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F1: O dia em que Juan Manuel Fangio foi sequestrado em Cuba para 'promover a revolução'

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Em 1958, o presidente Fulgencio Batista estava tentando manter um ar de normalidade em Cuba. As forças de guerrilha de Fidel Castro estavam acampadas nas montanhas a leste, e sua presença revolucionária era sentida através de tumultos cada vez mais agressivos nas ruas. Mas no centro de Havana, o presidente Batista estava interessado em que os negócios - que, juntamente com a corrupção, vinham crescendo desde que assumiu o cargo em 1953 – continuassem como de costume.

A visão de Batista era de que a capital de Cuba se tornasse uma Las Vegas latina, na qual turistas ricos dos Estados Unidos injetariam dinheiro nos cassinos do país. E que melhor maneira de atrair os ricos na década de 1950 do que uma corrida de carros de alto risco?

O primeiro Grande Prêmio de Cuba foi realizado em 1957 ao longo da orla de Havana, o Malecon, e, segundo todos os relatos, foi um enorme sucesso. Juan Manuel Fangio, cuja contagem de cinco campeonatos mundiais na Fórmula 1 foi superada apenas por Lewis Hamilton e Michael Schumacher, venceu a corrida em frente a ruas cheias de espectadores entusiasmados e curiosos. Em 1958, outra corrida estava programada, mas, com a revolução a menos de um ano, as coisas não foram tão tranquilas.

Fangio voltou para defender sua vitória, e ao lado dele no grid havia uma série de outros grandes nomes da época, incluindo Stirling Moss. Os pilotos lidaram com a corrida como se fosse qualquer outra, e os mais famosos pilotos foram acomodados no luxuoso Hotel Lincoln, no centro de Havana. Na véspera do GP, Fangio entrou no saguão do hotel a caminho do jantar, apenas para ser confrontado por um jovem de jaqueta de couro brandindo uma pistola.

Segundo relatos da época, o agressor, nervoso, gritou: "Fangio, você deve vir comigo. Sou membro do movimento revolucionário de 26 de julho". Um dos amigos de Fangio tentou fazer algo, mas a pistola girou. "Fique quieto", disse o sequestrador. "Se você se mexer, eu atiro." E com isso, Fangio acompanhou o jovem a um carro que esperava.

O motivo era simples: capturando o maior nome no automobilismo, os revolucionários apareceriam no governo e atrairiam publicidade mundial à sua causa. No entanto, apesar das notícias do sequestro se espalharem pelo mundo, Batista se recusou a ser superado e ordenou que a corrida continuasse como de costume, enquanto uma equipe de polícia caçava os sequestradores.

Enquanto isso, Moss era mantido sob guarda a noite toda, com um vigia batendo na porta a cada três horas para garantir que ele ainda estivesse em sua cama. "Foi uma noite muito perturbadora", lembrou. "Fangio disse aos rebeldes: 'Voces não devem ir atrás de Stirling porque ele está em lua de mel' - o que era mentira, é claro, mas, no entanto, foi muito nobre da parte dele".

Em um local desconhecido, Fangio estava dando tudo de si e sendo tratado com uma refeição de bife e batatas antes de "dormir como um bebê" em um apartamento bem mobiliado. Convencido de que não estava em perigo, ele disse mais tarde que simpatizava com as ações de seus sequestradores.

"Bem, essa é mais uma aventura", acrescentou. "Se o que os rebeldes fizeram foi por uma boa causa, então eu, como argentino, aceito."

Conforme ordenado por Batista, na manhã da corrida, os carros foram liberados na frente de uma multidão de 150 mil pessoas, com Maurice Trintignant substituindo o desaparecido Fangio. A essa altura, o campeão mundial havia recebido um pedido de desculpas pessoal pelo homem de Fidel Castro em Havana, Faustino Perez, e até recebeu um rádio para que ele pudesse ouvir a ação. Mas Fangio não estava de bom humor.

"Fiquei um pouco sentimental", disse ele. "Eu não queria ouvir porque me sentia nostálgico."

Tudo bem, pois o estado de espírito sentimental de Fangio poderia ter sido levado ao limite se ele soubesse o que estava acontecendo na pista.

