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A jornada oculta de Thomas Beattie: Um ex-jogador de futebol profissional revela ser gay

Nota do editor: Thomas Beattie jogou futebol profissional de 2008 a 2015. Nascido na Inglaterra, ele começou nas categorias de base do Hull City, mas sua carreira o levou a três continentes, à procura de sua verdadeira identidade. Esta é a história dele, como contou a Emily Kaplan.

Quando meu clube, o Warriors FC, em Cingapura, se classificou para a Champions League da Ásia em 2015, nossa primeira partida foi em Mianmar. Havia 40.000 torcedores no estádio. Só de estar lá ouvindo o hino da Champions League me deixou arrepiado. Quando garoto, no norte da Inglaterra, eu sonhava em estar em um palco como esse.

A partida foi para os pênaltis, e eu cobrei o segundo. A caminhada até a bola foi intimidadora. Tudo ficou mais lento; todos os olhos estavam em mim. Bloqueei tudo ao meu redor até que se transformou em um ruído. Chutei no canto esquerdo e marquei. Vencemos a partida, um momento enorme para mim e para o clube.

Mas quando voltamos para Cingapura, eu me senti vazio.

Eu morava com alguns colegas de equipe e, como tínhamos folga no dia seguinte, eles queriam sair. Eu disse a eles que faria minhas próprias coisas, talvez fosse para a academia. Eu não poderia mentir assim para sempre. Normalmente sou bem social, mas estava me tornando antissocial para evitar cenários que pudessem me expor. Este foi um padrão que também me levou a conhecer o mundo inteiro.

Deitei na minha cama e olhei para o teto, me sentindo o cara mais solitário do mundo. Lágrimas caíam; uma inundação de emoções me envolveu. Meu corpo inteiro estava queimando; meus braços formigavam e meu coração disparava, tipo mil batidas por minuto. Orei para acordar e tudo isso desaparecer, embora no fundo eu soubesse que estava orando pela coisa errada. Eu precisava pedir forças para me aceitar.

Foi estranho, porque naquele momento eu realmente disse isso em voz alta pela primeira vez. Ouvi o som da minha voz, mas parecia alguém dizendo isso.

Cinco anos se passaram e eu nunca me senti tão confortável com quem eu sou - não com pedaços de mim, mas com quem eu sou. De todas as coisas que conquistei ou realizei, a busca por me aceitar foi a mais libertadora. Portanto, agora posso dizer em voz alta para que todos possam ouvir: meu nome é Thomas Beattie. Sou irmão, filho, amigo, ex-jogador de futebol profissional, empresário e muito competitivo.

Eu sou muitas coisas, e uma delas é gay.

Justin Fashanu se tornou o primeiro jogador profissional de futebol britânico a se assumir em 1990. Oito anos depois, ele tragicamente tirou a própria vida. Desde então, existem poucas histórias conhecidas de homens gays em nosso esporte, especialmente na Inglaterra. Robbie Rogers se assumiu em 2013; embora Robbie seja americano, ele jogou pelo Leeds United. O meia alemão Thomas Hitzlsperger, o único gay conhecido a jogar na Premier League, se assumiu em 2014, um ano depois de se aposentar.

Ser gay e ter uma carreira no futebol nunca pareceu uma opção. A sociedade me disse que minha masculinidade estava ligada à minha sexualidade - algo que, é claro, sabemos que é uma suposição falsa -, mas eu senti como se não pudesse ser um jogador de futebol e aceitar quem eu era. Tudo ao meu redor sugeria que esses dois mundos eram inimigos, e eu tive que sacrificar um para sobreviver. Não parece ser assim em outras indústrias. Na música, amamos Freddie Mercury e Elton John. É aceito no cinema. Tim Cook, CEO da Apple, é gay, e tudo está bem.

Mas no futebol, ainda há medo de que um companheiro de equipe gay possa atrapalhar o ambiente da equipe. Às vezes isso é descartado, como se a homofobia não fosse mais um problema no futebol. Obviamente, isso não é verdade se houver tão poucos exemplos que as crianças pequenas possam considerar modelos.

Eu ouvi insultos homofóbicos nos vestiários e no campo. Quero dizer, uma das piores coisas que você pode dizer a alguém em um ambiente esportivo é: "Você é tão gay". Essas palavras e frases estão enraizadas na sociedade, embora eu não ache que todas as pessoas realmente querem dizer aquilo. Estão apenas repetindo.

Estatisticamente, é impossível dizer que não há muitos outros jogadores como eu - vivendo em silêncio. Se eles estão lendo isso, sei que estou aqui e pode ser uma fonte de apoio. Para ser justo, também entendo por que eles não se assumiram. Durante meus 10 anos jogando profissionalmente, eu fui assim. O esporte profissional pode ser bastante cruel. Vários fatores influenciam a conformidade. Quando jovem, você olha para as pessoas acima de você: jogadores veteranos, treinadores e dirigentes. Se você não vê pessoas acima de você que são parecidas, não tem a confiança de que esses dois mundos podem coexistir.

