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Aaron Rodgers, a NFL e seu estranho cérebro: OVNIs, pirâmides do Egito, fotos constrangedoras de rivais e mais

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Reservas de Aaron Rodgers no Green Bay Packers explicam 'cérebro diferenciado' de astro da NFL: conspirações, desafios intelectuais e pensamentos profundos (4:27)

Um dos candidatos ao prêmio de MVP nesta temporada certamente não tem a personalidade de um atleta comum (4:27)

* Conteúdo patrocinado por Mitsubishi Motors, Samsung Galaxy, C6 Bank e Magalu

É 2010. Aaron Rodgers está entrando em sua terceira temporada como QB titular do Green Bay Packers. Ele já é um Pro Bowler, uma estrela em ascensão. Graham Harrell é novo no Packers, contratado para ser o terceiro reserva. Harrell é um texano amigável e falante de Brownwood e desenvolve um relacionamento com Rodgers. As brincadeiras entre os dois começam imediatamente e nunca terminam.

Um dia, Rodgers diz a Harrell que eles são basicamente irmãos de fraternidade. Isso se torna uma piada corrente. A dupla fala constantemente, e muito rapidamente Harrell fica surpreso com a profundidade do investimento de Rodgers neste universo (completamente imaginário). O outro QB dos Packers, Matt Flynn, está agora em uma "fraternidade inimiga", Rodgers diz a Harrell, e sempre que Harrell se sai bem em um exercício, Rodgers o elogia dizendo: "É hora de você fazer algo pelos irmãos". Da mesma forma, se Flynn for melhor do que Harrell em um determinado dia, Rodgers ri e diz a Harrell: "Mano, você vai levar uma surra quando voltarmos para casa".

Rodgers até nomeia sua fraternidade: Tau Kappa Epsilon, ou TKE.

Tudo está indo bem até uma tarde no training camp dos Packers, que é realizado no campus da St. Norbert College. Durante os treinos, um dos gandulas escuta a brincadeira entre Harrell e Rodgers. "Ei, em que fraternidade vocês estão?" o gandula pergunta a Harrell depois que o treino termina. Depois de ponderar se deveria confessar como ele e o jogador mais importante dos Packers criaram um elaborado cenário fictício envolvendo dois homens de 20 e poucos anos em uma fraternidade, Harrell simplesmente diz: "Nós somos TKEs". Ele espera que isso encerre a conversa.

Isso não encerra a conversa.

"De jeito nenhum, eu sou um TKE!" o gandula irrompe. Harrell está pasmo. "Sim... TKEs, mano", diz ele fracamente, olhando em volta desamparado. Rodgers está tonto. O sorriso do garoto está rasgando seu próprio rosto.

O garoto convida Harrell e Rodgers um evento que os TKEs de St. Norbert estarão organizando. É conhecido como "Carnation Crush", porque também envolve as mulheres de Delta Phi Epsilon, uma das irmandades da faculdade. Harrell tem certeza de que é aí que eles traçarão o limite e explicarão que não são, você sabe, realmente TKEs, mas Rodgers é desafiador. "Não há nenhuma maneira no mundo de não estarmos nessa", diz ele a Harrell.

Eles vão para o evento. É como a maioria das festas da faculdade. Rodgers e Harrell sentam-se com o presidente da fraternidade, Stephen Schumacher, e alguns dos irmãos. Schumacher pede a todos na festa que respeitem o fato de Rodgers e Harrell quererem apenas sair e não tirar fotos ou gravar vídeos com o celular. De alguma forma, todo mundo escuta. Lá dentro, Rodgers faz muitas perguntas sobre a fraternidade e está muito interessado em todos os pequenos detalhes. Schumacher, que é torcedor dos Packers, tenta impedir seu coração de explodir em seu peito. Enquanto eles conversam, Schumacher nota que Rodgers e Harrell estão olhando para uma mesa onde está sendo jogado flip cup. Ele pergunta se eles querem jogar. Rodgers e Harrell pulam.

