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Carmelo Anthony: o último grande 'fominha' de uma geração

Em uma segunda-feira qualquer, em Chicago, o técnico do San Antonio Spurs, Gregg Popovich, chegou para sua entrevista pré-jogo no portão do United Center, a casa que Michael Jordan construiu. Muitos astros icônicos da Liga jogaram lá na década de 1990, e estas imagens pareciam passar pela cabeça de Pop.

Enquanto respondia a uma pergunta padrão sobre o estado dos Spurs, Pop aproveitou para lamentar a estética da NBA em 2018.

“Não existe mais basquete, não há beleza no jogo”, ele disse.

Uma afirmação surpreendente do melhor técnico desta era, cujo próprio time, campeão há apenas cinco temporadas, jogou uma das versões mais lindas deste esporte que já vimos.

Pop explicou: “Agora, você olha para uma folha de estatísticas após um jogo e a primeira coisa que repara são as bolas de três pontos. Se você acertou bolas de três e o outro time não, então você venceu. Você nem olha para os rebotes, turnovers ou quanta transição para defesa aconteceu. Você nem se importa”.

“Hoje em dia tem muita ênfase nas bolas de três porque está provado que é algo analiticamente correto”.

Esta é a escolha perfeita de palavras – “analiticamente correto” – para explicar a mão algorítmica invisível que agora guia, virtualmente, toda a ação que vemos nas arenas da NBA.

Escritórios definem cada parte do jogo, de classificações de títulos a pontuações de crédito. Termos financeiros, tais como eficiência, ativo e valor se infiltraram na discussão. Táticas ofensivas são homogeneizadoras, enquanto muitas formas testadas e comprovadas de pontuar são deixadas de lado.

Um ótimo exemplo do que foi deixado para trás: Carmelo Anthony, que não encontra um destino ou um final feliz para sua carreira.

A classe de 2003

Em junho de 2003, um grupo de amadores, incluindo LeBron James, Dwyane Wade, Chris Bosh e Melo se tornaram profissionais. Poucas classes de draft podem se igualar à leva dessas superestrelas e, nas últimas 15 temporadas, estes caras passaram a definir a era pós-Jordan da NBA.

Naquele mesmo mês, Michael Lewis publicou “Moneyball: A Arte de Vencer um Jogo Injusto”. Lewis, um ex-vendedor de títulos em Wall Street, tecia uma narrativa deslumbrante com um argumento claro: a integração do raciocínio financeiro, dados e computação estava fadada a remodelar para sempre o esporte profissional. Ele estava certo.

Na época, a NBA estava em uma situação esquisita. Todo jovem jogador promissor, de Vince Carter a Kobe Bryant, era rotulado como o “próximo Jordan”.

Jordan mudou a forma como entendemos a grandeza do basquete através de seu domínio, em maneiras novas e de tirar o fôlego.

Entre os momentos mais emblemáticos de MJ, estava ele vencendo um marcador arremessando desequilibrado. Ele ensinou a uma geração que o caminho para os níveis mais altos de glória dos aros começou com um drible e culminou com cestas heroicas e sem assistência.

Jordan elevou as cestas profissionais a novos níveis, mas fez isso através de uma estética virtuosa e isolacionista que levou potenciais superastros a alguns maus hábitos.

Sua abordagem foi projetada para superar as defesas quando o contato era a base da pressão no perímetro. Como qualquer artista icônico, sua grandeza era singular e adequada ao seu próprio tempo.

As estrelas do draft de 2003 puderam meditar sobre o jogo de MJ por anos. Mas enquanto o jogo mudava, as jovens superestrelas da liga também mudavam – englobando a movimentação de bola, os arremessos de 3 pontos e a versatilidade defensiva. Bem, a maioria delas.

Era claro, desde o pulo, que Anthony era especial. Eu sempre vou lembrar de assistir ao time de Syracuse de 2003, de Melo, acabar com Oklahoma na final regional do torneio da NCAA.

Carmelo estava matando o jogo, dando um show de velocidade, tamanho, poder, elegância e atletismo enquanto anotava 20 pontos e 10 rebotes de maneiras lindas, que eu nunca havia visto tão bem integradas no basquete universitário. Fadeaways, movimentos, enterradas, putbacks e cestas de 3 – o garoto tinha tudo, e estava usando isso para liderar seu time ao Final Four.

Enquanto muitas promessas jogam com uma energia crua e frenética, Carmelo era muito tranquilo. Sua postura se destacava dentro do ambiente agitado e hiperativo do basquete universitário.

Até mesmo no jogo do campeonato nacional, contra Kansas, havia uma suavidade em seu jogo. Reassistindo àquela partida, você é atingido pelo riso fácil de Melo, enquanto ele arrasa no maior jogo de sua vida. Parece que ele está jogando uma pelada em frente a 54 mil pessoas no Superdome.

