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Draymond Green se une a senador na luta contra o 'sistema quebrado' do basquete universitário nos EUA

Tudo começou há oito meses com um tweet: Chris Murphy, senador de Connecticut, disse ao mundo o quanto ele gostava do artigo de Draymond Green no The Washington Post, rotulando a NCAA como "ditadura" e pedindo uma compensação maior para os atletas universitários.

Green foi atrás de Murphy para agradecê-lo pelo tweet. Murphy é um grande fã de esportes – o Boston Celtics é seu time da NBA –, então ele ficou emocionado ao entrar em contato com all-star do tricampeão Golden State Warriors. Eles têm feito coisas juntos desde então.

"É realmente ótimo", Murphy disse à ESPN nesta semana. "Não existem muitas parcerias diretas entre atletas e políticos. Espero que possamos apresentar uma voz única sobre esse assunto".

Um resultado da parceria é um artigo publicado na ESPN americana. A ESPN perguntou aos funcionários da NCAA sobre as principais partes do artigo. "Obrigado pela oportunidade de responder, mas neste momento recusaremos", disse Emily James, porta-voz da NCAA por e-mail.

Antes de formar uma parceria com Green, Murphy já havia feito dos salários justos aos atletas universitários uma de suas causas favoritas. A partir de março de 2019, seu escritório divulgou três relatórios sob o título "Madness Inc.", destacando o que Murphy vê como desigualdades estruturais nos esportes universitários de alto nível. Os relatórios se concentraram, respectivamente, em: quão pequena é a receita anual estimada em US$ 14 bilhões gerada pelos filtros esportivos da faculdade para os atletas bolsistas; a tendência nos principais programas de priorizar o esporte em detrimento dos acadêmicos, às vezes em grau escandaloso; e a falta de assistência médica garantida e bolsas de estudo para jogadores que sofrem lesões que podem ameaçar suas carreiras.

Murphy também destacou a disparidade nas taxas de graduação entre atletas brancos e negros, e tanto para Green quanto para Murphy, a luta pelo que eles consideram uma compensação justa faz parte da luta mais ampla pela justiça social e racial.

Os dois primeiros relatórios de Murphy foram divulgados antes do Fair Pay to Play Act (Califórnia) que, a partir de 2023, proibirá faculdades na Califórnia de punir atletas que lucram com seus nomes. (LeBron James e o ex-astro da UCLA Ed O'Bannon estavam envolvidos quando o governador Gavin Newsom assinou a lei).

Green percebeu que os relatórios de Murphy ofereciam soluções concretas: garantia de bolsas de estudos de quatro anos; fornecimento de seguro saúde para atletas que persistiram além dos anos de faculdade em casos de lesões graves sofridas durante a participação em esportes; tempo suficiente para os atletas se concentrarem nas aulas; instituição de medidas mais duras contra universidades pegas em escândalos de fraude acadêmica.

"Todo mundo quer falar sobre o assunto, mas ninguém quer fazer parte da solução", disse Green à ESPN. "O que realmente me chamou a atenção no senador Murphy é que não foi apenas uma brincadeira. Ele percebeu o que estava acontecendo e quis fazer algo sobre".

A NCAA alterou suas regras, mas está frequentemente sob pressão. Algumas escolas começaram a oferecer bolsas de estudos de quatro anos em vez de bolsas que poderiam ser renovadas – ou não – anualmente. Os tribunais federais decidiram no caso O'Bannon (alegação de que a compensação da NCAA representava uma violação antitruste) que as escolas tinham que aumentar os benefícios para cobrir "o custo do atendimento", mas algumas escolas já haviam começado a fazê-lo. O caso de Bannon prosseguiu.

Dois meses atrás – e quatro meses após a aprovação da lei Fair Pay to Play, da Califórnia – a NCAA anunciou planos para permitir que os jogadores lucrassem com seus nomes e imagens. A associação deixou claro que tais pagamentos viriam de patrocinadores e não das próprias universidades, e também disse que elaboraria uma mudança formal proposta, votando nela até janeiro.

Mesmo antes do anúncio da NCAA, funcionários de vários estados haviam apresentado planos para elaborar uma legislação parecida com a da Califórnia. Na quinta-feira passada (18), Marco Rubio, senador da Flórida, apresentou um projeto de lei federal que permitiria que atletas universitários ganhassem dinheiro com seus nomes e imagens – embora com limitações projetadas para impedir que os promotores da universidade usem acordos de patrocínio como ferramenta de recrutamento. O projeto de lei de Rubio também incluía a proteção de universidades contra os desafios legais relacionados aos seus novos regulamentos.

Murphy deu uma declaração aplaudindo os esforços de Rubio, mas expressando preocupação com o fato de a sua proposta não ter ido longe o suficiente.

Para Murphy e Green, os movimentos da NCAA são muito hesitantes e tardios: "Eles estão dando passos pequenos quando todo o sistema está quebrado", disse Green.

