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NBA: como estrelas, chefão da NBA e donos negociaram playoffs

Enquanto os planos da NBA para reiniciar sua temporada no ESPN Wide World of Sports Complex da Disney, em Orlando, na Flórida, estavam entrando em foco na semana passada, Chris Paul e Bob Iger foram passear.

Paul, presidente da Associação Nacional de Jogadores de Basquete (NBPA), e Iger, diretor executivo da Walt Disney Company, proprietária do complexo que abrigará as 22 equipes que reiniciarão a temporada 2019/2020, são amigos íntimos. Conhecem-se há anos.

"Chris e eu provavelmente trocamos mensagens de texto cerca de sete vezes por semana e conversamos quatro vezes por semana", disse Iger. "Eu o considero um amigo muito bom.”

Portanto, não era incomum Paul consultar Iger antes de tomar grandes decisões - nesse caso, decisões que afetarão a saúde, a segurança e o futuro financeiro dos 450 jogadores da NBA que ele representa.

"Quando Chris foi negociado [para o LA Clippers em 2011] - como Chris costuma fazer, ele é muito curioso -, perguntou às pessoas: 'Quem eu devo conhecer?'", contou Iger. "Não me lembro de quem nos uniu, mas ele procurou conselhos de negócios e orientação, e aconteceu que eu não era apenas um grande fã de basquete, mas um fã do Clipper, e nos unimos.”

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"Ele me deu o discurso de 'Estou procurando um mentor'. E eu disse: 'Entre na fila. Há muitas pessoas. Se você estiver interessado em levar a sério, daremos uma chance, mas são precisos dois para dançar o tango. Não vou perder meu tempo”, seguiu contando Iger.

"Mas ficou muito claro, muito rapidamente, que ele era genuíno. Dei a ele coisas para ler, conversamos muito e acabamos criando um bom relacionamento."

Assim, na semana passada, quando Paul tomou conhecimento dos detalhes dos planos da NBA - que foram ratificados em uma votação do conselho de donos de franquias na quinta-feira (4) à tarde, condicionados a um acordo com a Walt Disney Company para usar o Walt Disney World Resort perto de Orlando, na Flórida, como local único para se realizar todos os jogos, práticas e acomodações pelo restante da temporada -, ele e Iger decidiram fazer uma caminhada socialmente distante perto da casa de Paul, em Encino, na Califórnia.

Era um dia glorioso no meio da primavera em Los Angeles, mas não foi um passeio fácil.

"Toda vez que subíamos e descíamos uma colina, ele encontrava outra colina para escalar", brincou Iger. "Eu treino todos os dias. Mas tenho 69 anos com um joelho protético, e ele é um atleta profissional."

Portanto, a caminhada, como a jornada por meses de incerteza após a suspensão da liga em 11 de março por conta da pandemia de coronavírus, foi desafiadora.

Mas a NBA se beneficiou de relacionamentos fortes e duradouros entre Paul, Iger, Adam Silver, comissário da NBA, e Michele Roberts, diretora executiva da NBPA. E em entrevistas recentes à ESPN, cada um deles observou como esta confiança e relacionamento ajudaram a impulsionar o processo, subindo morros onde o mesmo poderia ter ficado preso.

"É apenas uma coincidência", disse Iger. "Eu tenho esse relacionamento com Chris, eu tenho esse relacionamento com Adam e, por acaso, tenho administrado a Walt Disney Company por um tempo. Então, tudo isso se junta ao tentar descobrir como recuperamos a NBA."

A comunidade da NBA, como o mundo em geral, perdeu amigos e familiares devido ao coronavírus. Lutou com dificuldades econômicas, perda de empregos e problemas de saúde mental. Passou da tentativa de escapar do risco ao entendimento de como viver com ele.

"Acho que começamos com os jogadores sequer pensando, nem mesmo por um minuto, que a temporada não seria retomada", disse Roberts. "Realmente tem sido uma evolução das reações emocionais, de um extremo a outro. Descrença completa, ignorância completa, acho que não levamos isto a sério [no começo]. Para chegar gradualmente a um ponto em que 'OK, quais são minhas opções reais aqui?’"

"Eles obtêm completamente a ciência e correm completamente os riscos. Mas estão fazendo algo que todo norte-americano terá que fazer e dizer: 'Como eu vivo neste mundo com esse vírus que não será eliminado por uma vacina na quinta-feira?’"

