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Kobe, Zion, pandemia, bolha... Por dentro da temporada mais longa e imprevisível da história da NBA

Uma hora antes do início das Finais da NBA 2019 em Toronto - a primeira vez que o maior evento da liga foi disputado fora dos Estados Unidos - o comissário Adam Silver lembrou aos que assistiam que o fundador do basquete, James Naismith, foi um missionário cristão que levou o jogo para a China e a Europa na crença de que poderia ser uma língua comum no mundo.

Silver é um otimista que acredita na NBA como um instrumento de ‘soft power’ em todo o mundo. Ele é um embaixador disposto que falou naquela noite sobre a incursão da liga na África e no subcontinente indiano, e sua presença cada vez maior na China, onde o basquete pode ser usado "talvez da mesma forma que o tênis de mesa era usado nos dias de Richard Nixon". Esta é uma parte central da mensagem de Silver: sejam elas fronteiras internacionais ou o reino das mídias sociais, a NBA adora enfrentá-las.

Nos meses que se seguiram, a NBA seria abalada por uma sequência de incidentes traumáticos, muitos dos quais mudaram sua forma de fazer negócios.

Na temporada 2019-20, o mundo exterior dominou a NBA. Pela primeira vez, a liga teve que adaptar sua estratégia de crescimento e a postura política de seus tomadores de decisões. Até a forma como os jogos são disputados - onde, quando e como - foi prejudicada por crises externas, já que a temporada terminará dentro de um ambiente de bolha na Flórida quase um ano após seu primeiro jogo ter disso disputado em Toronto.

Uma liga que se revelou como uma empresa global foi sobrecarregada com o peso do mundo inteiro nesta temporada. No entanto, ao longo do caminho, a NBA ainda mostrou seu talento para o drama - a estreia teatral de Zion Williamson, uma solução sem precedentes para jogar com segurança durante uma pandemia mortal e uma das pós-temporadas mais imprevisíveis da história.

Foi assim que chegamos às Finais da NBA, que eram tudo, menos garantidas.


- 30 de junho de 2019: Kevin Durant e Kyrie Irving anunciam que planejam assinar com o Brooklyn Nets, acabando com as esperanças do New York Knicks.

- 1 de julho: o Miami Heat conclui um acordo para adquirir Jimmy Butler do Philadelphia 76ers.

- 5 de julho: Zion Williamson, primeira escolha do último draft, faz sua estreia na Las Vegas Summer League ... e um terremoto de magnitude 7,1 interrompe o jogo.

- 6 de julho: o LA Clippers contrata Kawhi Leonard e Paul George. Leonard deixa o atual campeão Toronto Raptors e despreza o Los Angeles Lakers de LeBron James.

- 11 de julho: o Houston Rockets e o Oklahoma City Thunder trocam seus armadores, com Chris Paul indo para OKC e o rosto de longa data da franquia, Russel Westbrook, se reunindo com o ex-companheiro de equipe do Thunder, James Harden, em Houston.

4 de outubro: o tuite de Daryl Morey sobre Hong Kong balança uma relação profunda da NBA

Chris Wong ouviu falar pela primeira vez sobre o tuite do gerente geral do Houston Rockets, Daryl Morey - "Lute pela liberdade. Fique com Hong Kong" - no Facebook Messenger de um amigo próximo. Wong, um cientista pesquisador que se mudou de Hong Kong para Houston em 2011, é o representante da cidade no Texas For Hong Kong, uma organização pró-democracia. Ele ficou emocionado com o fato de um americano de destaque em sua nova cidade se interessar por sua causa.

"Achei que o governo chinês faria o que costuma fazer - responder com críticas - porque se trata de um executivo de uma equipe", disse Wong. "Nunca esperei que a mídia estatal ameaçasse a NBA. Olhando para trás, talvez fosse inevitável. A equipe tinha laços estreitos com a China, e quando os americanos falaram sobre um certo conjunto de valores com os quais a China discorda, isso vai provocar uma reação”.

Nos anos desde que marcou presença pela primeira vez no Leste Asiático - a liga abriu um escritório em Hong Kong em 1992 - a NBA e seus jogadores puderam desfrutar de todos os benefícios financeiros de um enorme mercado emergente, sem ter que enfrentar questões mais complexas sobre os princípios que regem esse mercado.

A NBA agora teria que negociar um grande incidente político que ameaçou seus cofres enquanto duas de suas equipes - incluindo uma com seu principal astro, LeBron James - estavam na China para dois jogos de pré-temporada.

Uma série estonteante de retaliações, renúncias, quase pedidos de desculpas e declarações se seguiram nos dias subsequentes. O proprietário dos Rockets, Tilman Fertitta, tuitou que Morey "NÃO fala pelos Houston Rockets", acrescentando que a franquia "NÃO é uma organização política", uma posição que seria seriamente contestada nos próximos meses, como seria para toda a NBA.

