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Golfe: como Tiger Woods superou a dor, o escândalo e a idade para vencer novamente

Ele era maior do que um domingo de jogos da NFL, o que parece perfeitamente apropriado. Em seu auge, Tiger Woods era maior que tudo e todos. Por que não ganhar um confronto direto com o passatempo moderno dos EUA em seu retorno ao círculo dos vencedores como um homem envelhecido e careca?

Quer você estivesse no Lincoln Financial Field para assistir ao retorno de Carson Wentz ou em qualquer outro estádio onde enormes atletas de capacete e proteções se revezassem nas trombadas entre si, você tinha que manter um olho na TV mais próxima e o outro no seu telefone. Por quê? Porque Tiger Woods estava fazendo muito mais em Atlanta do que terminando sua 80ª vitória no PGA Tour.

Ele estava se tornando Eldrick Tont Woods novamente. Tiger para você e eu e o resto do universo. Ele estava se tornando o melhor dos melhores mais uma vez, protegendo uma liderança de 54 buracos de pelo menos 3 tacadas pela 24ª vez em 24 tentativas. Ele estava retornando, como Mozart e Michelangelo em uma camisa vermelha e cravos, dos mortos do golfe.

A cena no buraco 72 foi impressionante, quando um enorme desfile de fãs em East Lake subiu o caminho atrás de Woods, quase levando-o às lágrimas. A multidão ao redor do green cantava "U-S-A ... U-S-A” para um golfista que nunca imaginou que receberia a graça de fazer parte da equipe da Ryder Cup deste ano. Então Woods acertou sua tacada do bunker no green que selou o acordo. Ele acertou seu segundo putt, levantou os braços para o céu e abraçou Rory McIlroy e seu próprio caddie, Joe LaCava, enquanto os fãs começaram a gritar seu nome.

Nós nunca pensamos que veríamos o artista retornar ao auge de seus poderes, por uma boa razão: Tiger também nunca pensou que veria o artista retornar ao auge de seus poderes. Mas, em julho, ele manteve a liderança no Open com oito buracos por jogar e, em agosto, ele acalmou seus velhos ossos doloridos em banhos de gelo no PGA Championship e venceu todas as estrelas mais jovens. que cresceram o idolatrando – melhor dizendo, todos exceto Brooks Koepka.

Agora, em setembro, em plena temporada da NFL, Woods, de 42 anos, não deixaria Rory McIlroy, Justin Rose ou qualquer outra pessoa negar-lhe o triunfo no Tour Championship. Todas aquelas cirurgias nas costas e uma rotina de dor abrasadora tornaram o sonho de Tiger segurar outro troféu parecer quase impossível.

“Meu Deus”, disse Woods no PGA Championship, “eu nem sabia se jogaria golfe novamente”.

Ele jogou golfe em Atlanta como em sua melhor forma. As melhores novidades? Woods acertou o buraco 80 como um ser humano diferente, como uma atualização mais bondosa e gentil sobre o assassino programado que ele costumava ser. Tiger amadureceu um pouco com a idade, oferecendo acenos de cabeça e contato visual com os quais ele raramente se importava durante seu auge arrasador. De volta ao dia, o Tiger lendário passou sua vida perseguindo Jack Nicklaus, mudando sua atitude também, depois de se cansar de fazer o papel de vilão enquanto seu vizinho rival, Palmer, se deliciava com o amor das tribunas.

Woods? Ele não mudou porque os fãs se apaixonaram por outra pessoa. Ele mudou porque a paternidade sempre muda jovens pais e mães, porque seus colapsos físicos e pessoais o inspiraram a reavaliar completamente seu objetivo. Muitas das feridas de Tiger foram autoinfligidas, e um fã tem o direito de pensar o quiser sobre ele. Mas não importa como você julgue sua personalidade, Woods é indiscutivelmente um dos melhores atletas que o EUA já produziu. O que ele conseguiu nas etapas iniciais da recuperação do que ele chamou de “tempos realmente sombrios” está entre os maiores retornos de todos os tempos nos esportes.

Você se lembra da última vez que Tiger venceu um torneio? Lembra? Foi apenas cinco anos atrás, mas parece quinze. Woods dominou o campo no World Golf Championships-Bridgestone, conquistando seu oitavo título em Firestone e sua quinta vitória em 2013 antes de quase imediatamente se perguntar em voz alta quantas vezes ganhou pelo menos cinco vezes no circuito em uma única temporada.

“Oito ou nove?” perguntou.

Dez, disseram a ele.

“É ainda melhor”, respondeu. “Isso é algo de que tenho muito orgulho, quantos torneios consegui ganhar de forma consistente, ano após ano.”

O grande volume de vitórias de Tiger fez as pessoas esquecerem o quão difícil é ganhar apenas uma vez no PGA Tour. O golfe pode ser o jogo mais enlouquecedor do mundo. Basta perguntar a qualquer jogador amador impressionado por seu two-way miss (erro bidirecional) comum. Entretanto, Woods o reduziu de forma regular a um passeio de primavera no parque. Ele conquistou um jogo considerado impossível e esmagou dezenas de oponentes que os estatutos do esporte não o permitia atacar, enfrentar ou defender de qualquer forma.

