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NFL: O lance que mudou a carreira de Tom Brady e a história do esporte

20 anos depois de se tornar titular, Tom Brady continua fazendo história na NFL.


Em 2001, Drew Bledsoe era o principal nome do ataque do New England Patriots. Mas uma pancada - e uma grave lesão - mudou completamente o futuro da franquia e do futebol americano.

*Conteúdo patrocinado por Claro, Mitsubishi Motors, Samsung Galaxy, C6BANK e Magalu

Drew Bledsoe é o quarterback mais forte que eu já vi pessoalmente. Eu o conheci em 1992, quando eu era um quarterback no ensino médio e ele era um jovem em formação em Washington State, mas já era visto por Mel Kiper como uma escolha de primeira rodada de draft. O pai de Drew, Mac, organizou um camp, e eu era um dos cerca de cem participantes. As aulas de como lançar a bola no estilo dos Bledsoes eram fáceis de se ouvir e difíceis de executar, e assim todos nós assistimos ao lançamento de Drew, belo e limpo: braço a 90 graus, do torso girando para trás como se "houvesse um poste direto no seu traseiro", disse Bledsoe uma vez, e então este tipo de propulsão violenta para frente a partir dos quadris que transformou seu braço em um chicote mais do que um motor. Drew era "cirúrgico" ao lançar, diria Mac, e até hoje, sempre que eu “tiro o pó” do meu braço, já na casa dos 40 anos, tenho uma espécie de flashback para tentar lançar exatamente como Bledsoe fazia.

O burburinho ao redor da Bledsoe era nítido naquela época. Um dos conselheiros nos disse que um dia olharíamos para trás e agradeceríamos aos céus por termos sido capazes de observar de perto um talento tão extraordinário. Mesmo assim, Bledsoe era forte, mas não é que ele era simplesmente um ‘marombeiro’. Ele realmente parecia em forma, mas era largo - e estava orgulhoso do trabalho que tinha feito para chegar até ali. Ele nos disse que já foi um garoto magro com um braço talentoso, e ele sabia que se quisesse jogar futebol além do ensino médio, teria que se dedicar mais. Então, ele fez isso. Ele nos disse que levantava pesos todos os dias - mesmo no Natal, disse seu pai. No verão seguinte, em 1993, Bledsoe voltou ao camp, desta vez com uma camisa do New England Patriots e uma bola da NFL, sendo a primeira escolha do draft. De longe ele ainda parecia um pouco magro, mas de perto ele era ainda maior do que um ano antes. Há alguns quarterbacks que são tão magros que você se pergunta como eles vão aguentar - como, por exemplo, o reserva de Bledsoe em 2000, outro cara alto e magro, com um braço talentoso que precisava ser mais forte. Bledsoe, no entanto, havia se tornado um protótipo. Não apenas bonito a ponto de rapidamente se destacar em comerciais pelos EUA, não apenas charmoso a ponto de logo interpretar a si mesmo em "Jerry Maguire", mas tão forte a ponto de parecer invulnerável em um esporte tão perigoso.


Esse ano completam-se 20 anos de um choque lateral que mudou para sempre os esportes americanos. Ficou fácil considerar o golpe de Mo Lewis que quase matou Bledsoe e lançou a carreira de Tom Brady como um ponto de partida para uma série interminável de situações de "e se". Se Bledsoe não tivesse se machucado, será que Brady teria entrado em campo? Se Belichick tivesse colocado Bledsoe no banco, como mais tarde veio à tona que ele queria, Brady teria aguentado o trabalho através dos obstáculos no início de 2001, com um veterano saudável em plena forma? Teria New England se tornado uma dinastia? Teria o Spygate acontecido? E o Deflategate (nome dado ao caso do suposto esvaziamento proposital das bolas de ataque do New England Patriots na final da AFC da temporada 2014)? Discutiríamos Bill Belichick próximo de ser o maior de todos os tempos, e Tom Brady ainda estaria forçando os limites da resistência humana aos 44 anos de idade?

Mas também vale a pena olhar para o choque nos termos mais básicos, de vida e quase morte. Naturalmente levou anos para que a Bledsoe chegasse a um entendimento com o que aconteceu em 23 de setembro de 2001. Quando ele revive aquele dia e aquela época, como tem feito em livros e entrevistas. Com Jeremy Schaap do E:60 em 2020, às vezes ele parece ainda estar se conformando com a forma como perdeu seu emprego e quase perdeu sua vida. É um momento complexo. Quando Bledsoe quase morreu, nasceu uma lenda. O lugar único de Tom Brady na cultura está crescendo tão exponencialmente que está fazendo as conquistas de lendas, como Joe Montana e Dan Marino, de alguma forma parecerem pequenas. E relembrar um dos piores dias da vida de Bledsoe nos apresenta uma pista do porque de Brady não parar.

