<
>

Estrelas da WNBA se enxergam em Gigi, filha de Kobe Bryant: 'Ela era o futuro'

HARTFORD, Connecticut - A ala do Chicago Sky, Katie Lou Samuelson, não conseguiu conter suas emoções na segunda-feira.

Tendo crescido em Huntington Beach, Califórnia, quando Kobe Bryant e o Los Angeles Lakers dominaram na NBA, ela entendeu o que Bryant significa para a 'Cidade dos Anjos'. Ao conhecer a estrela do basquete e sua segunda filha, Gianna, Samuelson ajudou uma vez com o programa de basquete para meninas da Mamba Sports Academy.

Então, enquanto ela estava em um tranquilo XL Center, com a equipe nacional dos EUA pronta para enfrentar sua 'alma mater', UConn, naquela mesma noite em um jogo de exibição, seus olhos se encheram de lágrimas.

"Kobe me deixou dar um treino. Então eu as vi entrar no meu último ano [em 2018-19]", disse ela. "Elas eram todas meio patetas, um pouco. Mas todas cresceram muitos naquele ano. Elas eram garotas lindas, pessoas bonitas. É tão difícil."

Samuelson e suas colegas da WNBA estão sofrendo muitas perdas. Após as mortes de Bryant, Gianna (Gigi) e sete outros, incluindo duas jovens jogadoras de basquete do time de Gigi, Alyssa Altobelli e Payton Chester, em um acidente de helicóptero no domingo em Los Angeles, essas estrelas atuais do basquete feminino só conseguiam pensar em uma coisa: as garotas que sonhavam com uma carreira no basquete que não conseguirão realizar seus sonhos.

Gigi Bryant tornou-se uma espécie de celebridade quando jovem, graças à adoração e devoção de seu famoso pai. Gigi tinha apenas 13 anos, e nunca saberemos se ela se tornaria uma jogadora da primeira divisão universitária ou se entraria na WNBA. Mas ela estava no caminho certo.

"Gigi começou a mostrar um interesse tremendo no jogo", disse o técnico da UConn, Geno Auriemma, a Holly Rowe, da ESPN, antes do jogo de segunda-feira. Auriemma lembrou quando Bryant e sua filha assistiram a um jogo entre UConn e UCLA em Los Angeles, sentados atrás do banco dos Huskies. "Nossas meninas ficaram fascinadas por ela e, obviamente, para uma garotinha estar na companhia desses jogadores, não posso me colocar no lugar dela, mas deve ter sido uma emoção inacreditável. Essa garotinha que está olhando para essas jogadores como se fossem heroínas... e você tem as minhas jogadores olhando para o pai dela como 'Oh meu Deus'. ...

"Ele é um gênio do basquete, e é assim desde os 16 anos. Eu realmente sentirei sua falta."

Em entrevistas com Jimmy Kimmel e em posts nas redes sociais, Bryant comentava regularmente sobre a natureza competitiva de sua filha, o amor pelo basquete e a mentalidade com o jogo. Ele estava especialmente orgulhoso de como Gigi faria perguntas específicas e detalhadas sobre estratégia e como suas habilidades continuavam melhorando.

"Perdemos uma lenda em Kobe", disse Breanna Stewart, medalhista de ouro olímpica, quatro vezes campeã da NCAA na UConn e MVP da WNBA em 2018. "Mas você não pode deixar de pensar nas crianças que estavam naquele helicóptero. Obviamente, Gigi - todo mundo viu como ela estava seguindo os passos de Kobe".

A ala do Los Angeles Sparks, Nneka Ogwumike, MVP e campeã da WNBA em 2016, disse que Gigi era "simbólica de seu legado e também do futuro do basquete feminino".

Gigi se tornou uma grande fã do 11 vezes campeão nacional UConn, e ela foi aos jogos com seu pai, incluindo o 'senior day' de 2019 para Samuelson e Napheesa Collier. Samuelson disse que Bryant enviou uma mensagem para ela depois do jogo.

"Ele me filmou saindo com meu pai", disse Samuelson. "Ele disse que tinha que capturar naquele momento, porque sabia que estaria aos prantos se fosse ele."

Agora, Kobe e Gigi Bryant não terão essa oportunidade. Isso pesou em Samuelson, que lembrou como o ex-Laker estava comprometido com o futuro de sua filha.