Paul estava na quadra quando a NBA suspendeu a temporada indefinidamente em 11 de março, após Rudy Gobert, do Utah Jazz, testar positivo para COVID-19 momentos antes de um jogo contra o Oklahoma City Thunder.

Michelle Roberts estava em um Uber a caminho de casa, após uma reunião com Silver e vários outros do escritório da liga, quando ela recebeu a ligação de Paul, avisando-a sobre a situação em Oklahoma City.

"Estávamos conversando sobre o que faríamos quando um de nossos jogadores testasse positivo", disse a executiva. "E dissemos que começaríamos jogando sem fãs."

Olhando para trás, há várias coisas que Roberts ainda não consegue acreditar.

"Quero dizer, eu ainda estava trabalhando no metrô até a cidade fechar", disse Roberts. "O metrô!"

A idéia de que jogar sem fãs reduziria o risco, pois a propagação da pandemia também parece risível agora. Mas foi assim que as coisas mudaram rapidamente.

Por meses, Silver vinha consultando autoridades de saúde pública e comissários de outras ligas esportivas sobre o crescente risco do coronavírus. Cada liga parecia estar se observando de perto, sabendo que se alguém suspendesse as operações, pressionaria todos os demais a seguirem.

Oficiais do governo estavam monitorando cada novo caso de COVID-19, que, apesar dos testes extremamente limitados da época, mostrava evidências claras da disseminação da comunidade em várias áreas do país.

Na reunião do conselho de donos de fraquias daquela semana, Joe Lacob, proprietário do Golden State Warriors, observou que não era uma questão de saber se um jogador da NBA ia testar positivo, mas quando.

Assim que Gobert testou, Silver fechou a liga. Não houve ligação com o conselho de donos, nenhuma discussão com os jogadores ou seu sindicato. Silver fez isso sabendo o quão sério o risco se tornara.

"As pessoas dizem que foi uma decisão corajosa ou algo assim", disse Silver em uma teleconferência com jogadores no mês passado. "Não tenho orgulho disso. Não tenho orgulho da paralisação.”

"Terei orgulho em encontrar um caminho seguro e sem riscos quanto possível para jogarmos. Acho que [isto] seria muito mais uma conquista do que [dar um jeito de] encerrar a liga."

Silver recebeu ligações semanais com os membros do comitê executivo, que é formado por Paul, Kyle Lowry, do Toronto Raptors, e Deaight Powell, do Dallas Mavericks; outra ligação semanal com os gerentes gerais da liga e os presidentes dos times; e ligações quinzenais com os 30 proprietários.

Entre eles, estão as chamadas via Zoom, FaceTime, Webex e Google Meetup com líderes de negócios, autoridades de saúde pública, o presidente dos Estados Unidos, Donald Trump, e executivos da MLB, da NFL e da NHL.

Silver também faz parte da força-tarefa conjunta entre o sindicato e a liga dos jogadores, que está negociando coletivamente os planos de reinício, bem como as questões financeiras e os protocolos de saúde e segurança que estarão em vigência.

"Nas primeiras semanas disso, passei uma quantidade significativa de meu tempo conversando com especialistas em testes, em todos os tipos de protocolo, tentando aprender o máximo possível", disse Iger. "E quase todo mundo com quem falei me dizia: 'Acabei de falar com Adam Silver.’"

"Então, finalmente, liguei para Adam e disse: 'Por que não comparamos anotações?'"

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Relacionamento

Este tipo de construção de relacionamento tem sido uma marca registrada do mandato de Silver como comissário da NBA. Isso ficou evidente desde o início, quando ele consultou diretamente Paul e outros jogadores importantes sobre como lidar com as observações racistas feitas pelo ex-proprietário dos Clippers, Donald Sterling, menos de 90 dias depois que ele sucedeu David Stern, em 2014.

Ao longo dos anos, Silver estabeleceu relações estreitas com Paul e Roberts, o último dos quais sucedeu Billy Hunter como diretor executivo do sindicato no verão de 2014. O novo regime era muito diferente do relacionamento frequentemente contencioso entre Stern e Hunter.

Na NBA de Silver, os jogadores são amplamente tratados como parceiros de negócios, com Paul e Roberts atuando como seus principais negociadores. Isso funciona, dizem os observadores, porque Paul e Roberts passam muito tempo investigando jogadores e construindo consenso entre suas fileiras.