Pela primeira vez, um golfista foi indiscutivelmente o atleta mais reconhecido do mundo. Ele próprio chegou a um nível inteiramente novo e indesejado de fama e infâmia mundiais durante o Dia de Ação de Graças de 2009. Obviamente, quando bateu seu carro em um hidrante e uma árvore na calada da noite e acabou na rua inconsciente e sangrando, com sua ex-esposa Elin sobre ele com um taco de golfe na mão. A infidelidade em série de Woods estava prestes a ser exposta e também suas vulnerabilidades como homem e atleta.

Por fim, Woods perdeu seu casamento. Depois de entrar em um centro de tratamento para viciados em sexo, ele retornou ao esporte com uma força muito menos intimidadora. Ele ganharia mais oito vezes no circuito nas temporadas de 2012 e 2013, mas não seria capaz de reconquistar a grande aura do campeonato que perdeu no PGA em 2009, quando finalmente tropeçou em um domingo (ele detinha a marca de 14-0 em majors quando pelo menos dividia a liderança com 54 buracos) e foi derrotado por um veterano sul-coreano autodidata chamado YE Yang.

Perguntado em 2015 por que seu inimigo derrotado havia perdido a ferocidade de Tiger nos majors, Yang disse à ESPN: “Eu, entre muitos outros jogadores, acredito que isso tem a ver com seus problemas pessoais e que isso não é da nossa conta. Tiger não é uma máquina, mas uma pessoa como todos nós. Eu acho que quando ele conseguir seu foco de volta, ele ficará bem.”

Como ficou comprovado, o corpo de Tiger era mais frágil do que seu foco. Sucessivas lesões nas costas deixaram-no acamado algumas vezes e, em outras, incapaz de realizar as funções físicas básicas de seu pai médio comum. “Não conseguia sair nem para jantar”, afirmou Woods. “Não podia me sentar. Não podia ir do ponto A ao ponto B em casa.”

Woods não podia dar uma tacada surta por causa da dor que sentia em sua perna quando se agachava e fazia suas mãos tremerem. Os tiros de cortisona e as epidurais não lhe trouxeram alívio. Ele não podia jogar golfe por diversão com seus amigos. Ele não podia sequer jogar bola no quintal com seus filhos.

“Nunca imaginei que voltaria a jogar golfe”, Woods contou à ESPN em março. “E só pensava como me livraria das dores. Como poderia viver minha vida novamente. Aquilo estava tomando conta da minha vida. Sentia que não podia fazer parte da minha própria vida”.

Woods disse que a dor e a falta de sono fizeram com que ele se automedicasse demais e que causaram sua prisão por dirigir embriagado perto de sua casa em Jupiter, Flórida, no Memorial Day de 2017, quando foi encontrado dormindo ao volante de seu carro danificado com o motor ligado. O terrível vídeo da interação de Woods com a polícia na beira da estrada sugeriu que o golfista estava literal e metaforicamente perdido. Talvez para sempre. O relatório de toxicologia mostrou que Tiger tinha Vicodin, Dilaudid, Xanax, Ambien e THC – o princípio ativo da maconha – em seu organismo no momento em que os policiais o prenderam. Woods disse que procuraria ajuda profissional para “administrar meus medicamentos e as maneiras como lido com a dor nas costas e o distúrbio do sono”.

Woods poderia ter se matado, ou matado alguém, depois que ligou o carro naquela noite. Ele parecia quase irremediavelmente derrotado e milhões de quilômetros longe do campeão épico que ele costumava ser.

Mas o tratamento de internação que se seguiu à sua prisão, juntamente com sua quarta e última tentativa desesperada de cirurgia nas costas (de fusão na coluna), acabou mudando toda a sua vida. Ele chegou ao Masters em abril chamando a si mesmo de “milagre ambulante”. Seu sorriso estava de volta e sua impressionante velocidade de swing também.

Woods decidiu que queria ganhar para sua filha Sam e seu filho Charlie. Ele brincou que seus filhos o viam quase exclusivamente como um “golfista do YouTube”. Sam e Charlie sempre perguntavam a ele quando o papai ganharia o torneio. E por um bom motivo. Sam não tinha visto seu pai ganhar um major desde que ele participou do US Open em 2008, quando Tiger derrotou Rocco Mediate em um playoff de 19 buracos na primeira tentativa. Charlie tinha visto o seu pai ganhar apenas uma vez, aos 4 anos de idade, quando participou do WGC-Bridgestone em 2013.

Então, 1.876 dias depois, o pai de Sam e Charlie finalmente acabou com a seca amaldiçoada. Ao conquistar a vitória número 80, apenas a duas vitórias do recorde de Sam Snead, Woods fez com que Atlanta se sentisse como a cidade de Augusta se sente durante o Masters de Golfe.

O mundo mudou muito desde que Tiger venceu no circuito pela primeira vez, aos 20 anos de idade, no outono de 1996, mas seu fascínio por este golfista, que é um artista e assassino em partes iguais, permanece intacto. O jogo nunca viu uma força como ele, e as chances são de que nunca mais verão.

Talvez esta seja a última vez que Tiger Woods ergueu o troféu de vencedor, talvez não. De qualquer forma, o homem de vermelho superou a NFL no domingo e, mais importante que isso, obteve um triunfo à moda do Tiger de antigamente como um homem novo e melhor.

*Clique em How Tiger Woods overcame pain, scandal and age to triumph again para ler o texto original.