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NFL: Josh Jacobs, dos Raiders, superou falta de moradia na infância e está a caminho de se tornar a próxima estrela da liga

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A PEÇA CENTRAL do Allegiant Stadium, casa do Las Vegas Raiders, é a Al Davis Memorial Torch de mais de 20 metros de altura. Construída em fibra de carbono e alumínio e anunciada como o maior objeto impresso em 3D do mundo, a tocha não apresenta uma chama real. Rodeada por um bar, como todos os monumentos sérios, ela sopra uma mistura de ar quente e lasers para simular chamas na frente do estádio de mais de R$ 10 bilhões. O resto da construção é decorada de maneira clássica no estilo de um cassino de Las Vegas, destinada a assimilar os Raiders na cultura de sua nova cidade natal.

E para o caso de haver qualquer dúvida sobre quão altas são as expectativas para a temporada inaugural dos Raiders em Las Vegas, um dos poucos outros locais considerados dignos de um retrato king-size dentro do Allegiant Staduym é running back Josh Jacobs, cuja foto fica acima de um quilômetro de mármore branco perto dos camarotes no 200° andar do estádio. "Muito surreal", diz Jacobs sobre seu retrato. Selecionado em 24° lugar no draft do ano passado, Jacobs estabeleceu o recorde da franquia para jardas corridas de novatos (1.150) e liderou a NFL em tackles quebrados (70), jogando a maior parte da temporada com um ombro quebrado. Agora a escrita está literalmente na parede para ele e Raiders de 2020.

*Conteúdo patrocinado por Mitsubishi, Samsung e C6 Bank

Na vitória da semana 1 contra Carolina, Jacobs respondeu às expectativas marcando três touchdowns e quebrando mais 10 tackles em seu caminho para 139 jardas totais. Foi um desempenho tão dominante, mas de alguma forma tão simples, que atraiu comparações com um dos melhores da história. "É um pouco como o Walter Payton costumava jogar", disse o técnico Jon Gruden. "Josh é especial. Ele merece atenção".

Jacobs é uma das histórias de sucesso mais comoventes da NFL e, peso por peso, um dos jovens RBs mais físicos do jogo, e Gruden e os Raiders agora contam com ele para se tornar em um tipo de talento dinâmico e versátil digno de virar a cara da franquia. "Josh vai ser um grande astro", diz o fullback dos Raiders, Alec Ingold. "Há uma oportunidade realmente única que nenhum de nós provavelmente terá em nossas vidas novamente de estabelecer a identidade do Las Vegas Raiders. E de várias maneiras, essa é a responsabilidade de Josh. Ele realmente faz esse ataque funcionar, e ele dá o tom para o que essa franquia vai ser em nossa nova casa”.

Mesmo com as opções de decoração questionáveis, a nova casa dos Raiders, estreou com vitória nesta segunda-feira – 34x24 para cima do New Orleans Saints. O vestiário, com grandes luzes cruzando acima do centro da sala, parece algo condizente com o DJ Marshmello. "Este é o nosso campo dos sonhos", diz o proprietário Mark Davis. "Esta é nossa casa”.

Para Jacobs, porém, foi apenas a segunda melhor revelação da casa dos sonhos da off season. Em janeiro, ele comprou para seu pai, Marty, uma casa em Oklahoma, criando um conto de fadas que termina em uma jornada bem documentada que começou há 10 anos nas ruas do norte de Tulsa dentro do Chevy Suburban vermelho da família. Quando Josh estava no ensino médio, ele, seus quatro irmãos e Marty ficaram sem ter onde morar por várias semanas. Após o divórcio dos pais, Josh e seus irmãos inicialmente ficaram com a mãe, Lachelle. Josh diz que eles discutiam com frequência, no entanto, especialmente sobre o que ele diz ser o mau uso do dinheiro de pensão alimentícia de Lachelle. Por fim, Marty conseguiu a custódia dos filhos, exatamente quando se via entre apartamentos e empregos. É um cenário muito comum vivido por muitas das quase 60.000 famílias nos EUA que ficam sem ter onde morar, especialmente durante a pandemia COVID-19.

