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Toto Wolff, chefe da Mercedes, fala de Vettel, 'oportunismo e manipulação' na F1 e trabalho com a esposa

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Como em todas as reuniões pelo Zoom, há um momento constrangedor em que o vídeo se conecta sem o áudio. Os rostos aparecem brevemente nas janelas da minha tela enquanto os participantes, neste caso, dois jornalistas e cinco pessoas de relações públicas, correm para tirar o modo silencioso. Enquanto isso, os Wolffs, agora em sua terceira ou quarta entrevista do dia, sentam-se relaxados em sua casa, prontos para fazer outra rodada de perguntas sobre a vida na quarentena.

O discurso da Mercedes-Benz nos EUA foi bom demais para recusar: uma entrevista informal com o casal poderoso do automobilismo sobre como administrar suas equipes de corrida de casa. Dois chefes de equipe sob o mesmo teto, ambos com saudade do esporte que amam, mas com uma rara oportunidade de encontrar descanso em uma vida passada na estrada. Me disseram que perguntas sobre o futuro de Lewis Hamilton e a política da F1 estão fora de questão, porém, mais tarde na entrevista, Toto ainda oferece algumas visões francas sobre os últimos acontecimentos.

Em um ano normal, a família Wolff estaria dividida em distintos fusos horários em diferentes pistas de corrida ao redor do mundo. Susie, ex-pilota de testes da DTM e Fórmula 1, é a diretora da equipe de Venturi na Fórmula E, enquanto Toto é o chefe do programa de automobilismo da Mercedes e um dos maiores nomes do paddock da F1.

O casal tem um filho de três anos, Jack, e passa grande parte do ano em Oxford, não muito longe da fábrica de F1 da Mercedes em Brackley. Mas com a pandemia de coronavírus provocando a paralisação da F1 e da FE, a família Wolff decidiu passar seu tempo em sua segunda casa na Áustria, onde Toto nasceu.

"Passamos muito tempo juntos. Foi bom recarregar as baterias e encontrar um pouco de tranquilidade em nossas vidas, porque estávamos com uma rotina tão agitada antes", diz Susie.

"Isso certamente serviu um pouco para que pressionássemos o botão de pause e, em alguns aspectos, também o botão de reiniciar, colocar as coisas de volta em perspectiva e obter um pouco mais de equilíbrio entre vida profissional e vida profissional, porque certamente estava indo em uma direção que não acho que sustentaríamos a longo prazo".

Acrescentando seus pensamentos sobre a vida em quarentena, Toto diz: "Nós nunca brigamos ... Às vezes me irritam, mas acho que isso é normal!".

"Estamos tentando ter uma rotina nova e diferente e é importante ser disciplinado com isso e não apenas ficar por isso. Ainda temos nosso trabalho por videoconferência ou por telefone, mas tentamos praticar esportes quando temos tempo livre".

"Adoramos sair para andar de moto, fazemos exercícios, ioga e pilates para Susie. Então, estamos tentando fazer disso uma rotina. O lado bom é que sempre comemos juntos, o que normalmente não faríamos. Estamos realmente muito juntos".

Mesmo na casa disciplinada de Wolff, ainda há tempo para a TV. Você pode pensar que ter dois diretores de equipe sob o mesmo teto criaria argumentos sobre quem controla o controle remoto, mas Susie tem uma vantagem distinta.

"Minha boa sorte é que ele é tão ruim com a tecnologia que nem consegue abrir a Netflix", diz Susie enquanto Toto caminha para o fundo da sala e olha para o lado de fora da janela. "Eu sempre digo 'Veja o que eu encontrei aqui! Vamos assistir isso?'".

Nesse ponto, Toto volta para sua cadeira e entra na conversa.

"Estou começando a melhorar com a tecnologia. Outro dia, meu relógio me disse que eu deveria me levantar por um minuto!”.

A quarentena, sem dúvida, aumentou a confiança de todos com a tecnologia. Para se comunicar com seus pilotos, Susie e Toto tiveram que confiar em chamadas de vídeo e aplicativos de mensagens. Toto revela que o método preferido de comunicação de Valtteri Bottas é o WhatsApp, mas Hamilton gosta mais de uma chamada de vídeo.

"Conversamos frequentemente", diz Toto. "Acho que no começo, como para todos nós, foi estranho se acostumar com essa nova situação. Mas acredito firmemente que aqueles que se adaptam melhor a uma situação difícil também são os que se tornam mais resistentes".

"E Lewis tem, como você diz, aproveitado a vida. Eu acho que o fez apreciar muito as corridas, mas estar longe de microfones e câmeras também pode ser algo que ele esteja aproveitando. Com certeza, o ritmo de nossas vidas frenéticas diminuiu, mas isso talvez não seja algo tão ruim. “

Mas, pela primeira vez, não é o futuro de Hamilton que está gerando manchetes na F1. Nossa entrevista ocorre no final de uma longa semana de notícias no mercado de pilotos, que começou com Sebastian Vettel e Ferrari anunciando que vão seguir caminhos distintos em 2020. É justo assumir que tudo já estava certo para Carlos Sainz substituir Vettel na Ferrari e Daniel Ricciardo trocar a Renault pela McLaren, mas será que alguma coisa pegou os Wolff de surpresa?

