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NBA: Por que Blake Griffin, Westbrook e outras estrelas estão lutando para salvar Julius Jones

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PARA JULIUS JONES, a Unidade H tem sido sua casa há 18 anos.

Ele está no corredor da morte, cumprindo pena por um crime que alega não ter cometido, em uma cela ao lado de 53 pessoas empilhadas em duas filas dentro da Penitenciária do Estado de Oklahoma em McAlester.

Em 2002, Jones foi condenado por assassinato em primeiro grau pela morte de Paul Howell. O empresário de 45 anos foi baleado na cabeça em 28 de julho de 1999, sentado em um Suburban em Edmond, Oklahoma. Duas cápsulas foram encontradas no local. A irmã de Howell, Megan Tobey, era a única testemunha ocular.

Depois de uma busca de três dias por um suspeito descrito como um jovem negro vestindo uma camisa branca, um boné e uma bandana vermelha no rosto, Jones, então com 19 anos, foi preso.

"Deus é minha testemunha, e eu não participei de forma alguma dos crimes que levaram Howell a ser baleado e morto", disse Jones em seu relatório de clemência. "Passei os últimos 20 anos no corredor da morte por um crime que não cometi, não testemunhei e não participei".

Em outubro de 2019, Jones apresentou seu relatório de clemência, pedindo que sua sentença fosse comutada com o tempo cumprido. Jones já esgotou todos os recursos e está elegível para uma data de execução, que pode ocorrer neste outono.

A Julius Jones Coalition, um grupo estabelecido em 2019, composto por familiares, amigos e organizadores da comunidade, reuniu apoio nos últimos meses, como as estrelas da NBA Blake Griffin, Russell Westbrook, Trae Young e Buddy Hield e o quarterback da NFL Baker Mayfield enviou cartas ao escritório do governador.

Cada carta atingiu uma questão fundamental que levou à condenação de Jones - preconceito racial, uma investigação falha, uma defesa mal equipada - e aponta para a pessoa errada sentada no corredor da morte.

"A condenação [de Jones] foi manchada por um processo profundamente defeituoso", escreveu Westbrook, o rosto de longa data do Oklahoma City Thunder, que agora está no Houston Rockets, em sua carta. "À medida que mais detalhes vêm à luz sobre sua situação, eu me junto a muitas vozes para expressar tristeza e profunda preocupação com sua condenação e sentença de morte."

O reconhecimento do nome dos atletas - todos com fortes laços com Oklahoma - é algo que os organizadores esperam que ressoe, especialmente no momento presente. Enquanto os protestos contra a brutalidade policial nos Estados Unidos persistem, o capítulo Black Lives Matter de Oklahoma City incluiu uma lista de demandas apresentadas ao prefeito de Oklahoma City, David Holt.

Para aqueles que lutam pela liberdade de Jones, o objetivo permaneceu direto: chamar o máximo de atenção para o caso, mostrar ao Conselho de Perdão e Liberdade Condicional que há uma razão para considerar sua clemência e levá-la ao governador para aprovação.

O momento por trás do caso de Jones não seria possível sem as ações indevidas do Estado em duas execuções em 2014 e 2015. Após relatórios contundentes que levaram a demissões e uma revisão completa dos procedimentos da prisão, todas as execuções em Oklahoma foram suspensas.

Mas o Estado anunciou em fevereiro que planeja retomar as execuções este ano. A equipe jurídica de Jones disse que, quando o fizer, ele provavelmente será um dos primeiros da fila.

A alguns metros da cela da prisão de Jones está a câmara da morte, remodelada desde seu último uso, substituindo uma versão da década de 1950 que foi o local de 111 execuções.

Do outro lado de uma porta que leva à câmara química da sala de execução fica a área de operações e, como parte das reformas, foram adicionados três telefones.

Um deles é rotulado como "extensão externa", a linha que sai da prisão. Outra é a "extensão interna", que é uma linha na sala de execução para informar ao diretor que é hora de começar.

À direita, sob uma etiqueta em uma moldura preta, está o último telefone: direto para o escritório do governador.

OS IRMÃOS GRIFFIN eram presenças certas dentro do ginásio da John Marshall High School, em Oklahoma City. Blake e Taylor assistiram com admiração ao pai, Tommy Griffin, andar na linha lateral como treinador do time de basquete dos Bears.