Provavelmente não é coincidência que o futebol me tenha levado o mais longe possível. Eu vim para os Estados Unidos, depois voltei para a Europa. Eu joguei no Canadá, depois em Cingapura. O futebol era meu salvador e me permitia esconder quem eu era. Eu poderia reorientar cada grama de energia, cada grama do meu futebol. E porque isso me consumiu completamente, eu pude ignorar aquela coisa irritante no fundo da minha mente.

Eu cresci em uma pequena cidade chamada Goole, em North Yorkshire. As pessoas de lá são trabalhadoras e se orgulham do trabalho manual. Eu nunca fui realmente exposto a pessoas LGBTQ +. Eu sempre fui para a cama com o sonho de ser maior amanhã do que era hoje, e eu era implacável na busca daquilo que colocaria minha alma em chamas.

Aos 9 anos, comecei a jogar futebol, e o futebol se tornou exatamente isso. Dentro de seis meses, assinei com o Hull City. Eu adorava a escola e música, mas, para os meus amigos, o futebol me deu o selo de aprovação. Eu ia embora da escola cedo quatro vezes por semana para treinar. Todo mundo tinha grandes esperanças de que eu jogasse profissionalmente.

Eu assinei um contrato profissional na base com o Hull e, como iniciação, os profissionais nos levaram a um clube de strip-tease. Sendo atleta, bastante focado em alcançar meus objetivos, eu sempre estava no centro de tudo. Nunca esquecerei aquela noite no clube de strip-tease, porque foi a primeira vez na minha vida que estive do lado de fora de uma experiência. Todo mundo ao meu redor disse que seria legal. Mas fiquei ali sentado, pensando, isso parece estranho. Na época, pensei que talvez alguns de meus amigos também estivessem sentindo isso; eu não sei.

Com dois anos de contrato, comecei a perder o amor pelo futebol. Eu tinha 18 anos e estava confuso sobre quem eu era. As pessoas ao meu redor estavam explorando e experimentando, e eu nunca me senti confortável indo a bares. O futebol sempre foi minha desculpa. Eu diria que não tinha tempo para isso ou aquilo porque estava treinando.

Emocionalmente, eu sabia que era diferente, mas não conseguia identificar o porquê. Parecia uma enorme contradição. O futebol era minha paixão, a única identidade que eu conhecia. Eu estava prestes a alcançar meu objetivo, sendo chamado para o time principal do Hull City. E, no entanto, tudo pelo que trabalhei me levou a um lugar onde não podia funcionar. Eu estava começando a me sentir desconfortável com o ambiente em que estava.

Pedi para ter uma reunião com a comissão técnica do time profissional do Hull e nos encontramos no CT. Eu estava com dificuldades, mas não conseguia articular o porquê. Para ser sincero, fiquei petrificado de descobrir o porquê. Eu apenas disse que não estava feliz.

Eles foram bons para mim. Eles perguntaram se eu queria ser emprestado ou esperar e me desenvolver até chegar na primeira equipe. Eu meio que queria estar o mais longe possível. Como eu tinha boas notas, alguém do clube sugeriu que eu fosse estudar nos EUA. Eu nunca soube que isso era uma opção. Fiz uma prova e, literalmente uma semana depois, eu estava dentro de um avião.

Inicialmente, eu iria para a UNC Chapel Hill, mas, como havia assinado o contrato profissional, precisaria ter uma temporada de redshirt. Em vez disso, fui para a Limestone College, uma escola da segunda divisão da NCAA na Carolina do Sul, porque podia jogar imediatamente. Eu amei. Você poderia ter me colocado em qualquer lugar do mundo fora de onde eu estava e eu pensaria que era incrível.

Na universidade, não era incomum eu entrar no departamento de música e tocar alguns instrumentos ou arrastar colegas de equipe para a academia tarde da noite. Eu não conseguia ficar na minha cama até estar fisicamente no ponto em que não aguentava mais. Eu temia ficar sozinho à noite. Quando eu estava adormecido e cansado, isso significava que estava sozinho em meus pensamentos. Quanto mais eu conseguia ficar acordado, mais adiava falar sobre como realmente me sentia.

Quando estava no segundo ano, fui o primeiro jogador da história da universidade a ser considerado um First Team All-American. Agentes me abordaram sobre meu interesse na Major League Soccer. Embora eu estivesse no caminho certo para terminar mais cedo, era realmente importante para mim que eu me formasse. Além disso, todo mundo próximo a mim na época tinha o objetivo de jogar na Europa. Eu fui influenciado a acreditar que era isso que eu também queria. Eu assinei com um agente, deixei a escola e fui para a Noruega, onde deveria assinar um contrato.

Três dias depois, eu sabia que havia cometido um erro. Eu era tão feliz nos EUA. Eu encontrei o amor pelo futebol novamente. Estar de volta à Europa era um ambiente em que eu sentia que não havia como descobrir quem eu era.