Anthony estava destinado à glória. LeBron seria a primeira escolha, mas Anthony era uma certeza. Sua análise pré-draft brilhava.

Um relatório em particular de um olheiro, em 2003, capturou perfeitamente a essência do jogo de Carmelo: “Um jogador fluido que mostra muito atletismo, apesar de não ter habilidade excessivamente explosiva de salto... [tem um] feeling inato para o jogo que a maioria dos jogadores precisa desenvolver”.

Simplificando, Carmelo parecia o ala-pivô mais habilidoso em seu draft, e ele tinha acabado de mostrar suas credenciais de campeão no maior palco do basquete universitário.

Os analistas tinham dificuldade em se concentrar em quaisquer pontos fracos importantes, mas havia algumas preocupações menores na época, como nessa avaliação:

"Ele precisa melhorar sua defesa no perímetro, como rapidez lateral e trabalho com os pés. ... Carmelo às vezes pode ser um artilheiro tão dominante que pode congelar seus companheiros de equipe."

Isso metastatizaria com o tempo. À medida que a NBA se afastava lentamente daquele estilo de jogo, as deficiências de Carmelo acabaram se transformando em obstáculos.

Melo afundando

Não está claro onde Melo terá outra chance de jogar basquete da NBA, o que parece uma loucura para alguém 10 vezes All-Star e saudável, que tem apenas 35 anos.

O problema: Carmelo abraça um estilo analiticamente incorreto. Ele nunca atualizou seu sistema. Como um garoto jogando SEGA Genesis no tempo de Red Dead Redemption, seu jogo está lamentavelmente desatualizado.

Este fato tornou-se claro na primeira rodada dos playoffs da Conferência Oeste de 2018 entre o Oklahoma City Thunder e o Utah Jazz.

Veja a segunda metade do jogo 5. Carmelo e o Thunder perderam por 3-1 na série, tentando salvar sua temporada. Depois de Jae Crowder acertar uma bola de 3 na cara de Carmelo no início do terceiro quarto, e Thunder se encontrou 25 pontos atrás. Russell Westbrook matou duas bolas de três na sequência e cortou a liderança.

O Jazz pediu tempo e Billy Donovan substituiu Carmelo por Jerami Grant. Sete minutos depois, Melo ainda estava no banco, e o Thunder tinha rugido de volta, amarrando o placar para começar o quarto.

Royce Young, da ESPN, descreveu a cena no banco: "[Melo] foi visto implorando ao assistente Mo Cheeks para voltar, e finalmente conseguiu seu desejo com 7:58 no quarto."

Mas depois que o Jazz atacou Carmelo em uma pick-and-roll que terminou com Donovan Mitchell incendiando Melo em uma troca básica, Donovan não teve escolha. Donovan novamente substituiu Carmelo por Grant, que jogou tempo decisivo para o Thunder enquanto eles se seguravam para ganhar por oito.

Aquela bandeja de Mitchell incorpora uma fraqueza fundamental no portfólio de Carmelo. Quando ele entrou na liga, um bom tabalho de mãos e força física poderiam manter Mitchell longe da cesta.

Mas esses dias se foram, e agora os grandes não são apenas proibidos de acampar debaixo da cesta, eles também são cobrados de serem capazes de acompanhar passo a passo os armadores.

Se seqüências brutais como essa sugeriram que o Thunder poderia estar melhor sem Carmelo, esses dados de ativação / desativação da série Jazz provaram isso:

• Em 194 minutos com Carmelo na quadra, o Jazz superou o Thunder em 58 pontos e o Thunder teve uma net rating de menos 12.6.

• Nos 94 minutos com Carmelo no banco, o Thunder superou o Jazz em 32 pontos e teve uma net rating de mais 18,1.

Essas divisões pintam um quadro drástico. Mas aqui está um fato mais drástico: depois de trocar Melo em uma transação off-season, o Thunder de 2018-19, de repente, tem a defesa mais eficiente da NBA.

Estatísticas avançadas nunca foram gentis com Melo em na defesa, mas e na ofensiva? Afinal, ele foi um dos mais talentosos jovens pontuadores de sua época. Bem, essas estatísticas também são indelicadas.

Para pontuadores individuais, talvez nenhuma estatística seja tão reveladora quanto a porcentagem verdadeira de arremessos, ou true shooting (TS%), que mede a eficiência geral de um jogador, levando em consideração o valor agregado de 3 pontos e de lances livres.

Mesmo em seus melhores anos, Melo se destacou em belos e difíceis tipos de arremessos que agora são amplamente desaprovados. Ele era bom de pontos cegos. Ele foi ótimo na coisa errada na hora errada.