"Foi quando eu comecei a ficar obcecado pelo basquete, implorando ao meu pai para ir a todos os treinos", disse Blake Griffin, que agora joga no Detroit Pistons. "Nós íamos a todos os jogos em casa e alguns jogos fora também. Os caras do time de meu pai eram meus heróis na época".

Jones, um armador 10 anos mais velho que Blake, era um dos jogadores favoritos do futuro All-Star.

"Ele jogava com um certo carisma, uma certa arrogância, que era muito suave", disse Blake. "Esses são os caras que sempre se destacaram para mim, os caras que faziam o jogo parecer fácil".

"Nós o admiramos", disse Taylor Griffin sobre Jones. "Ele era um dos jogadores do meu pai com quem conversávamos e brincávamos".

Tommy Griffin lembra Jones como um grande defensor, um bom companheiro de equipe e um líder. Jones fazia parte de uma equipe invicta que venceu o título estadual no segundo ano do ensino médio, e depois se tornou um jogador de elenco no terceiro ano e, eventualmente, titular como veterano.

"Ele estava sempre fazendo seu trabalho, todos os professores gostavam dele, ele era muito apreciado pelos jogadores do time", disse Tommy. "Ele era uma boa pessoa para se ter por perto."

Tommy Griffin é treinador da realeza de Oklahoma, com oito títulos estaduais espalhados por paradas em três escolas, incluindo treinar seus filhos na Oklahoma Christian School.

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Griffin disse que ninguém poderia jogar por ele. Ele era exigente, sem poupar esforços quando se tratava de disciplina e fundamentos – dois pontos fortes de Jones.

"[Jones] sempre encontrava o companheiro livre. Ele era um grande passador", disse Jimmy Lawson, colega de equipe e melhor amigo de Jones, agora um organizador da comunidade que luta em nome de Jones desde a sua condenação por assassinato. Lawson conheceu Jones na sexta série e eles jogaram basquete juntos no ensino médio. Lawson foi para Grambling State por conta do basquete, mas, apesar das ofertas de algumas faculdades pequenas, incluindo algumas para jogar futebol americano, Jones queria ir para a Universidade de Oklahoma.

Ele era um excelente aluno e tinha uma bolsa acadêmica para a Universidade de Oklahoma em engenharia. Após seu primeiro ano, ele planejava entrar e se juntar ao time de basquete do técnico Kelvin Sampson no outono de 1999. Tommy Griffin estava pronto para ajudá-lo com isso.

"Eu teria feito isso o mais rápido possível", disse Griffin.

Mas ele nunca teve a chance. Jones foi preso naquele verão. Griffin estava assistindo o noticiário quando viu o rosto de seu ex-jogador na TV. Ele pensou que era um Julius Jones diferente.

"Não poderia ser o Julius que conhecemos", ele se lembrou de ter pensado. "Ele nunca exibiu nenhum tipo de características assim".

Tommy Griffin esteve envolvido no julgamento original como parte da lista de testemunhas, mas não testemunhou. Após a condenação de Jones, Tommy parou de seguir o caso ao longo dos anos. Seus filhos não tinham um entendimento completo dos detalhes até assistirem aos documentários de 2018, "The Last Defense", que destacavam questões em torno do julgamento de Jones.

"Eu assisti isso e fiquei meio chocado como todo mundo", disse Blake.

Depois que o documentário foi ao ar, Blake ligou para o pai. Ele queria ajudar. Ele veio por meio de Kim Kardashian West, a estrela da que se tornou advogada criminal.

Para começar, Kardashian West disse a Griffin para escrever uma carta para o governador de Oklahoma, Kevin Stitt, e para o Conselho de Perdão e Liberdade Condicional em apoio ao pedido de clemência de Jones.

"Não pretendo conhecer os meandros do sistema judicial", disse Blake Griffin. "Eu apenas conheço a história e sei que seria uma verdadeira tragédia uma pessoa inocente ser presa e morta."

Kardashian West e sua equipe desempenharam um papel significativo na campanha das cartas, assim como Scott Budnick, produtor de "Just Mercy", juntamente com empresas de relações públicas locais, todos usando conexões para coletar vozes influentes.