A CCTV (China Central Television), a rede estatal no continente, parou de transmitir os jogos da NBA e ainda não retomou as transmissões. A Tencent (parceira da ESPN) também suspendeu os jogos da NBA em sua plataforma, mas retomou a transmissão duas semanas depois - embora os jogos do Rockets ainda estejam proibidos. Patrocinadores chineses desistiram de parcerias com times da NBA, enquanto imagens gigantescas de jogadores da NBA como James e Kyrie Irving promovendo o jogo de 10 de outubro entre Lakers e Nets foram retiradas de prédios em Xangai. Embora houvesse especulações de que as autoridades chinesas poderiam cancelar o jogo, ele ocorreu como programado.

Quando James voltou para Los Angeles, ele caracterizou o tuite de Morey como "mal informado ou sem informação alguma sobre a situação" e criticou Morey por não considerar suas ramificações negativas. Os comentários de James irritaram os ativistas, alguns dos quais queimaram sua camisa em Hong Kong.

De volta a Houston, Wong ajudou a organizar ativistas em comícios nos primeiros dois jogos em casa da temporada regular dos Rockets em 24 e 26 de outubro. Aproximadamente 35 manifestantes fizeram uma manifestação fora do Toyota Center antes do jogo e, em seguida, seguraram cartazes em seus assentos atrás da tabela sul durante as paralisações do jogo. Uma faixa dizia: "A injustiça em qualquer lugar é uma ameaça à justiça em todos os lugares", uma citação de Martin Luther King Jr. em "Carta de uma prisão de Birmingham".

"Eu não tinha feito esse tipo de protesto público em uma arena e não sabia se era a coisa mais apropriada a se fazer em um jogo, porque os torcedores podiam não gostar", disse Wong. "Mas eu fiquei surpreso: as pessoas foram muito encorajadoras. Elas queriam nos cumprimentar. Elas queriam tirar fotos conosco."

As estimativas das perdas potenciais da NBA com o ocorrido na China chegam a pelo menos US $ 200 milhões em um mercado que até esta temporada recebia dinheiro, de acordo com fontes próximas a conversas sobre a estratégia da liga no país. No entanto, sem uma noção de quando a NBA pode restabelecer parcerias com entidades chinesas, e quando os jogos voltarão a ser transmitidos na CCTV, mesmo as mentes mais informadas não podem quantificar o custo.

Wong disse que aprecia o fato de a NBA passar décadas promovendo o esporte na China. Ele também admira os esforços dos jogadores da liga para lutar por justiça social. Ele gostaria apenas de ver uma abordagem mais consistente além das fronteiras.

"Se a NBA está encorajando os jogadores a buscarem defesa contra a injustiça racial", disse ele, "então eles também deveriam ser encorajadores para aqueles que desejam buscar defesa contra as injustiças em todo o mundo”.

- 17 de outubro: o New Orleans Pelicans anuncia que Zion Williamson fez uma cirurgia no joelho direito para tratar um menisco rompido e que perderá de seis a oito semanas. Ele não faria sua estreia até 22 de janeiro.

- 22 de outubro: a temporada 2019-20 da NBA começa com dois jogos. Os Raptors recebem seus anéis antes de derrotar os Pelicans sem Zion na prorrogação 130-122, então a muito antecipada Batalha de Los Angeles começa com os Clippers de Kawhi Leonard superando os Lakers de LeBron James por 112-102.

- 8 de novembro: O ala Dion Waiters tem um "ataque de pânico" no voo da equipe após consumir um alimento que continha THC. Ele seria suspenso por 10 jogos sem remuneração, então negociou e foi dispensado dois meses depois.

- 10 de novembro: em uma estratégia bastante incomum, o presidente do Knicks, Steve Mills, e o gerente geral Scott Perry expressaram seu descontentamento com o jogo recente do time em uma entrevista coletiva surpresa após uma derrota de 21 pontos para o Cleveland Cavaliers. "Não estamos felizes com onde estamos", disse Mills. "Não é onde esperávamos estar neste momento - 10 jogos disputados”. Em fevereiro, Mills estaria fora da organização.

- 14 de novembro: depois de estar fora da NBA por mais de um ano e fazer lobby publicamente por outro contrato, Carmelo Anthony concorda em assinar um acordo não garantido com o Portland Trail Blazers aos 35 anos. Ele seria titular em todos os 58 jogos que disputou e teve médias de 15,4 pontos e 6,3 rebotes, ajudando o time a garantir uma vaga nos playoffs.

- 19 de novembro: LeBron James se torna o primeiro jogador na história da liga a ter um triplo-duplo contra todas as 30 equipes da NBA. Dois meses depois, Russell Westbrook se juntaria a ele na lista.