"Acho que precisamos admitir que o futebol americano universitário e, em menor grau, o basquete universitário são como ligas menores não remuneradas da NFL e da NBA", disse Murphy. "E [os jogadores] não recebem nada. É uma abominação".

As ligas profissionais podem resolver esse problema da sua parte. A NBA criou recentemente um novo caminho profissional para jovens de mais de 18 anos que desejam pular a faculdade e se tornar profissionais imediatamente. Os melhores prospectos podem assinar com a G League e ganhar até US$ 500 mil por ano.

Segundo os relatórios do escritório de Murphy, entre as conferências Power 5 da NCAA, apenas 12% da receita gerada pelos esportes universitários é destinada a bolsas de estudos para atletas – menos do que o valor direcionado aos salários dos treinadores. Os relatórios estão repletos de histórias pessoais de jogadores que descobriram que o basquete ou o futebol americano universitário representavam mais do que um emprego em período integral, deixando pouco tempo para as cargas tradicionais dos cursos acadêmicos. Algumas faculdades se tornaram especialistas em canalizar atletas para aulas e cursos que exigem pouca participação, segundo os relatórios. Algumas universidades foram pegas com professores fazendo o trabalho dos alunos para eles.

"Eles usam a palavra ‘student-athlete’ (estudante-atleta), mas isso não poderia estar mais longe da verdade", disse Green. "Você é um atleta que também é estudante. Você não tem tempo para conseguir um emprego e se sustentar, nem mandar dinheiro para casa. Estamos falando de uma indústria de US$ 14 bilhões e os trabalhadores não são pagos".

Green sofreu com isso durante seu primeiro ano na Michigan State University, quando os Spartans chegaram ao Final Four no torneio da NCAA em Detroit – a menos de duas horas de Saginaw, cidade natal de Green. Dezenas da família e amigos de Green queriam assistir. Green recebeu apenas três ingressos. Ele e sua família não tinham dinheiro para comprar mais. LaMarr Woodley, um ex-jogador da NFL, que cresceu com Green, pagou pelos ingressos da família do jogador – inclusive de sua avó.

"Minha família inteira teria perdido um grande momento na minha vida", disse Green. "E por quê? Por causa das regras da NCAA que suprimem todos os direitos dos atletas universitários".

Green se tornou uma estrela da NBA após quatro anos em Michigan State, e deve assinar um contrato que lhe renderá quase US $ 75 milhões pelas próximas três temporadas. Green disse que muitas vezes pensa em astros da faculdade que nunca conseguiram brilhar na NBA.

"Pegue um cara como Scottie Reynolds, de Villanova", disse Green. "Ele era all-american e não foi draftado. Ele já deveria estar ganhando dinheiro na faculdade" (Reynolds agora joga na Europa).

Murphy disse que apoiaria um sistema no qual as universidades paguem aos atletas um salário direto. "Não seria um contrato de atleta profissional, mas você ganharia algo decente – com a faculdade assinando o cheque", disse Murphy. Ele chamou esse sistema de uma forma simples de "compartilhamento de receita". Murphy reconheceu que esse sistema pode aumentar a distância entre as grandes faculdades e todas as outras. "Isso já aconteceu no futebol americano universitário", disse Murphy.

Para Murphy e Green, os pilares do tipo de sistema de remuneração de atletas que eles imaginam - bolsas de estudos garantidas, assistência médica, salários – são sobre uma dinâmica de poder mais ampla. Atletas em risco de perder suas bolsas de estudos geralmente temem falar sobre violações da NCAA e práticas antiéticas: treinos de futebol americano excessivamente duros no calor do verão; treinadores que tomam decisões pelo atleta quando a recomendação médica é outra; fraude acadêmica; e comentários racistas.

"O poder que esses treinadores têm sobre os jogadores é quase absoluto", afirmou Murphy. "Não há como um jovem se manifestar se sentir que sua situação é instável".

Murphy disse que apoiaria a abolição da regra da NBA de one-and-done. Ele também gostaria que a NFL diminuísse a linha do tempo para os jogadores de futebol americano universitário participarem do draft. De acordo com as regras da NFL, um jogador deve ter pelo menos três anos depois de completar o ensino médio para estar elegível para o draft.

"O futebol americano é o último lugar em que você deve ser forçado a fornecer mão-de-obra livre para obter um salário posteriormente", disse Murphy, citando o risco de ferimentos na cabeça. "O futebol americano deveria permitir que os jovens fossem mais rapidamente da faculdade para a liga profissional" (A NFL argumentou que o esporte no nível profissional é tão físico que os jogadores precisam de tempo para ganhar a força necessária para competir).

Green e Murphy ainda não se conheceram pessoalmente. Eles esperam que isso aconteça uma vez que a pandemia de coronavírus diminua, mas planejam continuar sua parceria contra os abusos da NCAA.

"Agora, mais do que nunca, é o momento de fazer mudanças", disse Green. "Nós não iremos embora."