Os Jacobs ficaram com amigos e em motéis o máximo que puderam, até serem forçados a dormir no Suburban em um bairro da cidade onde Josh havia sido baleado quando era adolescente. “Eu não mudaria a forma como cresci por nada, porque isso me fez quem eu sou hoje”, diz Jacobs. "Ninguém pode me dizer que algo não é possível, e tenho tantos outros sonhos que quero realizar, começando com um título, então ainda estou lutando em todos os aspectos da vida”.

Até hoje, Jacobs lembra vividamente - de uma forma que sugere que a experiência nunca está longe de seus pensamentos - que seu pai muitas vezes ficava sem comida, fingindo não estar com fome, para que seus filhos tivessem barrigas mais cheias. Marty também costumava ficar sem dormir, montando guarda no banco da frente com uma arma descansando em seu colo, os olhos cheios de cansaço e estresse. Dez anos depois, após o presente de Josh, os olhos de Marty estavam lacrimejando novamente, desta vez ele estava encostado na bancada de granito preto e cinza dentro de sua nova cozinha, enquanto as risadas de seus netos ecoavam por sua nova casa.

Ao lado dele, e com lágrimas também, estava um rapaz que não tinha onde dormir quando adolescente, e que se tornou um RB da NFL, e que agora batizou novos lares para seu pai e sua franquia. "Os garotos que aquecem seu coração como treinador são os que não receberam nada e tiveram que ganhar tudo", disse o ex-coordenador ofensivo de Alabama, Mike Locksley, agora o treinador principal em Maryland. "Eu vi Josh, que não tinha onde morar e agora comprou uma casa para o seu pai, e é emocionante quando a razão de você entrar neste negócio é mudar a vida das pessoas".

Para ajudar seus filhos a processar suas emoções ao longo da infância, Marty os incentivou a expressar seus sentimentos por meio da poesia e da arte. Josh respondeu fazendo um desenho de seu pai lutando bravamente contra uma série de monstros. Até hoje, Josh ataca a maioria de suas carregadas no campo da mesma maneira: como uma oportunidade de matar alguns monstros, ou pelo menos atropelá-los. Ao longo de sua carreira, apesar de sua estatura relativamente pequena (1,77m, 96 kg), Jacobs deixou em seu rastro uma compilação violenta de tirar o fôlego. Basta perguntar aos Panthers. Contra Carolina, surpreendentes 87% das 93 jardas de Jacobs correndo vieram após o contato. "Não há dúvida de que ele corre com raiva", diz Locksley, que agora treina o irmão mais novo de Josh, Isaiah. “Cada vez que ele encosta a bola, ele corre como se não fosse pegar novamente”.

Em 2015, como um quarterback desconhecido na McLain High School em Tulsa, Jacobs estava apresentando números realmente inacreditáveis. Suas estatísticas eram tão ridículas, na verdade, que um repórter cético ligou para o diretor atlético de McLain e acusou o técnico de futebol Jarvis Payne de adulterar as estatísticas de Jacobs. É uma acusação recorrente na vida de Jacobs. "Quanto mais você o conhece", diz Ingold, "mais ele parece bom demais para ser quase verdade." As estatísticas de Jacobs no ensino médio tiveram que ser alteradas. Como uma criança sem estrela e propensa a lesões de repente poderia chegar a 300 jardas por jogo?

"Bem, venha para o nosso próximo jogo e veja por si mesmo," Payne rosnou no telefone. Pouco antes do início do jogo contra o Cascia Hall Prep, Payne foi até o armário de Jacobs. "Depois disso, fiquei com pena daquele time", disse Payne. "Josh acabou com todos eles”.

As estatísticas em questão estavam, de fato, erradas. Em vez de míseras 300 jardas, Jacobs acabou com 455 em 22 carregamentos. E teria mais de 600 se várias grandes corridas não tivessem voltado por faltas de seus companheiros. Depois de uma exibição de velocidade, poder, evasão e, bem, raiva controlada, de tirar o fôlego, um caminho claro para a end zone emergiu. Em vez disso, e no que se tornaria seu movimento característico como um running back, Jacobs abaixou o ombro e derrubou um jogador defensivo que ficou escarranchado na linha do gol como o relógio de Salvador Dali. "Pobre criança", diz Payne. "Josh poderia facilmente ter driblado ele e caminhado para a end zone, mas ele optou por atropelá-lo diretamente. Já vi um monte de garotos talentosos, mas esse nível de raiva e tenacidade? Muito poucos são assim. Josh precisava para provar um ponto para o mundo. E aquele garoto estava em seu caminho”.