- 20 de novembro: para o deleite eufórico dos torcedores dos 76ers, o armador Ben Simmons finalmente faz uma cesta de 3 pontos em seu 172° jogo da NBA. Ele tinha errado todas as 17 tentativas desde o início da temporada.

- 1° de janeiro de 2020: David Stern, o comissário da NBA que supervisionou o período de maior sucesso na história da liga e foi um defensor da expansão global do jogo, morre aos 77 anos.

- 8 de janeiro: John Beilein, um técnico novato na NBA aos 66 anos, diz aos jogadores dos Cavaliers que eles não estavam mais jogando "como um bando de bandidos", mais tarde se desculpando e dizendo que queria dizer "lesmas". Ele renunciaria ao cargo de técnico cinco semanas depois.


22 de janeiro: de alguma forma, Zion excede o hype em sua aguardada estreia

Cada vez que a bola chegava até Zion Williamson em seu primeiro jogo da NBA, o barulho no Smoothie King Center de Nova Orleans aumentava. Quando o estreante dos Pelicans, enfrentando o San Antonio Spurs, acertou uma bola de 3 pontos no quarto período, a agitação atingiu um clímax estrondoso.

Na próxima posse, ele se elevou e girou para uma ponte aérea. Na jogada que se seguiu, ele acertou outra bola de 3 pontos. Então ele pegou um rebote solto de um erro. Mesmo quando teve seu arremesso bloqueado por Jakob Poeltl na próxima descida, Williamson prontamente pegou o rebote e fez a cesta. Ele então acertou outro par de bolas de 3 pontos, o segundo dos quais deu aos Pelicans a primeira liderança da noite desde o primeiro quarto.

"Ele marcou 17 pontos consecutivos para nós", disse Alvin Gentry, que treinou Williamson em seu ano de estreia. "Foi fantástico”.

O valor da NBA é basicamente impulsionado pelo talento atlético, razão pela qual a empolgação com a chegada de Williamson cresceu por mais de seis meses e ainda foi agravada pelo atraso. A estreia de um prospecto do tamanho de Zion é rara, porque um jogador como ele não aparece sempre. Por mais que a NBA tente impulsionar a escolha n°1, ele deve ser um verdadeiro prodígio - LeBron James, Anthony Davis, Shaquille O'Neal - para que as coisas deem certo.

A partir do momento em que chegou à Duke em 2018, Zion conquistou esse direito. Ele parecia diferente, se movimentava de maneira diferente e tinha um sorriso irreprimível para complementar um corpo de mais de 120 kg. A combinação de atributos enquanto ele corria pela quadra convidava ao espanto: como agilidade e velocidade podem existir em um corpo com tanta força e massa?

Em fevereiro de 2019, ele perdeu vários jogos com uma entorse no joelho direito depois que seu tênis ... explodiu ... em um jogo contra North Carolina. Ele saiu de seu primeiro jogo da Las Vegas Summer League em julho depois de apenas nove minutos com uma contusão no joelho direito. Ele jogou apenas quatro jogos de pré-temporada antes de se submeter a uma cirurgia para reparar um rompimento do menisco direito em outubro.

Após meses de recuperação, cautela, entusiasmo e expectativa, Williamson dançou durante o aquecimento pela primeira vez em um jogo da NBA da temporada regular, com os pés leves enquanto fazia enterradas.

"Não gosto de comparar ninguém a LeBron James", disse Gentry, "mas o fato de jogar o seu primeiro jogo já criou uma atmosfera assim”.

Durante a explosão de 17 pontos, Nicolo Melli, dos Pelicans, correu até a mesa dos árbitros para entrar na partida, mas foi puxado para trás. Alguns minutos depois, Derrick Favors se levantou do banco, apenas para fazer o mesmo retorno de ida e volta depois que Zion acertou outro arremesso de longa distância. Em certos momentos, não há substitutos adequados.

"Foi difícil tirá-lo do jogo, mas foi a coisa certa a fazer", disse Gentry, que finalmente tirou Williamson com 5:22 restantes na partida. "Você não pode sacrificar o longo prazo pelo curto prazo. Você tem que entender as consequências, e era importante para nós ter certeza de que ele entendesse isso”.

Depois que Williamson se sentou, um grito retumbante por seu retorno pulsou pela arena. Mas não importa a demanda, nada seria comprometido.

- 24 de janeiro: o primeiro jogo da NBA na França é realizado, com a lenda aposentada dos Spurs, Tony Parker, sendo ovacionado.

- 25 de janeiro: LeBron James ultrapassa Kobe Bryant na lista de maiores pontuadores da NBA, superando o total de 33.643 pontos de Bryant, passando para o terceiro lugar no geral. Após a conquista, Bryant tuitou para James, "Continue a avançar no jogo, @KingJames. Muito respeito, meu irmão”. Seria a última declaração pública de Bryant.