Liguei para meu agente e disse: "Não posso ficar aqui". Obviamente, ele ficou desapontado, especialmente porque recusamos muitas coisas nos EUA. Ele me enviou para a Escócia. Eu já sabia que antes de ir para lá, não ia dar certo. Eu queria estar em algum lugar onde os holofotes não estivessem em mim, onde eu pudesse descobrir quem eu era. Fiquei na Escócia por cerca de três semanas e eles me pediram para assinar um contrato de um ano. Eu não queria isso. Eu tinha 23 anos, e tudo que eu queria fazer era me esconder.

Em 2008, entrei na Liga Canadense de Futebol. Era para ser temporário, mas acabou durando dois anos. Eu era o novato do ano, artilheiro da liga. Eu era o capitão o Ottawa Fury na minha primeira temporada. Fiz tudo o que precisava, mas estava exausto. Mesmo quando vi o sucesso, eu estava enterrando essa coisa que estava apodrecendo. Eu estava constantemente tendo que suprimir esse sentimento. Eu estava esgotado. A maioria dos meus amigos estava se estabelecendo, tendo filhos, comprando casas. Eu senti que, se ficasse por muito tempo, as pessoas começariam a questionar por que eu não estava fazendo todas essas coisas.

Eu não podia acreditar que tinha que passar por isso novamente. Toda vez que me mudei, pensei que poderia começar de novo. Você pode ser quem você quer ser em um novo país, ou assim eu pensei. Eu me senti tão sozinho.

Nove meses após o jogo da Champions League da Ásia em Mianmar, tive um lance horrível em uma dividida no ar. Tudo estava destruído: quebrei meu crânio, sofri um sangramento cerebral e meu lobo frontal estava completamente quebrado. Quando saí do hospital após a cirurgia, disse a mim mesmo: se eu passar por isso, vou me permitir tempo e espaço para aceitar quem eu realmente sou. A vida é tão frágil, e as coisas que antes importavam não importam mais. Nenhuma quantia de dinheiro, casas, carros ou conquistas no futebol me traria satisfação se eu não olhasse para dentro e entendesse meus sentimentos.

Eu chamo a lesão de "meu lindo pesadelo". A beleza que surgiu foi uma epifania de que eu não precisava mais fugir de mim mesmo.

A lesão me obrigou a me aposentar do futebol aos 29 anos, e comecei uma carreira nos negócios. Agora sou um empreendedor. Somente nos últimos três meses, comecei a contar para amigos e familiares próximos. Sou o primeiro jogador profissional de futebol da Ásia a assumir.

Viver nesta área cinzenta nos últimos anos tem sido estranho. Em 2019, fui nomeado um dos solteiros mais interessantes de Cingapura, o que me trouxe muita atenção (que eu não precisava). Eu tinha certas obrigações que deveria cumprir - falar em coletivas de imprensa, pedir aos meus seguidores nas redes sociais que votassem em mim, aceitar convites de mulheres para acompanhá-las nos eventos - mas estava me recusando a cumpri-las. Durante todo o período, eu me questionei: por que ainda estou fazendo isso?

Sinto a obrigação de contar minha história agora. Crescendo, nunca li uma história como essa e me pergunto como minha vida poderia ter sido diferente se eu tivesse. Sei também que estou escrevendo em um momento em que muitas de nossas vidas foram interrompidas. O clima atual nos mantém presos, mais isolados do que nunca. Isso não é novidade para um atleta gay que não assumiu. Tente lidar com esse sentimento a vida inteira; pode ser debilitante.

Para qualquer pessoa que tiver dificuldades com sua identidade lendo a minha história, quero que você perceba que o momento específico em que você pode se aceitar é bastante poderoso. Peço que seja gentil consigo mesmo, porque os seus pensamentos sobre você mesmo se tornam palavras e depois se tornam ações. Depois que soube disso, me tornei a melhor versão possível de Thomas Beattie. Espero que minha história possa te ajudar, para que você saiba que não está sozinho e que um dia você viverá em um mundo onde esses dois ambientes possam coexistir. Espero que finalmente cheguemos a um espaço em que você não precise sacrificar quem você é para se tornar um atleta.

E para o mundo do futebol - jogadores, treinadores, dirigentes, donos, torcedores - eu desafio você a ser compassivo. Faça uma busca interna e pergunte a si mesmo: qual é a sua opinião sobre diversidade, desigualdade e injustiça social? Esteja consciente do ambiente que você está criando e tente decifrar se é propício para todos os grupos de pessoas se sentirem incluídos. Não tema o dia em que um atleta gay esteja vestindo a camisa do seu clube. Tema o período prolongado de tempo em que não há um. Afinal, poderíamos estar perdendo o próximo Lionel Messi, que pode ser gay.

Espero que com o tempo essas coisas não precisem mais ser mencionadas. Sei que, para chegar a esse ponto, ainda há muito trabalho a ser feito. Mas eu adoraria fazer parte dessa conversa.