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O processo de reconstrução de Novak Djokovic ainda está longe de terminar

Antes que Novak Djokovic pudesse pensar na ideia de retornar ao topo do tênis mundial, o campeão de 12 Grand Slams terminou 2017 desistindo de uma partida de exibição em Abu Dhabi e adiando seu retorno às quadras.

Foi um final de temporada óbvio para um tenista que teve um dos anos mais desastrosos da carreira. O último jogo competitivo que fez foi em Wimbledon, em julho passado, quando enfrentou Tomas Berdych nas quartas de final.

Após perder o primeiro set, Djokovic tentou um Forehand. Em seguida, caminhou em direção à rede, balançando a cabeça em um claro sinal de frustração.

Era o sinal. A temporada 2017 terminava ali.

Ele oficializou o problema duas semanas depois, já no final de julho, ao afirmar que uma dor de cotovelo direito havia aumentando muito e já o incomodava há 18 meses. A ausência dele no US Open foi um marco. Foi o primeiro Grand Slam que ele deixou de disputar em 12 anos, sendo que esteve em 51, desde o Australian Open de 2005.

Mas Djokovic está de volta a Melbourne agora para começar a temporada 2018. Ele chamou Radek Stepanek, tenista recém aposentando, para integrar sua comissão técnica e, ao mesmo tempo, manteve os serviços do lendário André Agassi como treinador e conselheiro. Djokovic e Stepanek se ligaram na primavera passada antes do Roland Garros e depois que o sérvio se separou de sua comitiva, que o acompanhava há muito tempo, incluindo o treinador Boris Becker.

Agora em 2018, se o cotovelo de Djokovic (e outras partes do corpo) estiver em ótimo estado, Agassi tem expectativas altas com o desempenho do sérvio.

"Eu quero que ele melhore", disse Agassi para a ESPN.com, em novembro. "Ele pode ganhar sem mim. Ele provou isso, mas nós queremos que ele tenha o mesmo [tipo de] sucesso novamente. Se ele não fizer mudanças tanto no aspecto emocional quanto mental, ele vai enfrentar as mesmas dificuldades que o fizeram despencar do primeiro lugar".

"Você não se pode dar ao luxo de fazer isso aos 30. Você precisa descobrir novas soluções para novos problemas. Eu acho que é aí que eu me encaixo. Tenho muita experiência para ajudá-lo a tornar a vida um pouco mais fácil".

O Australian Open já viu isso acontecer com Agassi. Ele renasceu justamente no torneio e foi tão letal quanto nos melhores momentos de sua carreira. Ele ganhou títulos dentro da Arena Rod Laver em 2000, 2001 e 2003 - três dos oito maiores troféus que ergueu durante a carreira. Ele tinha 29, 30 e 32 anos, respectivamente.

Djokovic completará 31 anos em maio. Ele ganhou em Melbourne seis vezes.

Foi o físico de Djokovic que o levou tão longe, principalmente do verão de 2014 até a edição de Roland Garros em 2016, período em que ganhou seis dos oito Grand Slams da carreira.

Mas então, algo aconteceu.

Djokovic nunca entrou em detalhes, mas ele dizia na época que estava lidando com "problemas privados" durante Wimbledon em 2016, quando foi surpreendido e perdeu para Sam Querrey. Djokovic não ganhou nenhum torneio importante desde então, e na edição passada de Roland Garros foi humilhado por Dominic Thiem nas quartas de final, com questionamentos sobre seu desempenho no terceiro set, com derrota por 6-0.

Após tanto tempo ausente das quadras - quase seis meses exatos -, o agora 14º do ranking da ATP alimentou nos fãs expectativas de que está mentalmente e fisicamente recuperado. Todos sabem que ele é um atleta que depende de seu corpo, talvez mais do que qualquer outro tenista dependa.

"Seu jogo certamente está vinculado à sua forma física", disse o ex-técnico Leif Shiras. "A capacidade física dele é maior, e Novak tem essa vontade de dar um tiro mais profundo, usar suas pernas. Isso vai ser importante para ele: ele pode ser saudável? Ele não é como [Roger] Federer, que pode atacar a vontade. Ele permite que o ponto se desenvolva um pouco. Exige um nível bastante alto de sofisticação".

Federer decidiu sacrificar sua temporada em 2016 por causa de lesões recorrentes. Deu certo. Ele voltou melhor do que nunca em 2017, ganhando na Austrália e depois em Wimbledon.

Djokovic seguiu esse exemplo no ano passado, assim como Stan Wawrinka, Milos Raonic, Kei Nishikori e Andy Murray. Todos fechando suas temporadas cedo. Todos com a esperança de recuperar seus corpos para a temporada de 2018. O tempo gasto funcionou para Federer, mas o suíço também fez coisas que nenhum outro jogador da história fez.