26 de janeiro: Kobe Bryant, sua filha e sete outras pessoas morrem em um acidente de helicóptero

Em uma manhã de domingo em janeiro nos arredores de Los Angeles, uma espessa camada marinha abriu caminho pela da parte de trás das montanhas de Santa Monica até a borda oeste do San Gabriel Valley. Através do nevoeiro, um helicóptero transportando Kobe Bryant, sua filha Gianna e outras sete pessoas estava se aproximando do Aeroporto de Camarillo. Perto, está a academia de esportes de Bryant, onde ele iria treinar o jogo de sua filha.

Clarizzah Macatugal estava dormindo em sua casa em Carson, Califórnia, ignorando as vibrações constantes de seu telefone. No início da tarde, sua irmã a acordou e disse: "Kobe morreu", depois mostrou a ela a notícia inicial do acidente.

"Meu telefone estava explodindo", disse Macatugal. "Mas eu não falei com ninguém o dia todo."

Quando ela começou a ver imagens de moradores de LA indo ao Staples Center, ela pediu a sua mãe que pegasse flores.

Macatugal, de 26 anos, nasceu nas Filipinas e cresceu no basquete desde muito jovem, antes de se mudar para o sul da Califórnia aos 5 anos. Quando solicitada a escolher um número em uma liga de basquete juvenil aos 8 anos, ela escolheu o número correspondente, que por acaso pertencia a Bryant. A partir daquele dia, ela começou um relacionamento íntimo com a estrela do Lakers.

Na segunda-feira, Macatugal levantou-se às 5h para fazer o trajeto até o Staples Center antes da aula das 8h em USC, onde é aluna de fisioterapia. Com as flores compradas pela mãe na noite anterior e vestindo uma camiseta Mamba, ela chegou no local.

"A aura em torno dele me fez sentir confortável imediatamente", disse Macatugal. “Mas eu não tinha falado com ninguém sobre [a morte de Bryant], então quando um repórter se aproximou de mim para fazer uma pergunta, eu simplesmente comecei a chorar. Não tinha falado com ninguém. Não consegui”.

Pessoas em luto fluíram para a praça em frente ao Staples Center, onde centenas de buquês e memoriais caseiros alinhavam-se no perímetro. Macatugal precisava ir para a aula, mas ela voltaria duas vezes nos dias seguintes.

Quando ela visitou o local na noite de quarta-feira, desta vez em sua camisa marrom da Lower Merion, o uniforme do colégio de Bryant, uma cesta de basquete Nerf foi presa a uma das paredes erguidas para os visitantes escreverem condolências e memórias. Fças estavam reencenando suas jogadas favoritas de Kobe – a cesta de 3 pontos tabelada em cima de Dwyane Wade em 2009, o salto sobre Raja Bell nos playoffs de 2006.

“De certo modo, foi um pouco mais feliz, porque você está perto de muitas pessoas que são como você”, disse Macatugal. "Essas são pessoas que cresceram como torcedoras dos Lakers, que amavam tudo sobre o Kobe. Estávamos lá pelo mesmo motivo”.

Macatugal voltaria novamente na noite de sexta-feira antes do jogo em casa dos Lakers contra o Portland Trail Blazers, jantando com amigos no Shaquille's para assistir ao tributo do outro lado da rua. O restaurante parecia uma mesa comunitária, todos presentes com atenção extasiada para as televisões.

"Todos naquele restaurante estavam chorando", disse ela.

Nas semanas que se seguiram, mais relíquias encheram a praça, mais depoimentos e votos de boa sorte inscritos na parede. Os objetos seriam finalmente removidos após o serviço memorial em 24 de fevereiro dentro do Staples Center.

Bryant foi um dos atletas mais polarizadores de sua geração. Alguns o achavam um companheiro de equipe ruim e narcisista extremo. As circunstâncias que cercaram seu caso de agressão sexual em 2003 deixaram dúvidas até hoje. Mas seu apelo global é indiscutível, e a devoção que ele comandava de muitos era visceral.

Uma nota adesiva digital no laptop de Macatugal continua sendo uma citação de Bryant: "Quando você faz uma escolha e diz: Seja inferno ou maré alta, eu vou ser isso', então você não deve se surpreender quando conseguir.

"Sua ética de trabalho e disciplina me inspiraram", disse ela. "Eu as apliquei literalmente a tudo em minha vida - minha escola, minha carreira. Este é o meu lema”.

- 16 de fevereiro: O All-Star Game da NBA é realizado, e lembretes de Kobe Bryant estão por toda parte. O prêmio de MVP do jogo é renomeado em sua homenagem, e os jogadores de ambas as equipes usam camisetas com o número de Bryant (24) e o de sua filha Gianna (2). O jogo também apresenta o primeiro sistema de pontuação novo no quarto período.

- 24 de fevereiro: um memorial para Kobe e Gianna Bryant é realizado no Staples Center na data de seus números de camisa (24/02).