Flip cup envolve duas equipes de vários jogadores lançando copos de plástico em ordem. Rodgers e Harrell estão em uma equipe com Schumacher e alguns outros irmãos. Eles jogam contra um time de mulheres de um dos clubes da faculdade. Schumacher e os irmãos são muito bons. As mulheres são ainda melhores. Rodgers não é muito bom, mas ele finalmente consegue fazer uma jogada. Harrell é um desastre completo. Ele está lutando para encontrar o ponto ideal entre conseguir fazer seu copo cair do jeito certo e fazê-lo girar quatro vezes no ar. A equipe TKE perde. Rodgers está frustrado. Ele diz a Harrell que precisa "ser melhor", mas então ele se ilumina quando começa uma cerimônia durante a qual uma das irmãs da irmandade será coroada rainha.

Como parte do ritual, todos os irmãos presentes se ajoelham e cantam uma música enquanto levantam uma das mãos, como se estivessem oferecendo uma flor à rainha. Harrell não tem ideia do que está acontecendo. Ele se vira e percebe que está subitamente cercado por um bando de adolescentes ajoelhados e gritando versos para uma adolescente que está no palco, e ele assume que agora, certamente agora, é o momento em que ele e Rodgers - dois jogadores profissionais de futebol americano que são, novamente, homens adultos - finalmente sairão.

Só que ele olha para a direita e vê Rodgers ajoelhado com a mão para cima.

"Isso nem é vida real, mano", Harrell diz a Rodgers, que gesticula freneticamente para que Harrell se abaixe ao lado dele. Harrell suspira e se ajoelha ao lado de Rodgers. Eles levantam as mãos. Eles verbalizam uma música que não conhecem. A rainha é coroada.

Gritos e aplausos ecoam de todos os cantos da sala. A rainha sorri. Rodgers ri incontrolavelmente.

Harrell nunca o viu mais feliz.

SE A HISTÓRIA DE HARRELL sobre Rodgers e sua (fingida) fraternidade parece estranha, bem, justo - definitivamente é. Mas a verdade é que também é característico de Rodgers, cuja proeza atlética sempre foi enraizada em um desejo igualmente intenso de estimular, desafiar e questionar. Levar as coisas a tal ponto que às vezes sejam desconfortáveis.

Para Rodgers, nada é irrelevante e tudo está sujeito a revisão. Ele quer saber sobre pessoas, lugares e coisas. Ele quer entender as motivações. Embora quase todos os atletas de alto nível sejam ambiciosos e determinados a derrubar portas, Rodgers está entre os poucos que também querem saber por que a porta foi fechada.

Agora, deve ser dito: muito desse nada convencional é canalizado para o trabalho real de Rodgers. Sua capacidade de escapar das jogadas, de ver janelas de passes que não existem, é fabulosa. Ele passou para quase 50.000 jardas e 377 touchdowns. Há muitos destaques que mostram sua engenhosidade - o Hail Mary contra os Lions em 2015, a jogada contra os Bears em 2013 nos instantes finais, entre muitos outros - e a mágica é absolutamente uma coisa diária.

Joe Callahan, que foi um quarterback novato em 2016, lembra de um exercício do início daquele ano que sempre ficou com ele. Foi um exercício de drop back, Callahan diz. Ele viu dois defensores cobrindo o tight end de ambos os lados. Em vez de jogar a bola para longe, Rodgers simplesmente fez um passe perverso de 15 jardas. A bola dobrou em um ângulo, então mergulhou bruscamente na barriga do tight end.

Callahan estava de queixo caído com a jogada e mesmo agora balança a cabeça enquanto a descreve. “O técnico [Mike] McCarthy se volta para nós e diz, 'Você precisa de vários MVPs para conseguir fazer aquele passe'”, disse Callahan. "Ainda não tenho certeza de como ele foi capaz de fazer aquilo".