"Ele decidiu fazer a diferença", disse ela, "e mostrou a Gigi e às outras garotas o que elas poderiam fazer como jogadoras de basquete".

A armadora do Seattle Storm, Sue Bird, sentou-se ao lado de Bryant e Gigi no WNBA All-Star Game em julho passado em Las Vegas. A quatro vezes medalhista de ouro olímpica - no jogo com a namorada e estrela do futebol mundial Megan Rapinoe - ficou de fora com uma lesão no joelho. Elas tiveram a chance de conversar com Kobe e Gigi enquanto assistiam a muitas das melhores jogadoras de basquete feminino do mundo.

"Ele realmente queria expor Gigi à maior grandeza possível", disse Bird. "Ele queria que ela conhecesse Megan, me conhecesse. Eu sei que ele levou toda a sua família aos jogos de futebol de Megan. Ele está muito presente na WNBA. Ele estava viajando com sua filha, e acho que todos nós podemos sentir que isso estava caminhando para se tornar algo especial. Para ele como pai, para ela como futura jogadora de basquete, para eles naquele relacionamento pai e filha ".

Para Diana Taurasi - que conquistou dois títulos da NCAA na UConn, três campeonatos da WNBA com o Phoenix Mercury e quatro medalhas de ouro olímpicas - Bryant foi uma inspiração de longa data. Ela cresceu em Chino, Califórnia, como torcedora dos Lakers.

"Ele significava muito para uma cidade. ... Aquele espírito de luta que ele tinha, acho que todo mundo tinha isso, e ele encontrou uma maneira de fazer com que tudo fosse bem assim", disse Taurasi. "Como atleta, quando você vê alguém com quem compartilha tantas coisas ... havia esse fio comum que tínhamos. Encontramos conforto nessa maneira 'sem desculpas' de jogar basquete."

"O mais triste é que, por melhor que ele fosse jogando basquete, o melhor estava por vir. E você podia ver. Nos últimos três anos, você viu um ser humano diferente. Você viu essa pessoa em paz." Ele encontrou a felicidade nas pequenas coisas, como treinar sua filha. Mostrar às filhas que elas poderiam ser ainda mais do que qualquer coisa que jamais poderiam ter pensado. Acho que temos a responsabilidade de garantir que a mensagem e a mentalidade sejam levadas adiante. "

Como o envolvimento de Bryant no basquete feminino teria continuado a crescer com a carreira de Gigi tem estado muito na mente dos jogadores. A WNBA e o sindicato das jogadoras concordaram no início deste mês com um novo acordo de oito anos de negociação coletiva. Ogwumike, que esteve fortemente envolvida nas negociações como presidente do comitê executivo da Associação Nacional de Jogadoras de Basquete Feminino, disse que o Sparks conversou com Bryant sobre a possibilidade de treinar na sua Mamba Sports Academy.

Ogwumike acrescentou que quando o time de futebol feminino dos EUA teve seu jogo de turnê após a Copa do Mundo em Los Angeles no ano passado, o Sparks estava lá e Bryant, Gigi e o resto de sua família também. Bryant convidou as jogadoras da WNBA para o seu camarote e compartilhou histórias divertidas, incluindo algumas sobre seu ex-companheiro de equipe e treinador do Sparks, Derek Fisher.

"No ano passado, desenvolvemos ainda mais o relacionamento com Kobe", disse Ogwumike. "Isso falou do seu compromisso com a filha e a liga. Acredito que ele viu para onde a liga está indo e teve essa visão. Isso se refletiu em suas ações".

Gigi e os últimos momentos juntos de seu pai foram gastos viajando para um jogo de basquete, algo que cada jogador da equipe dos EUA havia feito tantas vezes com seus próprios pais enquanto crescia.

"Em todos os torneios que minha irmã [Chiney Ogwumike] e eu fomos quando crianças, nosso pai nos levou", disse Ogwumike. "Eu entendi esse amor compartilhado pelo jogo com um membro da família que está apoiando você.

"Especialmente ao assinar esta nova CBA, estávamos realmente ansiosos pelo futuro da liga. E Gigi era um símbolo desse futuro. Pensar como ela poderia ter vivido e talvez impactado as coisas ... há muitas coisas que nós nunca saberemos e perguntas que não podemos responder. Mas sei que ela era significativa para as mulheres no basquete. É uma perda gigantesca."