- 7 de março: Kenny Atkinson, o treinador que transformou os Nets em time de playoff, surpreendentemente deixa a organização. Jacque Vaughn assume como treinador interino.

- 9 de março: o pivô do Utah Jazz de Utah, Rudy Gobert, zomba das novas políticas de distanciamento físico da NBA ao tocar em todos os microfones e dispositivos de gravação à sua frente em uma entrevista coletiva.


11 de março: a NBA fica obscura, e outros fazem o mesmo

Durante a segunda semana de março, os escritórios da NBA estavam lutando com a incerteza em torno da crescente ameaça da COVID-19. As conversas surgiram no mês anterior, durante o All-Star Weekend, e algumas pessoas sugeriram a ideia de jogar jogos da NBA em arenas vazias, embora nomes como LeBron James tenham rejeitado a ideia.

Na manhã de 11 de março, os Golden State Warriors anunciaram que jogariam o jogo em casa na noite de quinta-feira sem fãs em San Francisco, uma cidade particularmente atingida pelo vírus. No entanto, além de alguns pontos críticos, a maior parte do país e da liga ainda não haviam aceitado a magnitude da ameaça.

Em uma quarta-feira à noite em Oklahoma City, os medos encontraram a realidade.

"O vírus estava se infiltrando no pensamento de todos", disse Rob Hennigan, vice-presidente de visão e previsão do Thunder. "Ainda não havia se infiltrado no esporte. A vigilância estava intensificada, mas ainda não tínhamos noção do que exatamente aconteceria naquela noite”.

Nada sobre o encontro em casa do Thunder com o Jazz naquela noite foi um desvio da norma. As apresentações dos jogadores ocorreram como de costume, então os jogadores esperaram o começo da partida.

No escritório de operações de basquete do Thunder naquele momento, o presidente da equipe Sam Presti recebeu uma ligação. Um jogador do Jazz testou positivo.

Presti recorreu a Hennigan e ao vice-presidente de desempenho de pessoas e jogadores, Donnie Strack.

"Não os deixe começar esse jogo", disse Presti.

Strack e Hennigan não tiveram mais de dois minutos para atravessar as entranhas da Chesapeake Energy Arena e entrar na quadra.

"Foi uma corrida mortal", disse Hennigan. "E Sam pediu a duas das pessoas mais lentas e menos atléticas da organização que o fizessem”.

Com alguns segundos de sobra, Strack e Hennigan invadiram a quadra, dirigindo-se ao chefe da arbitragem Pat Fraher, implorando-lhe para atrasar o começo da partida. Por alguns momentos, jogadores perplexos tentaram obter informações e os torcedores olharam para seus telefones enquanto os treinadores Billy Donovan e Quin Snyder eram informados sobre a situação. As equipes foram então enviadas de volta aos seus respectivos vestiários. Depois de aproximadamente meia hora, uma mensagem apareceu na tela do vídeo da arena: "De acordo com a NBA, o jogo desta noite foi adiado”.

As notícias se espalharam por toda a liga. Em Dallas, a notícia chegou no terceiro quarto – a temporada estava suspensa. Os Mavericks e o Denver Nuggets foram os últimos times a completar seus jogos, com o jogo entre Pelicans e Kings em Sacramento suspenso por tempo indeterminado.

"Aquela noite foi um ponto de inflexão para o mundo dos esportes e entretenimento e para o país", disse Hennigan. "Esta não foi a primeira vez que ouvimos sobre o vírus, mas foi quando nos pegou de uma vez".

Com o golpe, a NBA pôs em movimento um esforço de mobilização nacional que mudou a vida americana. O que aconteceu em Oklahoma City, juntamente com a importância da decisão, levou as empresas, grandes e pequenas, a iniciar seus próprios cursos de ação.

Mais tarde naquela noite, a liga anunciou que o pivô do Jazz, Rudy Gobert, foi o primeiro jogador da NBA a testar positivo para o coronavírus. Na quinta-feira, Donovan Mitchell divulgou no Instagram que ele também havia testado positivo. Em pouco tempo, várias equipes foram obrigadas a entrar em quarentena.

Pelos próximos meses, a NBA teria uma hemorragia de centenas de milhões de dólares e teria que explorar soluções radicais e sem precedentes para evitar mais perdas. Como foi o caso do rompimento com a China em outubro, a COVID-19 foi outro evento externo que penetrou na NBA. Uma liga que mantém o controle meticuloso de suas operações foi invadida por uma força da natureza que tornou todo o seu planejamento cuidadoso de maneira imponente.

- 14 de março: Christian Wood, do Detroit Pistons, se torna o terceiro jogador com teste positivo.

- 17 de março: quatro jogadores do Nets, incluindo Kevin Durant, testam positivo.