A corrida começou normalmente, com Moss e seu companheiro de Ferrari, Masten Gregory, liderando o que se esperava ser uma corrida acirrada. Mas quando os líderes começaram a quinta volta, quase todos os cantos do circuito de 5,5 quilômetros estavam cheios de óleo e os carros começaram a correr perigosamente perto das barreiras. A princípio, os organizadores suspeitaram de um segundo ato de sabotagem rebelde, mas depois foi descoberto que o Porsche de Roberto Mieres estava com uma linha de óleo quebrada.

Na volta seguinte, ocorreu um desastre. O piloto local Armando Garcia Cifuentes perdeu o controle de sua Ferrari amarela e preta e foi para cima de vários espectadores ao longo do circuito. Mais de 30 pessoas ficaram feridas e sete foram mortas quando os destroços derrubaram uma ponte improvisada e voaram sobre as barreiras do acidente. O motorista da Porsche Ulf Noriden parou na pista e tentou ajudar.

"Eu nem conseguia ver a Ferrari", disse ele. "Os corpos estavam empilhados por toda parte. ‘’

Moss, sem saber da extensão da tragédia, continuou correndo contra Gregory na frente do campo e passou a ter uma das vitórias mais bizarras de sua carreira.

"Eu estava dirigindo e a próxima coisa que soube foi que houve um acidente e uma ponte caiu", lembrou Moss em entrevista à ESPN, 50 anos depois. "Bem, eu digo uma ponte; era mais como alguns pedaços de madeira com escadas de ambos os lados, mas mesmo assim a bandeira vermelha surgiu e todo mundo começou a andar devagar.

"Naquela época, eu estava disputando posição com Masten Gregory, embora não estivéssemos competindo de verdade porque você não corre no início de um GP de 500 km. Então ele ficou na frente por algum tempo, depois eu fiquei na frente, e foi quando o acidente aconteceu", recorda.

"Entramos na reta final com ele um pouco à frente e pude ver a linha de chegada chegando, então voltei para a segunda marcha, coloquei o pé no chão e passei para vencer. Quando paramos, ele não ficou muito satisfeito e disse: 'Agora ouça, eu estava na liderança o tempo todo ...' E eu disse: 'Bem, sim, mas não quando passamos a linha de chegada'".

"Eu sabia que a única pessoa que podia emitir a bandeira vermelha era o comissário da corrida e ele nunca poderia acenar da ponte, de modo que alguém tinha que ser um não autorizado - o funcionário nunca poderia chegar lá tão rápido da sua posição habitual na linha de chegada".

"Então eu disse a Masten: 'Olha, fique quieto, vamos juntar nosso dinheiro [do prêmio] e depois dividi-lo'. E foi exatamente isso que fizemos, porque, caso contrário, seria dos organizadores ou de quem decidir e levaria anos para conseguirmos o dinheiro, se é que conseguiríamos".

"Oficialmente eu fui o vencedor. A verdade é que qualquer um de nós poderia ter vencido, mas isso não importava. Por que ter uma discussão sobre isso? Especialmente com tudo o que aconteceu naquele fim de semana", definiu Stirling Moss.

O evento todo foi um desastre para Batista. Quando Fangio foi entregue à embaixada da Argentina logo após a corrida, as manchetes mundiais foram asseguradas pelos revolucionários de Castro e a culpa começou a ser distribuída. Cifuentes foi acusado de homicídio culposo enquanto ainda lutava por sua vida no hospital, e também foram apresentadas acusações criminais contra "pessoa ou pessoas desconhecidas" pelo sequestro de Fangio.

Na véspera de Ano Novo de 1958, a revolução de Castro havia sido bem-sucedida, e não foi antes de 1960, no campo militar de Camp Columbia, que o automobilismo recomeçou em Cuba. O evento principal foi vencido por Moss, mas novamente foi contaminado, desta vez pela morte de Ettore Chimeri, que bateu sua Ferrari e mergulhou 45 metros pés em um barranco. Ele faleceria no hospital horas depois.

Nos anos seguintes, o automobilismo organizado cessou na ilha. Apesar de sua popularidade, o esporte foi considerado muito burguês pelo regime comunista.