Várias semanas depois, quando Burton Burns, ex-Alabama e atual assistente técnico do New York Giants, sentou-se para assistir ao treino do time de basquete de McLain, Jacobs levou a bola de ponta a ponta, deslizando sem esforço pelos defensores antes de finalizar com tanta força que seu antebraço acabou acima da tabela. Burns se levantou e correu para o carro como se estivesse prestes a ser rebocado e, após uma ligação frenética para Nick Saban, Jacobs foi parar em Tuscaloosa. "Eu vejo aquela fome extra nele, aquele senso de impulso interior que não são típicos, a menos que você esteja nessa situação", diz Arash Ghafoori, o diretor executivo da Parceria para Jovens sem Abrigo de Nevada, que dirige um centro de apoio a apenas alguns quilômetros do Allegiant Stadium. "Eu vejo isso repetidamente: a experiência de não ter um lugar para morar fica com esses garotos; elas vencem, e então essa resiliência se torna parte de seu DNA”.

Depois de dividir carregadas no talentoso corpo de corredores de Saban, Jacobs entrou em cena durante a corrida de Bama em 2018 rumo ao jogo do título. Quando um cornerback de Auburn tentou tacklear Jacobs em campo aberto, o defensor acabou caindo de cabeça, com o resto de seu corpo voltado para o lado errado, sendo carregado por sete jardas. Algumas semanas depois, na semifinal, Jacobs rebocou um safety de Oklahoma em seu caminho para a end zone. O momento preferido de Jacobs veio em seguida, no jogo do título, quando ele quebrou o tackle de um defensor de Clemson. “Ele era muito maior do que eu, então eu deveria perder aquela briga”, diz Jacobs. "Eu coloquei ele no chão e então, sim, passei por cima dele. Honestamente, sim, é legal”.

A assinatura de Jacobs como corredor (e bloqueador) é a maneira como ele é, de alguma forma, capaz de cristalizar seus dons físicos e a raiva interna, o medo e o impulso intenso em uma força que, quando transferida para o corpo dos defensores, muitas vezes os deixa vários metros abaixo do campo parecendo como se tivessem acabado de ser ejetados de um touro mecânico.

Na última temporada, em um jogo no Lambeau Field, o safety dos Packers, Adrian Amos, deu um passo à frente de Jacobs na linha de 22 jardas. Amos, que cometeu o erro imperdoável de chamar muita atenção por ser um dos safeties mais bem pagos do jogo, foi cair no chão na linha de 26. Para começar, Jacobs acredita no antigo argumento do corredor de que operar em qualquer coisa abaixo da velocidade total é muito mais perigoso. "É quando as lesões acontecem", diz ele. Jacobs também insiste que poderia facilmente ter driblado Amos - se ele quisesse. Mas a fisicalidade de Jacobs tem mais a ver com inspirar seus companheiros e ditar o jogo nas trincheiras. Depois que ele atropela um defensor ou dois, todo o ataque dos Raiders opera em um plano diferente. Duas jogadas depois, na verdade, Jacobs fez uma corrida de 42 jardas para marcar os primeiros pontos dos Raiders. Mas o estrago já estava feito. Este não era o Cascia Hall Prep. O confronto com Amos deixou Jacobs com uma fratura no ombro direito. "Doeu", confessa Jacobs. "Mas isso é futebol americano”. Em uma façanha que parece quase sobre-humana dada a dor envolvida e as batidas implacáveis no ombro de um running back, Jacobs valentemente continuou a jogar - e bem - pelas cinco semanas seguintes. Embora os remédios mereçam parte do crédito, lidar com a lesão deu a Jacobs o tipo de respeito no vestiário que geralmente leva anos para jogadores mais jovens adquirirem. “Esse é outro peso que Josh tem que carregar: ele é o ponto focal desse ataque e também da identidade dessa equipe”, diz Ingold. "Então, quando você diz que ele corre com toda aquela raiva e atropela as pessoas mesmo quando não precisa, não é apenas Josh, se trata dos Raiders. Ele tem que definir o padrão para o resto de nós”.