Em 2013, Don Van Natta Jr., da OTL, relatou que o maior medo de Roger Goodell era a morte de um jogador durante um jogo da NFL. Na época dessa história, foi no contexto de uma crise de contusões. Mas 12 anos antes, quando quase aconteceu com Bledsoe, Goodell ainda não era comissário, e as únicas pessoas que falavam sobre concussões eram Brady, o quarterback reserva Damon Huard, a equipe médica dos Patriots e Belichick. Foi na metade do quarto período do que parecia ser mais uma temporada dos Patriots para esquecer. O New England havia perdido seu jogo de abertura e estava prestes a ir para 0-2. Robert Kraft era mais conhecido como o cara que fugiu de Bill Parcells e que trocou uma escolha da primeira rodada e mais por Belichick, que estava prestes a perder seu 13º jogo em 18 como treinador principal dos Patriots. Apesar de Belichick ter suas dúvidas discretas sobre Bledsoe - sobre sua capacidade de reagir rapidamente como o esporte exigia e sobre sua precisão no lançamento para a esquerda -, menos de um ano antes o quarterback havia assinado um contrato de 10 anos no valor de 110 milhões de dólares.

Perdendo por 10 a 3 contra os Jets, Bledsoe correu em direção à linha lateral na terceira para dez, viu Lewis fechar rapidamente e encarou uma escolha: desistir da jogada e sair do campo ou tentar correr para a marca do first down. Ele escolheu a segunda opção e começou a baixar os ombros de um corpo que ele havia construído não apenas para sobreviver a golpes como o que estava por vir, mas para ganhar alguns deles. O problema foi que Shaun Ellis derrubou Bledsoe pelos tornozelos, e quando Lewis chegou, ele estava de pé. Lewis bateu em Bledsoe no alto e com força. Foi "um massacre", lembrou Brady.

Bledsoe ficou estendido no gramado após o golpe. Era evidente que ele estava machucado, mas ninguém sabia que ele estava com uma hemorragia interna, com um vaso sanguíneo rasgado em seu peito. Naquela época, ele estava com a visão embaçada. Momentos mais tarde, Brady notou que ele estava com as palavras arrastadas e se esforçando para falar no sistema de comunicação da equipe.

"Temos que tirar ele do jogo", disse Brady a Huard.

Belichick colocou Brady para o restante do jogo. Enquanto Bledsoe caminhava para o vestiário para a oração da equipe após a derrota de 10 a 3, um dos médicos dos Patriots notou que Bledsoe parecia estar com uma aparência muito suspeita e pediu que ele o seguisse até a sala médica, uma decisão que provavelmente salvou a vida de Bledsoe. O coração da Bledsoe estava acelerado, o oposto do que normalmente acontece por causa de um traumatismo. Logo, Bledsoe estava em uma ambulância. Ele começou a perder a consciência. Seu irmão mais novo Adam implorou ao motorista que fosse mais rápido, pois os olhos de Bledsoe fecharam e só abriram horas depois. Os médicos descobriram mais tarde que ele perdia meio litro de sangue por hora e tinha sofrido um hemotórax, com o sangue se acumulando em seu peito. Quando Bledsoe acordou, ele estava no Massachusetts General Hospital com um tubo inserido em seu peito, ligado a uma máquina que bombeava o sangue para fora de seu corpo, limpava e o fazia circular de volta - e o mundo como ele conhecia tinha começado a mudar.

Tom Brady pode não ter compreendido a fragilidade da vida ao ponto que Bledsoe entendeu em 2001, mas compreendeu a fragilidade de sua posição escolhida de trabalho. Ele aprendeu em Michigan o quão rápido o palco pode ser tirado, e agora, ele não tinha intenção de ceder a Bledsoe, à tradição ou crença popular. Era o nascimento de algo, o início do que se tornou a característica fundamental de Brady: sua constante recusa em se render às expectativas de qualquer um, exceto às suas próprias. Belichick deu a ele o posto de titular no meio da temporada, e ele nunca olhou para trás.

Jantando com seus pais uma noite, Brady reconheceu a fragilidade inerente a seu trabalho e se lembrou de aproveitar. "Estes são os melhores momentos", disse ele.

No início de dezembro, os Patriots jogaram com os Jets novamente. Eu vi Bledsoe no vestiário depois e fui até lá para apertar a mão dele. Ele ainda era alto e forte e, no entanto, de alguma forma, esbelto. Contei a ele como nossos caminhos se haviam cruzado quase uma década antes.

"Não brinca," disse ele com um sorriso.