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Extrapole isso - uma conclusão aparentemente óbvia para jogar a bola fora, completamente desembrulhada e virada de cabeça para baixo. É assim que é estar perto de Rodgers, diz Callahan. Frequentemente, isso aconteceria em assuntos não relacionados ao futebol americano: Rodgers não se envergonha de sua crença na existência de OVNIs, por exemplo, e frequentemente se envolve com companheiros de equipe em longas e prolongadas discussões sobre quem realmente construiu as pirâmides egípcias. ("Não podemos revelar o que sabemos", diz Callahan quando pergunto sobre quaisquer conclusões.)

Brett Hundley, que foi reserva dos Packers de 2015 a 2018, também teve discussões sobre OVNIs com Rodgers, bem como a existência de alienígenas. "Seu cérebro está sempre processando muitas informações", diz Hundley. E então houve o tempo em 2013 em que Rodgers parou no meio do treino, puxou para o lado o então reserva Seneca Wallace e apontou para um avião que estava voando acima.

“'O que você acha que tudo isso está voando atrás daquela corrente de jato?'” Wallace lembra que Rodgers perguntou. "'Você acha que isso tem alguma coisa a ver com o motivo de todo mundo ter câncer?'"

Wallace bufa. Rodgers "marcha no ritmo de seu próprio tambor", diz ele, "sempre procurando brechas".

Estranhamente, muitas dessas discussões sobre tudo na verdade se originam do futebol americano: as provas semanais dos quarterbacks. A cada semana, como acontece em muitas franquias, um dos reservas é responsável por fazer um exame de 45 minutos para o titular e o outro reserva fazer.

Naturalmente, as instruções de Rodgers sobre o exame são pontuais: deve haver questões que cubram a estratégia relacionada ao próximo oponente de Green Bay (Exemplo: qual é a chamada correta se os Bears vierem com uma blitz total?), mas também deve haver uma longa seção dedicada a praticamente qualquer outra coisa (quem realmente assassinou o presidente Kennedy?).

Rodgers tem padrões elevados para os testes, e Hundley admitiu que seus exames "passaram de um 7,5 para um 10" quando ele começou a focar suas questões fora do campo em torno de teorias da conspiração. Rodgers também é louco por trivialidades e aprecia um quarterback que consiga lidar com um tema forte. Questões geográficas sobre a próxima viagem da equipe podem ser um terreno fértil para o compositor do teste, assim como a cultura pop.

"Ele é bom em história, bom em música, bom em filmes", diz Harrell. Mas é possível confundi-lo inclinando-se para áreas temáticas extremamente específicas. Rodgers - apesar de sua famosa celebração do cinturão do campeonato - é realmente fraco em conhecimento de pro wrestling, por exemplo, então Harrell, que é um fã fervoroso da WWE, iria enfurecer Rodgers por constantemente apimentar seus testes com perguntas sobre, digamos, o WrestleMania V.

Como uma alternativa para aqueles que preferem evitar desafiar a perspicácia de conhecimento geral de Rodgers, o QB dos Packers permite que a segunda parte do questionário também contenha "perguntas" irônicas sobre os principais jogadores adversários, desde que haja algum componente na pergunta que Rodgers possa ser capaz de usar no campo. Como com todo o resto, Rodgers quer desafiar a noção tradicional de trash talk - dê-me algo diferente que eu possa usar, ele diz aos que estão montando a prova. Encontre algo novo para mim.

Isso também pode ser difícil, principalmente porque Rodgers joga há muito tempo. Existem apenas algumas fotos embaraçosas de Matt Stafford para serem encontradas, Callahan diz, o que significa que muitas vezes "você tinha que voltar a meados dos anos 2000 para encontrar alguma foto antiga do MySpace que eles ainda tenham por aí".

Callahan encolhe os ombros. Com Rodgers, a originalidade é valorizada acima de quase tudo, então a pressão para aprender o esquema ofensivo em qualquer semana é frequentemente ofuscada pela pressão para desenterrar algo sobre Kirk Cousins. "Ficamos muito bons em pesquisar na internet por fotos engraçadas de times opostos", diz Callahan.