Com o tempo, porém, o ombro de Jacobs se deteriorou a ponto de ele perder três dos últimos quatro jogos, e os Raiders desapareceram da disputa nos playoffs, terminando 7-9. Foi a 15ª temporada sem com mais derrotas do que vitórias da franquia nos últimos 16 anos. Quando os médicos finalmente o forçaram a sentar, o corpo de Jacobs tremia. Ele se sentiu perdido de novo. Seu cartão de visita como corredor havia se tornado sua criptonita. E com sua vida fora do campo quase perfeita, ele teria que aprender a correr com propósito em vez de raiva. Por mais louco que pareça para alguém que lidou com o fato de não ter onde morar na infância, o desafio mais difícil da vida de Jacobs ainda estava pela frente: se adaptar e sobreviver em uma liga em que a maioria dos running backs é espancada, quebrada e descartada antes de completar 30 anos. (Exemplo: Leonard Fournette, quarta escolha do draft de 2017, foi dispensado dos Jaguars antes de assinar com o Tampa Bay Buccaneers.).

Às vezes, descobriu Jacobs, o trabalho real começa depois que todos os seus sonhos se tornam realidade. "Serei um daqueles caras que sai com meu corpo intacto", insiste Jacobs. "Não vou ser um daqueles caras que joga até os 35 anos. Pretendo sair nos meus termos. E meu estilo de corrida? Isso não vem apenas da minha vida, mas das pessoas que tentam me catalogar: ‘Você é esse tipo de corredor’”.

A lesão de Jacobs no ombro abriu as portas para o quarterback dos Cardinals, Kyler Murray, ganhar as honras de Calouro do Ano de 2019. Jacobs, que terminou em terceiro na NFL com 88,5 jardas por jogo, se daria apenas uma nota 8 por sua temporada de estreia. Em vez de aproveitar seu sucesso e a realização de um sonho de toda a vida de comprar uma casa para seu pai, após a temporada, Jacobs foi até Gruden e, em vez de um tapinha nas costas, pediu por um empurrão.

É claro que ‘Chucky’ ficou mais do que feliz em obedecer.

“Ele tem que se manter saudável”, diz Gruden. "Precisamos de nosso RB ao longo do trecho. Estivemos em uma reta final para buscar vaga nos playoffs no ano passado e não o tínhamos. Ele tem que se manter saudável e temos que tirar mais proveito dele no jogo aéreo. Ele teve uma ótima temporada de estreia, e esperamos mais dele este ano”.

A mensagem de Gruden parece ter sido recebida - um pouco. No quarto dia de training camp, Jacobs recebeu um passe e começou a abaixar o ombro, preparando-se para dar um roll-roll no então companheiro de equipe Damarious Randall, apenas para se esquivar no último segundo para evitar uma colisão de forma inteligente. Foi um sinal, embora pequeno, de que Jacobs começou a administrar esses desejos de contato e correr com foco em vez de fúria. É claro que, após a jogada, Jacobs gritou: "Boom! Acabei de te aposentar".

Para reduzir ainda mais o desgaste de Jacobs e aumentar sua produção, Gruden planeja envolvê-lo muito mais no jogo aéreo. O objetivo é aumentar suas 20 recepções em 2019 para 60 nesta temporada. Ele já tem 7 em duas partidas. Se ele mantiver esse ritmo e ganhar mais 1.000 jardas no solo, essa combinação colocaria Jacobs em rara companhia, ao lado de jogadores versáteis como Christian McCaffrey e Ezekiel Elliott.

É um conjunto de habilidades que Jacobs vem desenvolvendo há anos. De volta a Tulsa, antes de sua quarta temporada na McLain, quando Payne percebeu que Jacobs tinha um braço melhor do que qualquer um de seus quarterbacks, o treinador (e professor de robótica) mudou todo o seu ataque e colocou Jacobs para jogar de quarterback no Wildcat. A melhora foi instantânea. "É ridículo", diz Payne. “É como um videogame". Para completar, Jacobs também era o safety titular do time e encontrava tempo para aparecer em alguns snaps de special teams também.

Em 2015, em um jogo de final de temporada com implicações nos playoffs, o time de Jacobs tinha a bola na linha de 30 jardas com o placar empatado e o tempo prestes a se esgotar. McLain não havia chutado um field goal durante toda a temporada, então Payne já havia começado a fazer planos para a prorrogação quando, em vez de se ajoelhar, seu quarterback pediu o tempo e correu lateral. "Treinador, vamos chutar", disse Jacobs. "Tenho observado nosso kicker e trabalhado com ele - ele pode fazer isso”. Payne juntou a equipe e traçou uma formação improvisada de field goal usando Jacobs como isca. Pensando que devia ser uma jogada enganosa, a defesa não se preocupou em ir para cima do kicker. "Ele foi lá e chutou o melhor FG de 30 jardas que você jamais vai ver", diz Payne. "Josh traz o melhor em todos, até mesmo os kickers, até mesmo os treinadores”.