"Eu poderia literalmente falar sobre [reiniciar planos] o dia todo com uma paixão e entusiasmo de saber que, quando uma conversa acontece com a liga ou com Adam, não há pressão para dizer algo como 'é isso que eu quero fazer’”, Paul explicou a Royce Young, da ESPN. "Porque você sabe que é isso que decidimos."

Essa confiança entre os jogadores é o motivo pelo qual o sindicato planeja ter apenas uma teleconferência com os representantes das equipes - em vez de um voto formal de todos os membros - para aprovar o plano de 22 equipes da liga para reiniciar a temporada em Orlando.

"Se pensássemos que precisávamos de votação, então precisaríamos", disse Roberts. "Mas nosso método preferido é conversar com as pessoas ou apenas tê-las conversando conosco", seguiu a executiva da NBPA.

Dessa forma, Roberts passou as últimas duas semanas se reunindo com jogadores de todas as 30 equipes em chamadas virtuais, coletando comentários sobre os planos e o que é importante para eles.

"Eu nunca vi isso como 'você [a liga] me deixa saber o que você quer fazer e nós [o sindicato] vamos decidir'", disse Roberts. "Estamos ativamente envolvidos em conversas com a liga sobre isso: 'Vamos falar sobre o que você acha importante. Vamos falar sobre o que achamos importante e ver se podemos nos unir em alguns protocolos'".

Para criar confiança entre os jogadores e a liga, Silver participou de uma teleconferência com a associação plena do sindicato em maio. Por quase uma hora, ele respondeu às perguntas dos jogadores sobre os desafios de retomar a temporada, o impacto econômico futuro sobre a liga e os salários dos jogadores, os riscos de jogar nas instalações de prática em casa versus um campus de um único local. Ele lhes disse que eles faziam parte de quaisquer decisões tomadas, o mesmo que os proprietários que ele representava.

"Eu realmente quero enfatizar essa noção sobre coletividade", disse Silver aos jogadores. "Tudo o que estamos fazendo é modificar o acordo coletivo. Portanto, legalmente e em termos de nossa parceria, não tomaremos decisões que não sejam conjuntas."

Essa parceria será imediatamente testada novamente, pois o sindicato manifestou preocupação em relação ao momento e às finanças da temporada da NBA 2020/2021.

Nem todo mundo gosta de negócios tão colegiais. Desde que ele sucedeu Stern, Silver teve que navegar pela triangulação complicada de manter um bom relacionamento com os jogadores, mantendo seus chefes - os proprietários - sentindo que ele estava representando seus interesses da melhor maneira possível. Esse processo não foi diferente.

Na reunião dos proprietários da semana passada, por exemplo, o dono do Thunder, Clay Bennett, fez um discurso apaixonado para que todas as 30 equipes tivessem a chance de retomar a temporada para evitar nove meses sem jogar um jogo e sem visibilidade em seus mercados domésticos.

'Pitaco' de Jordan

O dono do Charlotte Hornets, Michael Jordan, por outro lado, deu um 'pitaco' para a liga convidar apenas as 16 equipes atualmente no cenário dos playoffs e manter o mais próximo possível do formato tradicional, devido ao aumento do risco de lesões aos jogadores por conta da longa pausa nas atividades e o aumento do risco de COVID-19 que vem com cada pessoa adicional convidada para a 'bolha'.

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De suas conversas com os jogadores, Silver sabia o quanto era importante para eles terem jogos da temporada regular antes do início dos playoffs, para afastar a ferrugem e minimizar o risco de lesões.

Ele transmitiu isso aos proprietários que favoreceram o plano de 16 equipes: se os jogos da temporada regular eram importantes para os jogadores, a liga precisava encontrar uma maneira de os jogos significarem algo - daí o convite de seis times em seis jogos da final local de playoff em cada conferência e potencial mais um jogo.

Vinte e duas equipes eram uma espécie de solução boa para todos. Nem muito, nem pouco. Talvez um pouco arbitrário, mas em um meio termo confortável, todos os lados poderiam aceitar.

Depois que o conselho de donos de equipes aprovou o plano de 22 times, várias das oito franquias não convidadas para Orlando emitiram declarações expressando sua decepção por não serem capazes de reiniciar suas temporadas.

Mas, em última análise, Silver havia construído apoio e boa vontade suficientes entre os proprietários para aprovar o plano de 22 equipes por uma votação de 29 a 1.