Não foram apenas as cartas de Kardashian West, Griffin, Young, Mayfield, Hield e Westbrook. Era uma carta de Bryan Stevenson, autor de "Just Mercy: Uma História de Justiça e Redenção", seu livro de memórias no qual o filme se baseia. Foram cartas de líderes religiosos, políticos, professores e advogados.

Blake Griffin e as vozes de outros jogadores podem ter peso com as pessoas em Oklahoma, mas analistas jurídicos alertam que as causas das celebridades nem sempre ganham muita atenção dos juízes e das autoridades eleitas.

"Você não tem uma chance justa", disse Blake Griffin. "Para não falar da vida em geral, crescer uma minoria em um estado predominantemente branco. Detesto dizer que se ele fosse branco, seria diferente, mas há uma chance."


ANTES DA PRISÃO DE JONES, a polícia revistou a casa de sua família. O tapume foi arrancado. As janelas foram quebradas. Cortinas foram arrancadas. Os quartos foram saqueados. Roupas foram puxadas de armários e gavetas. Colchões foram cortados e virados. Quadros foram quebrados.

"Não foi apenas 'Estamos fazendo nosso trabalho'", disse o irmão de Jones, Antonio, no documentário. "Eles estavam enviando uma mensagem. Foi ódio."

Jones foi preso na manhã seguinte e transportado para o Departamento de Polícia de Edmond, mas antes de chegar lá, o detetive Tony Fike parou na 122nd com a Western Avenue e disse a Jones para sair do carro. Jones observou em seu relatório de clemência que Fike tirou as algemas e disse: "Corra m***, eu te desafio, corra".

"Fiquei paralisado", disse Jones no relatório, "sabendo que, se eu me mexesse, seria baleado e morto".

O Departamento de Polícia de Edmond negou a acusação.

Em 2019, a Suprema Corte dos EUA rejeitou a revisão de uma reivindicação de que o julgamento de Jones tinha um jurado racista. As observações surgiram em 2017, quando outra jurada, Victoria Armstrong, enviou uma mensagem no Facebook para a equipe jurídica de Jones, alegando que o jurado Jerry Brown disse, antes que as evidências fossem apresentadas, que o julgamento era uma "perda de tempo" e que eles deveriam "apenas pegar o m*** e atirar nele atrás da prisão. "

"Fui julgado por um júri que incluía pelo menos um racista", disse Jones em seu relatório de clemência. "Eu nunca tive uma chance."

Armstrong disse que foi ao juiz com as informações no dia seguinte durante o julgamento.

"Além das deficiências óbvias do julgamento, outra questão que continua a pesar sobre mim é o óbvio viés racial que permeava a prisão, a acusação e a condenação de Julius", escreveu Mayfield, ex-jogador da Universidade de Oklahoma e atual QB do Cleveland Browns, em sua carta. "Todo americano deve ser garantido um julgamento justo e imparcial", continuou ele. "Mas quando seu oficial de prisão te chama daquilo, quando um jurado te cama daquilo, e quando tudo isso se desenrola no contexto de décadas de condenações por pena de morte inclinadas contra homens negros, é impossível concluir que Julius recebeu tratamento justo e imparcial ".

O registro do julgamento não inclui uma ofensa racial. Na época, o juiz pediu ao júri que incluísse apenas um membro negro para reafirmar sua capacidade de permanecer imparcial, e o julgamento continuou.

"Ouvir que um jurado supostamente cometeu uma ofensa racial ao se referir a Julius durante o julgamento, e mesmo assim permaneceu no júri", disse Westbrook em sua carta, "é profundamente perturbador para mim".


CHRIS "WESTSIDE" JORDAN era um colega de escola de Jones em John Marshall, e os dois mantiveram contato após a formatura.

Inicialmente, Jordan disse aos detetives que ele ficou na casa de Jones na noite seguinte ao assassinato, mas no julgamento, ele mudou sua história e disse que não havia feito isso. A família Jones disse no documentário que Jordan ficou no quarto de cima, enquanto Julius dormia no sofá do andar de baixo.

Três dias após o assassinato, por meio de informantes, a polícia se concentrou em Jones e Jordan como suspeitos. No dia em que a polícia revistou a casa dos Jones, Jordan foi colocado no porta-malas de uma viatura. Os investigadores saíram com uma arma, embrulhada em uma bandana vermelha que foi encontrada no segundo andar da casa.