Em Bama, para conseguir mais oportunidades para Jacobs enquanto compartilhava o tempo em um elenco repleto de futuros jogadores da NFL, Locksley o usava como RB, recebedor, especialista e até mesmo QB. "E ele era bom em tudo", diz o treinador. "Como coordenador ofensivo, ele é como uma daquelas raras peças de xadrez. Eu o chamo de Canivete Suíço porque ele faz tudo”.

É uma característica que se aplica a toda a vida de Jacobs. Querendo expandir seus interesses fora do campo, o RB dos Raiders se reuniu recentemente com vários empresários que, diz ele, sempre tiveram a mesma resposta: "Você tem certeza de que tem apenas 22 anos?". Os colegas juram que ele pode acertar 15 cestas de três pontos seguidas em uma quadra de basquete. Em sua primeira carregada no training camp, depois de quase cair, Jacobs colocou uma mão no chão, recuperou o equilíbrio e explodiu pela defesa dos Raiders. "Todos nós nos olhamos tipo, 'meu Deus'", diz Ingold. "A primeira vez que você vê seu tipo de potência e aceleração, é como assistir a uma Ferrari nova sair da loja”. Alguns dias depois, quando os Raiders voltaram, Jalen Richard, visitou a casa de Jacobs. Ele estava tocando piano e preparando arroz com camarão. “Bom, o que você não sabe fazer? ”, disse Richard com uma risada.

Antes mesmo de os Raiders terem concluído sua mudança para Las Vegas, Jacobs já havia trabalhado com o governador e o procurador-geral de Nevada para produzir uniformes de identificação infantil para prevenir o tráfico humano em uma região com os maiores índices de moradores de rua do país. Pouco antes do draft de 2019, quando parecia que Jacobs estava indo para Las Vegas, um torcedor obstinado dos Raiders e voluntário da Parceria para Jovens Sem-teto de Nevada enviou um e-mail para Ghafoori, o diretor do projeto. Os Raiders terão alguém em sua equipe que poderia ser literalmente um dos rostos do projeto, dizia o e-mail. “Eu pesquisei sobre Josh, li sua história e fiquei arrepiado”, disse Ghafoori. "Os Raiders têm sua própria história única em termos de ter várias casas. ... Os Raiders podem causar um grande impacto em Nevada e Josh pode ser nosso maior divisor de águas”.

Em última análise, caberá a Gruden se Jacobs vai ter um impacto semelhante nos Raiders. Quando se trata de incorporar os running backs ao jogo de passes, muitos esquemas da NFL ainda vão no esquema baixo risco, baixa recompensa. Mesmo na NFL de hoje, RBs que contribuem no jogo de passes significa uma válvula de escape para os quarterbacks.

O modelo para os Raiders deve ser algo parecido com o que Carolina faz com McCaffery, que, como Jacobs, jogou em várias posições na escolha e alinhou 100 vezes como recebedor durante sua temporada de estreia. Essa dupla ameaça, por sua vez, impede que as defesas lotem o box para impedir a corrida. Na rodada de abertura, Jacobs e McCaffery lideraram suas equipes com 139 e 135 jardas de scrimmage, respectivamente.

Portanto, é um sinal de esperança que, quando questionado sobre seu foco na off season, Jacobs soe mais como um recebedor do que um running back. Edgar Bennett, ex-jogador da NFL e atual assistente técnico dos Raiders, constantemente alimentava Jacobs com vídeos sobre a arte de receber passes. Um dia, Jacobs assistia a um vídeo sobre rotas para evitar telegrafar suas jogadas; no dia seguinte, ele estudaria técnicas para ler a linguagem corporal e criar vantagem sobre os defensores. Jacobs até descobriu o “stacking” - uma técnica avançada para manipular os defensive backs em jogadas de passe longo.

Nesta temporada, com os holofotes focados no Allegiant Stadium, para os Raiders de 2020 e o seu running back, como o King of Vegas disse uma vez: é agora ou nunca.