Conversamos por alguns minutos, e então comecei a perguntar algo sobre Brady, e ele se fechou, educadamente recusando fazer comentários. Mais tarde ele diria que estava com raiva de Belichick, a quem ele sentiu ter prometido a chance de disputar o que ele chamou de "meu trabalho". Ele estava tentando descobrir o que havia acontecido com sua vida, e chamou as semanas anteriores de "Brady Days", como se tudo estivesse se tornando Tom. A história esqueceu como era incrível que ele fosse capaz até de voltar, tão logo após o vaso sanguíneo rompido. Naquele dia, enquanto Brady comemorava outra vitória, Bledsoe era o primeiro a tomar banho, o primeiro a fazer as malas, o primeiro a sair do vestiário, um homem processando dor em vários níveis.

Duas décadas depois, Tom Brady ainda está comemorando vitórias e Drew Bledsoe, com 49 anos, está aposentado há muito tempo, vivendo em Oregon, esquiando e dirigindo sua própria vinícola, a Doubleback. Vimos Brady processar muita dor e a fragilidade da vida em um palco aberto. Sua avó morreu em 2005; o treinador de quarterbacks dos Patriots, Dick Rehbein, morreu em 2001. Seu treinador pessoal de muitos anos, Tom Martinez, morreu em 2012. Sua mãe, Galynn, lutou com sucesso contra o câncer em 2016. Ao longo do caminho, ele transformou um negócio de ultrapassar os limites da performance humana em um esporte brutal. Ele escreveu um livro sobre seus métodos, cujo objetivo era como jogar por mais tempo e como subtexto era como viver por mais tempo. Em uma entrevista na época, perguntei a ele quanto tempo ele queria viver.

“Na verdade é que, para mim, não é sobre quanto tempo eu quero viver, é a qualidade de vida", disse ele.

Mas algo mudou em fevereiro de 2020. No dia do funeral de Kobe Bryant, Brady postou uma mensagem no Twitter com o título: "O que é realmente importante?". Brady há muito tempo sentia uma afinidade com Bryant, dois impiedosos e implacáveis conquistadores, mesmo que Bryant parecesse tirar sua motivação de um lugar mais sombrio do que Brady, e ele parecia sentir falta dos ideais de Bryant tanto quanto do próprio Bryant. "E nessa tragédia, eu aprendi muito", escreveu Brady. "Por que isso me tocou dessa forma? Por que me manteve acordado durante a noite e me fez chorar tanto?"

A morte de Bryant parecia reafirmar o desejo de Brady de jogar futebol americano para sempre. Mas a clareza desse desejo sem dúvida começou pela forma como sua carreira começou. Se seus dias são limitados, por que não passá-los fazendo o que ele mais ama durante o máximo de tempo possível? Tudo isso pode acabar amanhã.

Quando você olha para trás, na carreira de Bledsoe, é claro, você não vê só o contexto do que Brady fez depois de assumir a titularidade. Você observa isso dentro do contexto do que Bledsoe sacrificou. Um corpo construído para absorver pancadas foi testado. Uma vez ele foi atingido com tanta força em seu ano de novato que seu corpo dobrou para trás na cintura até atingir o que parecia estar a 90 graus. Ele liderou o campeonato em tentativas de passe em três de seus primeiros quatro anos, e com esses dropbacks vieram as corridas. Ele jogou com um dedo indicador quebrado em sua mão de passe em 1998 e lançou o passe de touchdown da vitória em dois jogos seguidos com menos de 30 segundos restantes na partida. Em 2000, jogando pelos Patriots de Bill Belichick que estavam 5-11, ele enfrentou várias lesões. "Ninguém que eu tenha visto foi mais resistente do que ele", me disse Brady mais tarde.

Bledsoe voltou ao futebol americano após a pancada que Lewis deu nele. Ele voltou pela mesma razão que Brady se recusa a se afastar 20 anos depois, porque ele adorava o esporte e havia uma "doença" nele para lançar uma espiral, como Brady batizou. É fácil lembrar os melhores momentos de Drew Bledsoe. Assista a ele em seu último ano na Wazzu, jogando uma bomba na neve para Phillip Bobo. Ou lançando quatro passes para touchdown contra os Dolphins em 1994, ou 70 passes contra os Vikings naquele mesmo ano... e é fácil assisti-los agora com uma espécie de melancolia que entende o sacrifício e a fragilidade de tudo isso. E então você acaba navegando para outro dos destaques de Bledsoe: de seu filho, John, que entrou com sucesso na Washington State. Seus lançamentos no Summit High em Bend, Oregon, onde ele era All-State como veterano, lançando para seu irmão mais novo, Stu.

É preciso um instante para considerar por que Drew Bledsoe deixaria seus filhos praticarem o esporte que poderia ter acabado com sua vida, que causou tanta frustração e dor. Mas depois você se lembra de John usando o número 11 de seu pai, fazendo o mesmo lançamento limpo e bonito, quadris para frente, com o braço a 90 graus, e você vê uma força armazenada em um homem alto, em forma e com vontade de ficar dentro do pocket, e bem, tanto para Tom como Drew, até que faz sentido.