Jordan disse aos detetives que viu Howell levar um tiro e cair no chão, e que ele poderia ter tocado e até carregado a arma do crime. Mas durante o julgamento, sua história evoluiu. Jordan testemunhou que estava a trezentos metros de distância, nunca viu a arma e apenas ouviu um tiro.

"O corréu de Julius, que testemunhou contra ele, mudou sua história nada menos que seis vezes quando entrevistado pela polícia", escreveu Young, armador do Atlanta Hawks, em sua carta. "Os advogados de Julius, que não tinham experiência em pena de morte e estavam despreparados, falharam em interrogar o corréu em relação a suas inconsistências".

O testemunho de Jordan foi desigual o suficiente para os detetives interrogadores perguntarem a ele em uma sessão, de acordo com as transcrições: "Não temos isso ao contrário, temos?"

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Jordan se declarou culpado de assassinato em primeiro grau e foi condenado à prisão perpétua com possibilidade de liberdade condicional após 30 anos.

Na época, a polícia não testou a bandana vermelha em busca de DNA. A equipe pós-condenação de Jones pressionou para que ela fosse testada em 2018, mas os resultados não ajudaram em seu caso: um laboratório forense na Virgínia encontrou o DNA de Jones na bandana.

"Aqueles que defendem o assassino disseminaram mentiras sobre o julgamento e as evidências neste caso. Nunca tivemos medo da verdade", disse David Prater, procurador do distrito de Oklahoma, depois que os resultados foram anunciados em 2018. "A luz desses resultados perfura as mentiras sombrias. "

Depois que Jones foi condenado, Jordan se gabou na cadeia do condado de Oklahoma de que ele era o verdadeiro atirador que matou Howell, de acordo com depoimentos assinados por dois detentos. Um deles, Manuel Littlejohn, estava no corredor da morte. O outro estava servindo prisão perpétua sem liberdade condicional. Nem foi dado nada em troca da informação.

Littlejohn disse que Jordan afirmou que "Julius não o fez" e "Julius não estava lá", vangloriando-se de ter embrulhado a arma em uma bandana e escondido a arma do crime no sótão da casa dos Jones. Jordan também supostamente revelou que sairia depois de apenas 15 anos, e não o mínimo de 30.

"[Os advogados de Jones] não mencionaram que o corréu de Julius se gabara a colegas de prisão por ter cometido o homicídio, e não Julius", escreveu Young.

Em 2007, o Tribunal de Apelações Criminais de Oklahoma determinou que nenhuma testemunha seria confiável e negou a Jones qualquer alívio.

Jordan foi libertado da prisão em 2014, sem liberdade condicional. Ele ficou lá por 15 anos.


A DESCRIÇÃO QUE TOBEY deu à polícia da pessoa que matou seu irmão era específica: um jovem negro vestindo uma camisa branca, uma bandana vermelha e um boné. Mas havia mais uma informação. Ela disse que o atirador tinha um pouco de cabelo saindo do boné.

Nove dias antes da morte de Howell, Jones foi detido por dirigir de maneira imprudente em um incidente separado. Embora não houvesse acusações, a polícia tirou uma foto que mostrava Jones com cabelos curtos e cortados. Jordan, no entanto, sempre teve tranças.

No julgamento, a irmã de Howell foi interrogada e perguntou se tinha certeza da descrição do cabelo. Ela disse que sim.

O júri nunca viu a foto de Jones.

"Os defensores públicos de Julius careciam de recursos, conhecimentos e motivação para lutar por sua vida", escreveu Westbrook em sua carta. "Sua equipe jurídica falhou em apresentar uma foto de Julius tirada nove dias antes do crime, o que teria contradito drasticamente a descrição das testemunhas oculares".

JONES ESTAVA EM CASA no verão, morando com seus pais depois de terminar o primeiro ano Universidade de Oklahoma.

Sua família jurou que Jones estava comendo espaguete e jogando Monopoly com seus irmãos na época em que Howell foi assassinado a 32 quilômetros de distância do local, em 28 de julho.