- 4 de junho: o conselho de proprietários da NBA aprova um formato de 22 equipes para reiniciar a temporada 2019-20 em 31 de julho em uma “bolha” em Orlando, na Flórida. (O plano acabou sendo transferido para 30 de julho.) Os Blazers foram o único time a votar contra o reinício, fontes disseram para Adrian Wojnarowski.

- 16 de junho: a NBA envia aos jogadores um documento de mais de 100 páginas detalhando os protocolos de teste de coronavírus, bem como diretrizes de distanciamento social na bolha.

- 22 de junho: Davis Bertans, Washington Wizards, se torna o primeiro jogador a optar por não fazer parte da retomada em Orlando, como forma de medida preventiva após lesões anteriores. Outros, incluindo Avery Bradley, Trevor Ariza e DeAndre Jordan, também optariam por não participar.

- 25 de junho: Vince Carter se aposenta aos 43 anos após 22 temporadas na NBA. No início da temporada, ele se tornou o primeiro jogador a aparecer em um jogo em quatro décadas diferentes. Ele se aposenta na 19ª posição na lista dos pontuadores da NBA.

- 7 de julho: equipes da NBA começam a chegar a Orlando para se preparar para os treinamentos antes do reinício da temporada.

- 13 de julho: a bolha experimenta suas duas primeiras violações – Richaun Holmes dos Kings e Bruno Caboclo dos Rockets. Holmes, que disse estar buscando uma entrega de comida quando ultrapassou os limites da NBA, foi repreendido por sua mãe no Twitter.

- 23 de julho: Lou Williams, dos Clippers, é fotografado em uma boate em Atlanta, enquanto estava ausente da bolha para comparecer a um funeral. A NBA investigaria Williams antes que ele voltasse para Orlando.


30 de julho: a temporada é retomada com a elaboração da bolha

A enormidade da tarefa era incompreensível. A liga construiria um campus em Orlando, no ESPN Wide World of Sports Complex, no Walt Disney World para hospedar 22 times da NBA e centenas de outros por até quatro meses. Esse campus precisaria obedecer a protocolos médicos para evitar a invasão da pandemia mais agressiva em um século. Também precisaria fornecer uma infraestrutura para acomodar uma operação massiva de basquete que normalmente existe em quase duas dezenas de instalações de treinamento de última geração. Os jogos oficiais da temporada regular recomeçaram em 30 de julho, mas o verdadeiro recomeço da temporada ocorreu mais de um mês antes, quando a liga se apressou em construir a bolha..

Kelly Flatow, a vice-presidente executiva e chefe de eventos da NBA, organizou alguns dos maiores espetáculos do esporte, incluindo o All-Star Weekend. Mas a chamada bolha reside em um universo logístico totalmente diferente por um período de tempo totalmente diferente, sob uma quantidade de críticas sem precedentes.

As especificações médicas e de saúde eram a prioridade da liga. Jogadores e estafe passariam dois dias em quarentena em seus quartos de hotel e seriam testados para o vírus diariamente. Apenas funcionários essenciais teriam acesso à quadra de jogo. Mas, além da adesão aos protocolos rígidos, o sucesso e a execução do restante da temporada e dos playoffs dependeriam de centenas de pequenas tarefas.

Um dos primeiros itens da interminável lista de afazeres de Flatow: construir quadras de treino para essas 22 equipes.

"Este foi um dos nossos primeiros e um dos maiores desafios de infraestrutura", disse Flatow. "Tivemos que determinar como encontrar e criar espaço para sete instalações de treino completas e com salas de musculação de última geração".

Isso foi só o começo. Cada equipe precisava de pelo menos quatro tabelas para treinar, e a altura do teto deveria ser de pelo menos 7 metros. Depois, havia as próprias quadras. Os resorts em parques não costumam ter madeira de quadra por aí. A equipe de Flatow conseguiu rastrear quadras em Orlando, Miami e Indianápolis. Foram necessários 14 caminhões para transportá-los para a bolha.

As equipes começaram a chegar em 7 de julho e, logo depois disso, Flatow estava conduzindo passeios pelas quadras de treino com jogadores, treinadores e executivos para garantir que as quadras estivessem de acordo com seus padrões. O pessoal de análise da liga estava ocupado criando um algoritmo que garantisse que cada equipe tivesse locais de treino e amenidades equitativas a serviço da isonomia competitiva.

Os jogadores passeavam pela quadra, alguns dando arremessos para determinar se a iluminação era do seu agrado em pontos diferentes. Chris Paul assistiu a uma demonstração dos torcedores virtuais e sugeriu a Flatow que as representações digitais dos amigos e familiares dos jogadores fossem mostradas atrás dos bancos da equipe para que, quando saíssem do jogo, pudessem olhar para cima e ver seus entes queridos.

A bolha não seria apenas um local de trabalho, mas um lar. Um centro de distribuição seria construído para lidar com aproximadamente 40 mil pacotes ao longo de quase três meses.