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NO COMEÇO DO ANO, os Packers usaram sua escolha de primeiro round em Jordan Love, um quarterback visto como um forte candidato a ser o sucessor de Rodgers. Muitos se perguntaram se Rodgers ficou ofendido - Wallace sugeriu que Rodgers poderia ter ficado "um pouco magoado com isso" - e especularam que a escolha poderia ter levado Rodgers a se tornar excessivamente competitivo.

Para aqueles que já estiveram na posição de apoiar Rodgers antes, a noção de que a escolha mudaria alguma coisa na forma como Rodgers aborda seu trabalho é absurda. Não se trata de competitividade (afinal, Rodgers já é bastante competitivo) - trata-se, mais uma vez, de rechaçar a ideia que foi aceita. Colocando em prática algo que parece decidido. Rodgers não vai simplesmente ceder seu lugar porque parece que os Packers podem ter decidido que a hora estava chegando.

Portanto, ainda haverá testes. Ainda haverá curiosidades. Ainda haverá momentos de extremo desconforto social, como quando Callahan era um novato e Rodgers convidou ele e os outros QBs para um encontro amigável e então trouxe sua própria máquina de karaokê pessoal, que deu notas para cada um dos participantes. De repente, Callahan se viu forçado a tentar atingir as notas agudas de Adam Levine em "She Will Be Loved" do Maroon Five (não foi bem), enquanto Rodgers gargalhava e selecionava uma música para si com um tom muito mais razoável alcance.

“Dava para perceber que ele treinava”, diz Callahan. "Eu também verificaria a calibração daquele microfone porque a pontuação dele parecia um pouco alta demais naquele dia".

Nem todos os QBs afirmariam sua superioridade por meio de competições de karaokê ou respondendo com autoridade a perguntas sobre a densidade populacional da área metropolitana de Houston (Harrell aprendeu tudo sobre isso antes de um jogo no Texas). Mas o que Love descobrirá, dizem os reservas anteriores, é que essas experiências são extremamente valiosas, mesmo porque elas mostram uma parte crítica do que faz de Rodgers a estrela que ele é.

Pensar contra a intuição é uma habilidade que pode ser aprimorada como dropback de sete passos, e quer você acredite ou não que aviões causam câncer ou que há residentes em Marte que torcem para os Packers, o simples ato de ponderar - até por um segundo - a possibilidade de que essas coisas possam ser verdadeiras usa praticamente o mesmo músculo que Rodgers usa quando olha para uma linha ofensiva desintegrada e ainda vê uma maneira de fazer uma jogada.

Tornar nossos cérebros mais elásticos, mais abertos a coisas que não são exatamente como supomos que sejam, é o caminho mais básico para a criatividade. E para Rodgers, a criatividade é sua luz.

“Ele adora ver os caras saindo de sua zona de conforto”, diz Wallace.

Isso foi definitivamente o que aconteceu com Wallace e Hundley na sala de testes e Callahan na festa de karaokê e Harrell no Carnation Crush. É o que vai acontecer, indefinidamente, com Love. Rodgers pode ser profundamente cerebral (se não profundamente estranho), mas ele também é profundamente talentoso, e não há dúvida de que essas coisas estão conectadas.

Estar por perto ajudará no desenvolvimento de Love? Isso mudará a maneira como ele vê a posição de quarterback? Isso afetará sua perspectiva sobre como executar um ataque?

É difícil imaginar que não. Conhecendo Rodgers, também é difícil imaginar ele não fazendo tudo para que o período de aprendizagem de Rodgers dure o máximo possível.

"Ele vai aprender", diz Hundley. "Mas vou te dizer uma coisa: Jordan vai ficar sentado por um tempo.

Hundley ri. "Aaron não vai abrir mão dessa posição, isso é certo".