Desapontado, mas satisfeito. E morte do irmão

"Ainda acho que 30 equipes são o melhor modelo", disse o proprietário do Atlanta Hawks, Tony Ressler. "Somos um time jovem e queremos jogar, queremos melhorar. É assim que você melhora, jogando mais basquete. Então essa era claramente a nossa opinião."

"Mas vou ser um defensor do retorno da NBA. Acho que isso é mais importante. Tanto trabalho foi feito. Adam, Mark Tatum e Rick Buchanan, os caras que dirigem a liga, realmente, na minha opinião, todos gastamos tanto tempo, pensamos muito, não estão sendo caprichosos, não estão sendo arbitrários. Eles apenas têm um trabalho difícil. Então, na minha opinião, eles realmente tentaram fazer o melhor que puderam para tantas pessoas. Isso é tudo o que você poderia pedir. Apesar do fato de eu estar desapontado com o resultado final, não estou nem um pouco desapontado com a consideração que foi colocada nele", afirmou Ressler

Tanta coisa aconteceu no mundo desde 11 de março. A pandemia, a devastação da economia mundial, as manifestações pela justiça social após a morte de George Floyd enquanto estava sob custódia da polícia de Minneapolis.

A comunidade da NBA está lutando com tudo isso, assim como o mundo.

Mas poucos na família da NBA experimentaram os efeitos da COVID-19 tão pessoalmente quanto Ressler, cujo seu irmão mais velho, Jonathan, morreu após ter sido infectado pelo vírus em meados de abril. Ressler disse que seu irmão, como muitos dos que foram afetados pelo vírus quando o mesmo começou a devastar Nova York em março, foi incapaz de obter um teste por mais de uma semana.

"Eu tinha um irmão de 66 anos razoavelmente saudável que, na minha opinião... Não deveria ter morrido", disse ele. "Foi um conjunto terrível, terrível de circunstâncias. E há 103 mil outras pessoas que morreram neste país. Então isso é... isso foi pesar após pesar."

Ressler disse que compartilhou sua história e perspectiva com outros proprietários e com quem ele é próximo na família NBA. E uma das coisas para as quais ele continua voltando é o azar que seu irmão ficou doente com COVID-19 em seus estágios iniciais, quando tão pouco se sabia sobre isso.

"Ele estava na cidade errada, na hora errada, no hospital errado, com o tratamento errado", disse Ressler. "Não havia intenção, mas... Havia muita histeria na época. E falta significativa de entendimento sobre como tratar esse vírus."

"Quando você avança e aprende, e nos últimos três meses aprecia os dados e as informações, é uma das razões pelas quais acho que a NBA tentou ser incrivelmente atenciosa.

"Então, para o crédito de Adam, para todo o campeonato e para os jogadores - assim como fazíamos parte do pessoal que liderava a acusação de encerrar a liga, fazemos parte do grupo, espero, para reabrir de forma inteligente e pensativa."

É por isso que, apesar de seu desgosto pessoal, Ressler disse que ainda se considera otimista ao pensar no futuro do mundo enquanto lida com o vírus e nas perspectivas de longo prazo da NBA enquanto luta com o modo de jogar nesta temporada e na próxima. Será seguro que os fãs retornem? Quando as equipes voltarão ao mercado doméstico? Ou uma bolha é a única atmosfera segura?

É muito cedo para saber, disse Ressler. Sem todas as informações, você simplesmente precisa ter paciência e disciplina para confiar em seus processos e relacionamentos.

"Perdi meu irmão por falta de conhecimento", disse ele. "Acredito nisso no fundo. E estou lhe dizendo, isso mudou nos últimos 90 dias. E acredito que nos próximos 90 dias, vamos aprender ainda mais."

"Vamos fazer os playoffs corretamente. Vamos fazê-lo de forma inteligente e sem torcedores por enquanto. E em setembro, vamos falar sobre o que vai acontecer em novembro e dezembro."

O caminho trilhado desde 11 de março tem sido longo. Mas, como Silver disse aos proprietários no final de sua reunião na quinta-feira, o plano de reiniciar a temporada é apenas o primeiro passo.

"Para misturar metáforas esportivas", disse Silver aos proprietários, "estamos no primeiro turno."

*Com colaboração de Adrian Wojnarowski, da ESPN.