Este shot chart de sua temporada de pontuação de 2012-13 mostra um jogador que adora arremessad de meia-distância:

O TS% da carreira de Carmelo é 54,2, abaixo da média atual de 55,7 da NBA. Sua melhor temporada através desta lente foi 2007-08, quando ele registrou uma saudável marca de 56,8. No entanto, até mesmo esse número é insignificante comparado ao de outros superstars e colegas de sua famosa turma de Draft.

Carmelo nunca foi capaz de combinar volume e eficiência, bem como os outros cestinhas de sua época. Mas um olhar mais atento revela que os melhores cestinhas da liga estão aumentando em muito o TS% em relação aos caras mais velhos.

Os MVPs desta década são mais eficientes, graças, em grande parte, à adoção de uma 'dieta' de arrmessos que que enfatiza o arrmesso de 3 pontos e limitam os de média-distância.

Aqui está a coisa sobre as melhores métricas de eficiência de arremesso em um esporte que concede 50% mais pontos para 24 pés (distância) do que 21 pés: Eles são apenas um reflexo de onde um jogador arremessa e quão bom é um arremessador.

Não importaria se Carmelo Anthony e Kobe Bryant fossem arremessadores mais dotados do que James Harden. As estatísticas de Harden parecem melhores porque ele evita a média-distância tanto quanto evita o creme de barbear.

A dieta de arremessos analiticamente coreta de Harden é a chave do seu jogo. Carmelo fez 44,9 por cento dos seus chutes em 2012-13. Harden fez a mesma quantia em 2017-18, mas seu TS% supera o de Melo porque Harden levou mais 3s e lances livres do que qualquer outro jogador na liga.

Estrelato vazio

O arremesso de três pontos é apenas um sintoma e as análises são agnósticas. O estilo de jogo que estamos assistindo agora - e o estilo que é incompatível com Carmelo - também pode ser atribuído a um punhado de decisões legislativas que intencionalmente reformaram o jogo. Se Melo é um dinossauro, então as mudanças de regra de 2004 podem ser o meteoro.

O Detroit Pistons campeão em 2003-04 misturou a marcação no perímetro e o entupimento do garrafão como meio-chave para sufocar o ataque de Kobe Bryant nas finais da NBA.

Eles enlamearam o jogo e mantiveram os vangloriados Lakers para menos de 90 pontos em cada uma de suas quatro vitórias. Para alguns, foi um brilhante triunfo defensivo, mas para outros foi feio. E feio não era bom para uma liga desesperada para sair do mal-estar pós-Jordan.

Após as finais de 2004, a NBA decidiu mudar algumas coisas, como recapitulado aqui: "Novas regras foram introduzidas para restringir a marcação, esclarecer faltas de bloqueio e chamar faltas de três segundos de defesa no garrafão para abrir o jogo."

Essas mudanças sacudiram todo o sistema de valores da NBA no início da carreira de Melo, elevando os armadores e os alas ao mesmo tempo em que degradava pivôs.

De repente, havia novos tipos de superestrelas. Steve Nash, um craque brilhante, mas relativamente pequeno, emergiu para ganhar os dois prêmios MVP da liga ao comandar o ataque mais rápido e aberto da liga.

Mas o estrelato é um jogo vazio. Enquanto os armadores corriam soltos, a rapidez lateral e a mobilidade lateral começaram a se tornar mais importantes para defensores maiores.

Isso não aconteceu da noite para o dia, mas o tamanho e a força gradualmente se tornaram menos importantes para os grandalhões, já que velocidade, espaçamento e versatilidade se tornaram fundamentais.

Considere isso: nos 10 anos anteriores à mudança das regras de 2004, a NBA distribuiu seu troféu de MVP para pivôs por sete vezes. Nos 14 anos desde então, isso aconteceu apenas uma vez. Os pivôs são mais substituíveis do que nunca, assim como o jogo no garrafão.

"O jogo interno é kaputski." Popovich disse há algumas semanas. "Você tem que ter pessoas que podem infiltrar e chutar. Você tem que ter pessoas que podem trocar. Você tem que ter caras grandes que podem jogar caras pequenos."

Como analista, estou entre os soldados da brigada de Moneyball. Mas como um fã assistindo enquanto a liga persegue o dragão de eficiência mais abaixo na trilha, vale a pena perguntar: O que estamos sacrificando no processo?

Se as tendências atuais continuarem, nunca veremos monstros lindos de médio porte como Kobe, Melo, Dirk ou Jordan novamente. Essa é uma das belezas que perderemos, mas veremos muito mais Hardens em parte porque a liga está bem ciente das estatísticas codificadas aqui:

Como Jordan e Kobe, Carmelo Anthony gosta de arremessar nessas áreas azuis. Infelizmente para ele, em uma liga obcecada com a correção analítica, ninguém mais acha isso valioso. Essa beleza é a velha escola agora.