"Julius foi condenado à morte em um julgamento repleto de erros e falhas, questionando a confiabilidade de sua condenação", escreveu Blake Griffin. "Estou muito preocupado que seus advogados originais não tenham apresentado uma defesa adequada para Julius. O júri não ouviu que a família Jones estava fazendo uma noite de jogos no momento do crime e que Julius estava lá. "

Jones recebeu dois defensores públicos no julgamento, David McKenzie e Robin Bruno - nenhum deles tinha experiência com pena de morte na época - e depois de revisar os detalhes da história da família, os advogados não acreditavam que o álibi se sustentaria.

"Foi uma luta dura", disse McKenzie no documentário. "Uma das desvantagens de trabalhar na defensoria pública é que você não tem muito tempo. Não sei qual era meu número de casos, mas tenho certeza de que eram mais de 70 ou 80".

No sexto dia do julgamento, o estado encerrou seu caso e a defesa teve tempo de apresentar o dela. McKenzie se levantou e disse: "Sem mais".

Eles não chamaram testemunhas.


Há dois anos, Cece Jones-Davis - sem parentesco com Julius - assistiu ao documentário e sentiu-se na obrigação de se envolver. Então, ela ajudou a construir a Julius Jones Coalision e começou a reunir assinaturas para a petição no site Justice For Julius Jones.

Há pouco mais de um mês, a petição tinha cerca de 230 mil assinaturas, um número encorajador para a Jones-Davis. Ela esperava seis dígitos quando iniciou a petição e, quando chegou a 150 mil em dezembro do ano passado, ela pensou que eles estavam "cozinhando com graxa".

Mesmo quando o número de assinaturas estagnou em abril, Jones-Davis e sua equipe acreditavam que isso poderia fazer a diferença.

Então as cartas foram divulgadas. Hoje, a petição de Jones tem 5,7 milhões de assinaturas.

"É uma demonstração do poder e da vontade do povo", disse Jones-Davis. "Isso mostra que há pessoas prestando atenção."

Por anos, a família Jones trabalhava nos bastidores contando a história de Julius, mas encontrou pouco apoio. Eles tentaram envolver o Projeto Inocência, mas Oklahoma não lida com casos no corredor da morte. A docuseries foi o início de um movimento, e cresceu neste momento com um foco nacional renovado na justiça criminal e na desigualdade racial. "Acho que mais pessoas estão cientes disso e, com o ambiente atual e o foco na injustiça social, isso inspirou ainda mais”, disse Lawson.

"Todo mundo está gritando justiça agora, então ter um caso como esse está trabalhando a nosso favor."

https://twitter.com/justice4julius/status/1271444953642696710

Jones tem apenas uma compreensão tangencial do poder de Westbrook, Griffin, Young, Hield e Mayfield. Mas ele agora sabe o peso que suas vozes carregam.

"[Jones] ficou extremamente honrado. E grato", disse Lawson. "Muito grato por entender que jogadores dessa magnitude estão do seu lado, lutando por sua liberdade. Ele não poderia estar mais satisfeito. Isso é enorme."

Ainda não se sabe, no entanto, se as cartas terão algum impacto no Conselho de Perdão e Liberdade Condicional, nem com o governador Sitt. Mas Stitt tem sido uma voz forte na arena da reforma da justiça criminal, comutando 450 sentenças somente em novembro do ano passado. Desde 1981, 10 detentos no corredor da morte de Oklahoma foram exonerados.

"Ter alguém dessa magnitude, como Blake Griffin, dizendo: 'Aqui está a minha voz, também estou lutando por Julius', e é claro que ter o apoio de Westbrook, lenda do Thunder, é enorme", disse Lawson. "Então, ter Trae Young [falando] sobre Julius - ter esses três nomes é uma grande bênção.

"Com esses três caras se aproximando, provavelmente vai inspirar alguns dos outros a dar uma olhada e dizer: 'Sabe, estamos nessa época de movimento contra as injustiças raciais... agora é a hora'".

Para os Griffins, a campanha da carta não é o impulso final. Blake está disposto a voar para Oklahoma e conhecer as pessoas para defender Griffin ainda mais.

"Nunca percebi o impacto que as pessoas poderiam ter para garantir que a justiça seja realmente cumprida", disse Blake Griffin. "Estou disposto a fazer qualquer coisa."

Os que lutam pela liberdade de Julius Jones agora esperam que o governador atenda ao seu chamado.