"Temos um relacionamento amigável [com Vettel]", diz Toto. "Não estou tão surpreso com a decisão dele; acho que você pode ver algumas falhas. Ele é um grande cara, tem sido uma das personalidades dos últimos 10 anos na Fórmula 1, conquistando quatro títulos e iniciando esse período de enorme sucesso na Red Bull".

"É uma pena ver que o sonho dele na Ferrari está acabando dessa maneira, mas as coisas são assim. As coisas aconteceram muito rapidamente, mas não nos esqueçamos: ainda há uma temporada inteira para se disputar. E você raramente tomaria decisões tão cedo na temporada porque, seja para Daniel na Renault, Carlos na McLaren, ou Sebastian na Ferrari, esses caras competirão com o novo kit, verão toda a inovação e precisarão se envolver no desenvolvimento do veículo".

"Então, sim, essas decisões foram tomadas mais rapidamente do que eu as teria tomado, mas é interessante observar, talvez haja algo a aprender".

É uma das razões pela qual a Mercedes não planeja tomar uma decisão sobre seus pilotos até o verão europeu, no mínimo. No momento, os dois pilotos da equipe estão sem contrato no final do ano e, embora haja pouca dúvida de que Hamilton renovará por bastante tempo, ainda não está claro se Bottas será o seu companheiro de equipe.

Então, com o caminho livre para a questão acerca do segundo piloto, o telefone de Toto tocou mais do que o normal na semana passada?

"O telefone de Toto toca sempre, então isso não mudou muito", acrescenta Susie. "E certamente, quando as pessoas realmente não conseguem falar com ele, começam a me ligar perguntando 'onde está Toto?' Então eu digo: ‘Ele vai atender quando puder’, então não faz sentido tentar me ligar para falar com ele!”.

Toto interrompe com um sorriso no rosto: "É o meu telefone, não é o telefone de outra pessoa. Eu decido quando atendo!".

Mas não são apenas pilotos que estão em contato com os Wolff nas últimas semanas. Além de suspender a temporada 2020 até julho, a pandemia de coronavírus tirou da Fórmula 1 suas principais fontes de receita e a deixou em um estado frágil.

Equipes menores alertaram que podem entrar em colapso se as desigualdades do esporte não forem resolvidas quando tudo for retomado, enquanto equipes maiores sinalizaram que medidas de redução de custos resultariam em redundâncias significativas. O meio-termo foi a redução do limite de orçamento de entrada da F1 de US$ 175 milhões para US $145 milhões e o adiamento dos novos regulamentos até 2022, bem como certos aspectos do desenvolvimento sendo congelados por, pelo menos, um ano.

Algumas equipes foram mais incisivas do que outras em relação à política da F1 durante a quarentena, mas a Mercedes permaneceu notavelmente silenciosa durante todo o período. Mas fica claro que Toto está guardando rancores.

"Estou no esporte desde 2009 (Williams) e nunca vi tanto oportunismo e manipulação", diz ele. "Há lados do esporte que eu questiono e, às vezes, o próprio esporte se tornou música de fundo e não mais o ator principal".

"Aprendi muito sobre várias pessoas e sei que este é um ambiente altamente político e todo mundo tenta se beneficiar de tudo. Eu diria que esses últimos seis meses foram os momentos mais políticos que eu já fiz parte na Fórmula 1".

Isso é resultado de uma nova realidade econômica ou é uma característica da natureza humana que estar isolado eleva os níveis de interesse próprio?

"Antes de tudo, em certo sentido, foi bom porque não precisava interagir com certas pessoas", acrescenta. "Por outro lado, você podia ver claramente que havia pessoas que sentiam a necessidade de se comunicar pela mídia".

"Mas no final, tudo isso é irrelevante. O motivo pelo qual amamos o esporte é porque tudo se resume ao desempenho. Quando é dada a bandeirada, a besteira acaba. E vai acabar em breve depois todas essas entrevistas, e todas essas opiniões se tornarão irrelevantes".

No momento, a bandeirada deve ser dada em uma nova temporada de F1 em 5 de julho no Red Bull Ring, na Áustria. Toto diz que o início da temporada é "uma meta em movimento", mas acrescenta que "a Áustria está bem e é, provavelmente, um dos países mais avançados". Mas, pensando em longo prazo, esse período sem corridas ajudou os Wolff a tomar decisões sobre seu próprio futuro no automobilismo?

"Acho que é muito difícil pular fora da roda do hamster e raciocinar", diz ele. "Mas eu certamente aproveito o tempo nas viagens longas para refletir. E aqui vamos nós com a corona, de repente ficamos presos em um lugar por algumas semanas, e isso nos deu muito tempo para discutir as coisas".

"Fizemos muitas, muitas caminhadas e andamos de bicicleta juntos. Certamente, analisamos as coisas boas e ruins de nossas carreiras e também como queremos que seja o futuro. E certamente chegamos a conclusões e opiniões mais claras por causa deste período sem trabalho".

Isso poderia envolver Susie e Toto trabalhando juntos?

"Eu adoraria", diz Susie. "Sei que sou muito orgulhosa do que Toto alcançou e aprendi muito com ele. Queria fazer algo sozinha para provar também que poderia fazer minha própria carreira e meu próprio trabalho. Mas eu adoraria trabalhar com Toto um dia. Definitivamente, isso está no topo da minha lista de desejos e vamos ver se isso se torna possível no futuro".

Com um sorriso no rosto, Toto acrescenta: "Adoraria trabalhar para ela".