"A prioridade imediata é garantir que nossos protocolos médicos fossem bem comunicados a todas as pessoas que estivessem no local", disse Flatow. “Mas o conforto é importante para os atletas de elite - comer, dormir, hospitalidade. Queremos que o ambiente seja positivo”.

Os engenheiros da Disney trabalharam construindo dezenas de camas para jogadores de basquete. Uma barbearia estaria disponível em cada uma das três propriedades do resort onde os jogadores ficariam hospedados, assim como cabeleireiros, manicure, quadras de pickleball, videogames e máquinas de pinball.

“Os microondas estavam em alta demanda”, disse Flatow. "Smoothies também são muito importantes”.

Nenhum ambiente é perfeito, e a segurança e contenção que garantiam a saúde daqueles que passavam meses no campus também desafiavam a saúde mental de alguns jogadores. O isolamento, mesmo entre companheiros de equipe que se tratam como família, pode sobrecarregar a psique.

Mas as críticas da bolha foram extremamente positivas por parte dos jogadores, treinadores e executivos. Com o recomeço da temporada, os jogos decorreram cerca de 12 horas por dia, com uma qualidade de produção que superou as expectativas das equipas participantes. Apesar de uma paralisação de quase quatro meses, quando poucos jogadores conseguiam se aproximar de seus regimes de treino normais, a qualidade do jogo tem sido de elite.

O legado da bolha como uma maravilha logística será interessante de considerar assim que tudo for desmontado e o mundo voltar ao normal. Mas um evento que muitos encararam com ceticismo como muito grande para ser realizado em uma janela tão estreita de tempo tornou-se um estilo de vida para uma comunidade de atletas que exigem perfeição de si próprios e daqueles que os empregam.

- 13 de agosto: com o fim das partidas de classificação, termina a sequência de 22 anos nos playoffs dos Spurs. Enquanto isso, o Phoenix Suns vence todos os jogos que disputa em Orlando - e ainda não se classifica para os playoffs, tornando-se o primeiro time a vencer oito jogos seguidos para encerrar a temporada e não ir para a pós-temporada.

- 15 de agosto: os Blazers derrotaram o Memphis Grizzlies por 126-122 em um jogo de classificação, avançando para enfrentar os Lakers na primeira rodada.

- 17 de agosto: os playoffs da NBA começam quatro meses mais tarde do que o inicialmente planejado, com Donovan Mitchell do Utah fazendo 57 pontos – terceira maior marca de todos os tempos em um jogo de playoffs - no primeiro jogo disputado.


26 de agosto: os Bucks abandonam uma partida de playoffs em forma de protesto

"Não foi planejado", disse Sterling Brown, do Milwaukee Bucks. "Foi um impulso do momento”.

Dez minutos antes do início do jogo 5 da série contra o Orlando Magic, a meia-quadra do Bucks estava vazia - sem fila de arremessos e sem alongamento de última hora. Todos os membros da equipe e da comissão técnica dos Bucks ainda estavam no vestiário improvisado, deliberando.

Desde que foi divulgado o vídeo no fim de semana anterior de Jacob Blake sendo baleado sete vezes por um policial de Kenosha, Wisconsin, os Bucks estavam se recuperando emocionalmente. O local do incidente ocorreu a menos de uma hora da arena do time.

As conversas e expressões de desgosto vinham acontecendo desde a morte de George Floyd em 25 de maio, que levou alguns jogadores da NBA a considerar se eles deveriam retomar a temporada da NBA. Já em junho, o armador dos Bucks, George Hill, revelou que tinha receio de reiniciar a temporada em um momento em que o basquete era menos preocupante.

Os Bucks se reuniram antes do treino para compartilhar sentimentos e pensamentos sobre eventos ocorrendo fora da bolha. Vários jogadores, incluindo o veterano Wesley Matthews, que assumiu um papel de liderança ao longo da semana, falaram sobre o poder do momento. O técnico assistente Darvin Ham falou sobre ter dois filhos mais ou menos da idade de Blake por quem temia.

"Levamos isso para o pessoal, porque era perto de Milwaukee", disse Brown. “E muitos de nós temos amigos e familiares que já passaram pelo sistema, que foram espancados pela polícia. Estávamos fartos e sabíamos que precisávamos trazer mais luz a esta situação e que há muito trabalho a ser feito fora daquela sala”.

Brown teve uma experiência direta e horrível em janeiro de 2018, quando foi jogado na calçada e preso em um estacionamento de uma drogaria em Milwaukee. Quatro meses depois, Brown abriu um processo contra o Departamento de Polícia de Milwaukee por prisão injusta e uso excessivo de força. Ele rejeitou uma oferta de acordo de US $ 400 mil em princípio, preferindo usar o incidente para chamar a atenção para a questão da brutalidade policial.