Será que Djokovic pode repetir um dos seus maiores rivais?

"Você pode fazer quantos jogos treinos quiser para melhorar fisicamente, mas nas partidas oficiais - em que há nervosismo - o cansaço e a fadiga podem interferir", observou Shiras. "Como seu corpo reage a isso? Veremos".

Agassi, que sofreu um acidente de snowboard no mês passado, deverá estar em Melbourne após a duvida de sua presença. Ele é um poderoso - se não ortodoxo - membro da equipe de Djokovic.

"Não é um trabalho para mim, então vou fazer o meu melhor para ajudá-lo de forma viável", disse Agassi. "Não é o mesmo que treinar um garoto de 19 anos. Ele ganhou mais do que eu. Eu só tenho que me certificar de que eu lhe dou aquele pouco que me ajudou a ultrapassar. Porque ele é tão talentoso de muitas maneiras".

A equipe de Djokovic fez todo o tempo juntos em Monte Carlo, onde ele mora, na pré-temporada, com Agassi e Stepanek lado a lado, juntou-se ao estrategista Craig O'Shannessy, que trabalhou com Djokovic há um ano.

Em seu retorno, O'Shannessy não espera ver um Djokovic muito diferente, pelo menos do ponto de vista do plano de jogo.

"Ele ainda vai ser aquele cara na linha de base procurando a bola curta e a chance de se mudar", disse O'Shannessy para a ESPN.com. "Seu jogo é sobre um padrão de jogo onde ele pode mover seu oponente ao redor e depois procurar sua abertura. Ele construiu sua carreira nisso. Eu não acho que você vai ver essa mudança muito".

O que os fãs de tênis não sabem é o que eles verão, de fato, de Djokovic em 2018. O primeiro semestre de 2017 estava cheio de perdas pouco características, incluindo contratempos contra Denis Istomin, na segunda rodada do Australian Opne, duas vezes para o Nick Kyrgios, uma liderada contra David Goffin e, em seguida, contra Thiem em Roland Garros.

"Ele tem 12 Slams. Esse tipo de número certamente vai trazer um nível de confiança, mas muita expectativa pessoal também", disse Shiras. "Para os jogadores de elite, é tudo. Os campeões são testados de maneiras diferentes, e ele será um novo teste para ele".

"É um desafio de retorno. Roger enfrentou de forma impressionante. [Rafael] Nadal enfrentou no passado. E agora é a vez de Novak. É parte do processo se você quer uma carreira prolongada. Isto é, quando os feridos terão seu maior impacto. Como ele consegue isso? "

Esse é o papel de parte de Agassi, e agora a questão final do próprio Djokovic em direção a esta temporada. Agassi mencionou uma preocupação sutil e importante: como Djokovic lida com a adversidade.

Seu jogo foi construído em um nível físico jamais visto antes, sustentado apenas por essa força mental de um campeão que muitas vezes vem apenas uma vez em uma geração. Tudo o que ele trabalhou em seu tempo fora foi mais do lado mental - e agora o melhor desafio para se manter saudável.

Prestes a fazer 31 anos, Djokovic pode sustentar isso?

Isso é o que o Australian Open nos ajudará a entender. Ou pelo menos tentar.

SERVIÇO

No próximo domingo, dia 14 de janeiro, tem início o Australian Open, primeiro Grand Slam do ano. A transmissão do torneio, que vai até o dia 28, é exclusiva da ESPN, por meio dos canais ESPN, ESPN+ e Watch ESPN. A cobertura completa também fica disponível no site e no recém lançado ESPN App.

Realizado em Melbourne, o Australian Open conta com 138 atletas disputando as chaves simples. Também há os torneios de duplas, masculino e feminino, duplas mistas, juvenil, cadeirante e jogos de lendas do tênis.

O destaque entre os atletas confirmados é o sérvio Novak Djokovic, que volta às quadras das grandes competições neste final de semana. Além dele, Rafael Nadal e Roger Federer disputam o título. Já no feminino, os nomes que mais chamam a atenção dos fãs do esporte são Simona Halep, Caroline Wozniacki e Angelique Kerber.

A equipe do canal para a cobertura do campeonato é formada por Fernando Nardini, Rubens Pozzi, Fernando Meligeni, Fernando Roese, Dadá Vieira e André Ghem – tenista gaúcho que fará participação especial como comentarista. Além das horas de transmissão das partidas, a ESPN ainda apresenta diariamente, às 21h, o programa Pelas Quadras, que traz um resumo do dia da competição.