse ele. "É uma das situações mais loucas [que já passei], porque geralmente se algo novo está tentando ser introduzido na liga, como aconteceu no All-Star Game, é tudo sobre ir atrás de quem sabe, certo? Tipo, ‘Como ir atrás do Adam [Silver] para entender isso?'”

"Mas não importa quem você encontre agora, ninguém tem as respostas."

As negociações evoluíram dia após dia, as informações se expandiram e as opções surgiram. Paul, Roberts e o comitê executivo começaram a fazer reuniões no Zoom com representante das 30 equipes da liga individualmente para fornecer detalhes sobre possíveis opções de retomada.

Um protocolo precisará ser negociado coletivamente com a NBPA, e Paul liderará muitas dessas discussões. Serão negociadas reduções nos salários dos jogadores, bônus de incentivo, teto salarial e imposto de luxo para 2020-21.

Há também uma lista mais longa de preocupações, como ajustar o ano civil do basquete, o prazo de negociação, quando contratos não garantidos seriam protegidos e o último dia para dispensar jogadores. Paul já forma grupos de jogadores para coletar ideias e propostas.

"Eu poderia literalmente falar sobre [os planos de retomada] o dia todo com paixão e entusiasmo de saber que, quando uma conversa acontece com a liga ou com o Adam, não há pressão para dizer algo como 'é isso que eu quero fazer’”, disse Paul.

"Porque você sabe que é isso que decidimos."

Como presidente do sindicato, Paul possui a rara capacidade de reunir as principais estrelas da liga - LeBron James, Stephen Curry, Russell Westbrook, Kevin Durant - em ligações.

Essa troca de ideias não existia antes e os membros de alto escalão do sindicato veem o status de superestrela de Paul como um grande motivo para a mudança. Os jogadores estão mais interessados em seus futuros. Eles querem falar mais. Eles querem mais poder.

"Nossas reuniões estão muito mais engajadas agora. Isso acontece por conta do Chris", disse Roberts. "Ele não permitirá que uma questão seja apresentada e depois não discutida".

A voz de Paul tem peso nas conversas com o sindicato dos jogadores, mas ele não procura dominá-las. Ele lida com uma reunião como lida com uma partida.

"Costumo brincar sobre isso, ele é obviamente um armador muito conhecido por sua capacidade de ler a quadra, as jogadas, e passar a bola", disse Roberts. "Ele faz isso nas reuniões também.”

"Se Chris vir um jogador que não falou muito, ele perguntará: 'John, o que você acha disso? Vamos, fale. É o que ele faz. É excelente. "

Paul também se apoia fortemente nos membros executivos da NBPA, Tolliver e no primeiro vice-presidente Andre Iguodala.

"Eu e o Dre, eu era Clippers e Rockets e ele era Golden State, você entende o que eu quero dizer?", questiona Paul, referindo-se às famosas batalhas travadas em playoffs pelas equipes. "Nós jogamos um contra o outro desde o ensino médio. Mas não consigo imaginar o que estamos passando agora sem o comitê executivo como um todo, mas principalmente sem esses dois".

A competitividade de Paul se espalha para esse papel, mas qualquer problema que ele tenha com algum jogador dentro da quadra não se estende para as reuniões como presidente da NBPA.

"Quase todo mundo que eu posso imaginar teria uma briga na quadra com ele", disse Tolliver. "Mas eu nunca vi nenhum tipo de confronto negativo [fora da quadra].”

"A maioria das pessoas te diria que ele é extremamente competitivo... mas isso também é bom quando ele é o presidente da associação de jogadores e luta pelos seus direitos e interesses".

Mas nem todo o período de Paul como presidente da NBPA tem sido assim. Nos últimos anos, houve uma queixa entre alguns dos jogadores “comuns” de que Paul se importa com os outros astros. A "regra dos acima de 38 anos", uma mudança que permitiu que jogadores mais velhos assinassem acordos mais lucrativos, é apontada como algo negociado na CBA mais recente, projetada diretamente para beneficiar Paul e seus colegas no topo da escala de salários da liga.

O sindicato é semelhante a um vestiário, no entanto. Nem sempre tem que haver um acordo universal. É sobre o que é melhor para o grupo. Esse é o foco de Paul, dentro e fora da quadra.

"Nem sempre todo mundo vai gostar do jeito que você faz as coisas", disse Paul. "Mas você tem que ficar em paz com isso. E eu estou."

Com areia macia entre os dedos dos pés e uma bandana branca amarrada à sua cabeça, Paul pegou uma bola medicinal e a passou de volta, os grãos espirrando em torno de seus pés.

Paul não estava mais em uma praia na Califórnia. Ele estava em Oklahoma, nas dunas do lado de fora das instalações do Thunder, quando a instalação foi reaberta para exercícios voluntários em 22 de maio.

Ele foi testado pela primeira vez para a COVID-19 e depois se juntou a um treinador de força e condicionamento do Thunder que usava luvas de borracha durante o exercício de bola medicinal. Com Paul, estava o companheiro de equipe Danilo Gallinari, um jogador italiano que passou o período da quarentena em Oklahoma City.

Anteriormente, a única interação que Paul tinha com seus colegas de equipe era durante as reuniões de Zoom toda segunda-feira. Levou algumas semanas depois que a liga suspendeu o jogo para Paul entender o quanto ele sentia falta dos seus companheiros de Thunder.

Paul tem a responsabilidade de pensar em todos os 450 jogadores da NBA, mas percebeu que estava olhando para os 15 em seu próprio vestiário.

"Eu precisava descobrir como manter minha equipe conectada", disse Paul. "Eu percebi que estava usando meu tempo só para as outras coisas."

A esperança de Paul é se e quando a temporada voltar, o Thunder manterá um pouco da química que os transformou na grande surpresa da Conferência Oeste.

"O que estamos tentando fazer agora é apenas manter o diálogo", disse Paul. "E se voltarmos a jogar, não precisaremos de um tempo para nos acostumar novamente uns com os outros.

"Tipo, 'E aí, cara, o que você tem feito nas últimas oito semanas?'"

Existem muitas ideias e opiniões sobre a possível retomada da temporada e sua logística. Existe um tipo de empolgação após a reunião da liga com os gerentes gerais na quinta-feira.

E embora a escolha da temporada 2019-20 seja a tarefa em mãos, os membros da liga dizem que a maior batalha ainda está por vir: o que fazer com a temporada 2020-2021 e os efeitos dominós financeiros que estão no horizonte.

O mandato de Paul como presidente do sindicato termina em 2021, e aos 35 anos e já há uma década na liderança da NBPA, outro mandato de quatro anos pode não estar em seus planos.

Paul disse que pensou ter travado sua última grande batalha trabalhista em 2017, quando os jogadores e a liga chegaram a um acordo de sete anos. Agora, ele está na luta pelo futuro da NBA - dois meses de incerteza e perguntas que parecem não ter resposta.

Mas através de toda reunião online, todo telefonema, toda mensagem de texto, há uma coisa que Paul reconhece agora mais do que nunca.

"Você vê o quanto todo mundo realmente gosta de jogar", disse ele. "Essa é a coisa mais importante dos nossos jogadores. Todo mundo só quer jogar".