Após o treino, os jogadores insistiram que as questões relacionadas aos incidentes não seriam uma distração, pois eles tomaram a palavra no dia seguinte. Agora, um dia depois, Hill acordou e percebeu que simplesmente não era o caso. Ele se perguntou se era certo usar a palavra naquela tarde para jogar basquete, e a cada hora que passava e o jogo se aproximava, a resposta, cada vez mais, era não.

Os Bucks chegaram à arena algumas horas antes do começo, os jogadores reclamando seus respectivos espaços de 15 minutos para aquecimentos individuais. De volta ao vestiário, Brown soube da decisão de Hill e o falou com ele. Hill disse a Brown que havia chegado a um certo ponto e, por uma questão de princípio, simplesmente não podia entrar na quadra. Brown imediatamente encontrou o treinador Mike Budenholzer e pediu-lhe que saísse do vestiário.

“É errado George ficar sentado sozinho”, disse Brown a Budenholzer. "Vou me sentar com George e quero falar com todos agora”.

Budenholzer prometeu seu apoio. Pouco antes da sessão de vídeo pré-jogo da equipe, Brown falou com o grupo. Ele disse que ficaria de fora com Hill.

"Eu deixei claro que não teria nada além de amor e respeito por qualquer um que jogasse", disse Brown. "Eu não quero fazer ninguém escolher um lado. Não é assim”.

Os Bucks viram que estava com o mesmo sentimento e se uniram em protesto. Não haveria sessão de vídeo antes do jogo e, em última análise, nenhum jogador dos Bucks entraria na quadra naquela tarde. Em questão de horas, as outras equipes programadas para jogar na quarta-feira seguiriam o exemplo, assim como os atletas de várias ligas esportivas nos próximos dias.

Antes de deixar a arena, Hill e Brown leram uma declaração em nome da equipe dos Bucks, que os apoiou, exigindo responsabilidade pelo incidente em Kenosha e instando a legislatura do estado de Wisconsin a promulgar uma reforma da justiça significativa.

"O que fizemos era necessário", disse Brown. "Pudemos conversar com pessoas importantes no estado de Wisconsin e no país”.

- 27 de agosto: na manhã seguinte a uma discussão acalorada entre jogadores e treinadores sobre o que fazer a seguir, os jogadores da NBA se encontram novamente e votam a favor da retomada dos playoffs.

8 de setembro: os Bucks, que tinham o melhor recorde da NBA desde 2 de dezembro, são eliminados na segunda rodada pelo Heat em cinco jogos. Giannis Antetokounmpo não disputa a partida derradeira por conta de uma lesão no tornozelo.

- 8 de setembro: Danuel House Jr., dos Rockets, comete uma violação da bolha durante a série de segunda rodada do time com os Lakers. Uma investigação da liga mais tarde descobriria que House recebeu um hóspede não autorizado em seu quarto de hotel por várias horas. Ele deixaria do campus antes do final da série, que o time perdeu em cinco jogos.

- 15 de setembro: outro favorito ao título cai nas semifinais, quando os Clippers permitem que o Nuggets se recupere de uma desvantagem de 3-1 na série e os derrube por 104-89 no jogo 7. Doc Rivers, dos Clippers, se torna o primeiro técnico a perder três séries de playoffs quando liderava por 3-1. Duas semanas depois, ele já não seria mais o treinador dos Clippers.

- 18 de setembro: Antetokounmpo ganha seu segundo prêmio de MVP consecutivo, tornando-se o terceiro jogador a ganhar os prêmios de MVP e Jogador de Defesa do Ano na mesma temporada, juntando-se a Hakeem Olajuwon (1994) e Michael Jordan (1988). O vice-campeão, LeBron James, soaria estranho naquela noite, dizendo: "Isso me irritou, porque de 101 votos, eu recebi apenas 16 votos de primeiro lugar”.

- 26 de setembro: os Lakers garantem vaga nas Finais pela primeira vez em uma década, derrotando os Nuggets por 117-107 no jogo 5. "No momento, não significa m*** nenhuma a menos que eu vença", James disse à ESPN após a vitória.

- 27 de setembro: o Heat avança para as Finais pela primeira vez desde 2014, derrotando o Boston Celtics por 125-113 no jogo 6.

Após a primeira partida das Finais da NBA, a liga ainda não sabe quando a próxima temporada vai começar e onde esses jogos podem ser disputados. As franquias não sabem se esses jogos terão torcedores, o que pode significar perdas consideráveis de receita para a NBA. E como essas perdas potenciais ainda não são calculáveis, nem as diretorias e nem os jogadores têm projeções de teto salarial confiáveis. A liga também ainda não resolveu um conflito inflamado com seu principal mercado internacional.

O sucesso da experiência da bolha até agora demonstrou a resiliência da liga. Isso será necessário à medida que a temporada mais tumultuada da história NBA dará lugar à mais incerta de todas.